In zijn kantoor hangt een tekening met een draak die zich om de hals van een vermoeid ogende dinosaurus kronkelt en zich klaarmaakt voor de finale dodelijke beet. "Dat zijn de Chinese draak en het oude Eu-ropa", duidt Sandro Paparelli het tafereel. "We mogen nooit vergeten dat China en Zuid-Korea klaarstaan voor de aanval. We moeten ons voortdurend aanpassen. Hoe doe je dat? Via de ontwikkeling van nieuwe technologieën. Zo hou je de concurrentie op afstand."
...

In zijn kantoor hangt een tekening met een draak die zich om de hals van een vermoeid ogende dinosaurus kronkelt en zich klaarmaakt voor de finale dodelijke beet. "Dat zijn de Chinese draak en het oude Eu-ropa", duidt Sandro Paparelli het tafereel. "We mogen nooit vergeten dat China en Zuid-Korea klaarstaan voor de aanval. We moeten ons voortdurend aanpassen. Hoe doe je dat? Via de ontwikkeling van nieuwe technologieën. Zo hou je de concurrentie op afstand." Op het naamkaartje van de vijftiger Sandro Paparelli - "Ik ben Italiaan en geboren in Luik" - staat 'vice president & general manager Europe Ride Control'. 'Ride control' is een van de twee activiteiten van het beursgenoteerde Tenneco. Het heeft te maken met schokdempers, veren, ophangsystemen. Het zijn levensbelangrijke onderdelen van een auto. Ze zorgen ervoor dat het koetswerk van de wagen goed verticaal boven de banden blijft hangen, waardoor die baan- en stuurvast blijven. Tenneco heeft voor die afdeling vier fabrieken in de Verenigde Staten en 23 elders in de wereld. Op alle continenten. Maar België, en vooral Sint-Truiden, is een wel zeer bijzondere plek. Niet alleen is de fabriek voor de productie van schokdempers met circa duizend werknemers de grootste van Europa, in Sint-Truiden huist ook het wereldwijde onderzoeks- en ontwikkelingcentrum van Tenneco voor de divisie rijcontrole. Alle nieuwe ontwikkelingen van de wereldleider in schokdempers, met als bekendste merk Monroe, worden vanuit de fruitstad gestuurd. Dat kan verrassen, maar het is ook logisch. Volkswagen en Audi zijn samen goed voor 43 procent van de omzet in Sint-Truiden. Ook Ford en Daimler zijn belangrijke klanten, naast vrachtwagenfabrikanten zoals Volvo Trucks, Renault, Scania. Zij hebben allemaal hun wereldwijde O&O-centra in Europa. Ook de Amerikaan Ford, voor de ontwikkeling van kleine en middelgrote wagens. Onderzoekswerk voor die klanten is gemakkelijker dichter bij huis. "Daarom vinden we ook vrij gemakkelijk hooggeschoolde onderzoekers", analyseert Sandro Paparelli. "In mijn directiecomité zitten een Argentijn, een Tsjech, en een Brit, naast vijf Limburgers. Ze vinden België best een aangenaam land, op het weer na. Maar onze mensen zijn vooral geïnteresseerd in onze wereldwijde schaal, en de vele investeringen in nieuwe technologie. Ze doen onderzoek in Sint-Truiden en kunnen dat dan toepassen in onze fabrieken in China, Europa, India, Noord-Amerika en Thailand." De kruisbestuiving werkt ook omgekeerd. Chinese en Indiase ingenieurs scholen zich bij in de fruitstreek. Ook ingenieurs uit de hoofdzetel in de omgeving van Detroit leren bij in Sint-Truiden. "Het opleidingsniveau in Europa ligt veel hoger dan in Noord-Amerika. Dit is echt wel een wereldwijd excellentiecentrum". Want oude liefde roest niet. Tenneco vestigde zich al in 1964 in de fruitstreek. De toenmalige eigenaarsfamilie, Mcintyre, was een zes weken aanslepende staking in de fabriek in Monroe, een kleine stad nabij Detroit, beu en zette de machines op een boot richting Europa. Ze kwamen uiteindelijk in de fruitstreek terecht. "Ik werk bij Tenneco sinds 1982. In die periode is misschien vijf werkdagen gestaakt", vertelt Sandro Paparelli. "België is een sociaal stabiel land. We hebben een goede relatie met de vakbonden. We investeren ook veel in de scholing van onze werknemers. Zij zijn ons belangrijkste actief, en dat is echt niet zomaar een holle frase." Een rode vakbondsman bevestigt "het uitstekende sociale klimaat" bij Tenneco. De directeur is bijzonder tevreden. Hij heeft een passie voor de onderneming. "Ik heb zowel de goede als de slechte jaren meegemaakt. En 2011 was een goed jaar. De omzet van onze bedrijfstak steeg met 17 procent". De beursgenoteerde onderneming publiceerde begin februari inderdaad puike jaarcijfers voor 2011 ( zie tabel Mooie winstcijfers, zware schulden). Maar het gevecht tussen de draak en de dinosaurus houdt Paparelli scherp. Tenneco heeft ook fabrieken in de lagelonenlanden Polen en Tsjechië. Door het loonverschil is er in Sint-Truiden een continue zoektocht aan de gang naar meer efficiëntie en een hogere productiviteit. "Dat compenseert het loonverschil. Maar het wordt elk jaar moeilijker. De voorbije vijf jaar hebben we in Sint-Truiden 25 miljoen euro geïnvesteerd in automatisering en onderzoek en ontwikkeling." Vier productielijnen zijn nu volledig geautomatiseerd in een fabriek die elke dag 31.000 schokdempers maakt. "In onze fabrieken in Oost-Europa maken we de goedkopere schokdempers, zoals voor de Dacia Logan. Sint-Truiden maakt het materiaal voor Audi, Mercedes, en McLaren." De sportwagen van 220.000 euro is duidelijk het paradepaardje voor Paparelli. Met zichtbaar genoegen meldt hij hoe hij onlangs met de bijna-Formule 1-wagen in helse vaart door de bochten scheurde. Want ook dat maakt deel uit van de passie tussen Sandro Paparelli en 'zijn' fabriek. WOLFGANG RIEPL, FOTOGRAFIE KRISTOF VRANCKEN"Efficiëntie en hogere productiviteit compenseren het loonverschil. Maar het wordt elk jaar moeilijker"Sandro Paparelli