1 december 1990. Televisiecamera's staan met de neus op de feiten, werknemers en werkgevers houden de champagne klaar. Dan is het zover. Het moment van de Breakthrough is aangebroken. Veertig meter onder de zeespiegel, 15,6 kilometer van de Franse kust en 22,3 kilometer van de Britse kust vieren Frankrijk en Groot-Brittannië voor het eerst een echt gezamenlijk en ondergronds feest.
...

1 december 1990. Televisiecamera's staan met de neus op de feiten, werknemers en werkgevers houden de champagne klaar. Dan is het zover. Het moment van de Breakthrough is aangebroken. Veertig meter onder de zeespiegel, 15,6 kilometer van de Franse kust en 22,3 kilometer van de Britse kust vieren Frankrijk en Groot-Brittannië voor het eerst een echt gezamenlijk en ondergronds feest. Zeven jaar later trekt de kanaaltunnel meer en meer mensen aan en boekt de tunnel - voor een goede 78 miljard Franse frank het grootste project dat buiten de overheid gefinancierd werd - winst. Uit onderzoek blijkt dat voornamelijk Engelsen via de Eurotunnel naar het Europese vasteland trekken. Dat heeft natuurlijk veel te maken met de Europese gemeenschap. "Wie van Groot-Brittannië naar Brussel wil, kan altijd het vliegtuig nemen. Dat betekent evenwel dat hij zijn auto moet achterlaten. En ook dat hij per passagier zal moeten betalen. Voor de Eurotunnel geldt dit natuurlijk niet. Wie op le Shuttle (dat zijn de treinstellen van Eurotunnel) rijdt, betaalt per wagen, niet per inzittende. En zonder wagen kun je hier niets beginnen. Tenzij als buspassagier natuurlijk." Aan het woord is Anne Leva, persverantwoordelijke van Eurotunnel in Folkstone. Voor ferryboten gelden evenwel dezelfde regelingen als voor le Shuttle, ware het niet dat de ferrydiensten trager zijn, plus minder comfort bieden. Het aantal afvaarten van de schepen is beperkt, en loopt zeker niet 24 uur op 24. Le Shuttle rijdt tot viermaal per uur, dag en nacht. Le Shuttlelevert ongetwijfeld een tijdbesparende service, en die factor speelt bij zakenmensen (en bij goederentransport) een essentiële rol. Veel meer dan bij toeristen bijvoorbeeld. Die opteren vaak nog voor de ferrydiensten, hoewel de catastrofe met de Herald of Free Enterprise (1987, vlak voor de start van de graafwerken), één van de grootste passagiersschepen op het Kanaal, de publieke opinie in het voordeel van de kanaaltunnel heeft doen keren. Toch blijft reizen met le Shuttle een eigenaardige ervaring. Het is reizen zonder iets te zien; de tunnel is een enorm zwart gat waarin je aan meer dan honderd kilometer per uur doorscheurt, achterover geleund in de autostoel. De tunnel, dat is le Shuttle, de terminals, de tax free shops en radio le Shuttle. En de tunnel, dat is vooral snelheid. Makkelijk en vlot van A naar B, en dat zonder zeeziek te worden. Alleen voor claustrofoben is er misschien een probleem. De tijdwinst zit hem trouwens niet alleen in de snelle overtocht, maar ook en vooral in het eenvoudige laad- en lossysteem. Van snelweg tot snelweg heeft een automobilist met le Shuttle minder dan één uur nodig. Met de ferry duurt dat om en bij de twee uur. De meestezakenreizigers die van de Eurotunnel gebruik maken, zijn handelsvertegenwoordigers, werken bij een bankinstelling, of in één of andere Europese instelling. "Zij kiezen haast vanzelfsprekend voor club class. Omdat het zoveel luxueuzer is natuurlijk. Wie in club class reist, hoeft niet te wachten aan de tolhuisjes, en moet zelfs niet reserveren. Met andere woorden: hij hoeft niet in de rij te staan aanschuiven, ook niet als het ontzettend druk is. Bovendien krijgt hij of zij een lichte maaltijd of ontbijt aangeboden, staan er in de lounge allerhande communicatieapparatuur (fax, modem, telefoon, wisselkantoor) ter beschikking, en krijgt hij een zorgvuldig geselecteerd tax free-aanbod voorgesteld. Geen drukte aan de kassa dus, en ook geen gezeul met winkelwagentjes en noem maar op. Passagiers met club class krijgen trouwens ook het beste plekje op le Shuttle. Dat wil zeggen, ze mogen er het eerst op en ook weer het eerst af", aldus Anne Leva van Le Shuttle. Voor deze extra dienstverlening betaal je 25 pond oftewel 1600 frank (enkele reis) boven op de standaardprijs. Voor trouwe reizigers is er de Frequent Travellers Points Plus, een spaarkaart die na zoveel ritten een gratis ticket of een waardebon voor belastingvrije aankopen oplevert. "Vergeet ook ons Centre d'Affaires niet", zegt Anne Leva nog. "Dat is ons congrescentrum met alles erop en eraan. Een groot amfitheater bijvoorbeeld, en vergaderkamers, videoschermen en noem maar op. Met een uniek en groots uitzicht op de terminal". Le Shuttle, voor reserveringen en informatie: (02) 717.45.00en www.eurotunnel.com. Boeken kan ook via uw reisagentschap.Inlichtingen over het Centre d'Affaires in Calais: 0033-321.00.69.17.MARGOT VANDERSTRAETEN