Elk bedrijf dat zichzelf respekteert, heeft momenteel een Iso 9000-kwaliteitscertifikaat op zak. Minder verbreid zijn de onderscheidingen op milieuvlak. De weefselfabriek Milliken uit Gent haalt het eerste en voorlopig nog enige Iso 14001-certifikaat ter wereld.
...

Elk bedrijf dat zichzelf respekteert, heeft momenteel een Iso 9000-kwaliteitscertifikaat op zak. Minder verbreid zijn de onderscheidingen op milieuvlak. De weefselfabriek Milliken uit Gent haalt het eerste en voorlopig nog enige Iso 14001-certifikaat ter wereld. Het Amerikaanse Milliken & Company is niet bepaald een grote bekendheid. Toch groeide het uit tot één van de belangrijkste textielconcerns ter wereld. Sinds 1965 is Milliken aan de Ham in Gent gevestigd. Het kocht er het textielbedrijf Diermans op en schakelde over op de produktie van technische weefsels voor de rubberindustrie. Momenteel pronkt Gent vooral met het airbagweefsel. Milliken noemt zich 's werelds marktleider, met een jaarlijkse weefselproduktie bestemd voor de aanmaak van zo'n 8 miljoen luchtkussens. Voor dit jaar verwacht het bedrijf een omzet van 1,3 miljard frank. In 1994 was dat 1,1 miljard frank, in 1993 nog 0,9 miljard frank. Volgens algemeen direkteur Werner Hess van Millikens Europese divisie heeft die groei alles te maken met de gunstiger konjunktuur wereldwijd en met het afsnoepen van marktaandelen van konkurrenten. Maar de omzetstijging is natuurlijk ook te danken aan de komst naar Gent in 1994 van het laboratorium en de technische ondersteuning voor de Europese klanten van de chemische divisie. KRACHTTOER.Het binnenhalen van die vestiging was een krachttoer. Het Gentse bedrijf heeft het niet breed, zowel letterlijk als figuurlijk. Enerzijds kampt het met het nadeel van de loon- en sociale kost, die volgens Werner Hess in Gent dubbel zo hoog ligt als in Groot-Brittannië. Daar beschikt de groep nu al over vier vestigingen. Anderzijds zit Milliken aan de Ham in de Gentse 19de-eeuwse stadsgordel, waar buurtbewoners bedrijven nog amper lijken te dulden en uitbreiding totaal uit den boze lijkt. Aan het eerste probleem weet men in Gent op de klassieke Vlaamse manier een mouw te passen. Werner Hess : "De troeven van deze vestiging zijn in de eerste plaats bij de werknemers te vinden. Ze werken hard en leveren kwaliteit. " De fabriek weet zich ook aan de spits van de ontwikkelingen te nestelen. Zo ook met de zorgsystemen : Milliken Gent was het eerste textielbedrijf in België dat het Iso 9002-certifikaat behaalde. Het bood zich daarna ook aan als testcase voor het zelfs nu nog niet volledig officiële milieusysteem Iso 14001. Milliken Gent werd het eerste bedrijf wereldwijd dat dit certifikaat haalde. De voorbije jaren gebruikten de Gentenaars volgens plant manager Boudewijn Snauwaert en zijn voorganger Armand Bral tientallen miljoenen uit eigen middelen om lucht- en waterzuiveringsinstallaties uit te bouwen. Volgens Snauwaert is zijn fabriek aan de Ham er als de kippen bij om de milieuwetgeving te volgen en zelfs systematisch voor te zijn. "We hebben altijd beseft dat een milieuvergunning slechts tijdelijk is en te vernieuwen valt. Hoewel de omwonenden zich hier kwamen vestigen na het bedrijf, is het aan ons om voeling met hen te houden en met hen samen te werken. Sinds de jaren '89-'90 hebben wij niet meer in machines geïnvesteerd, maar nagenoeg uitsluitend in milieu, veiligheid en dergelijke zaken meer. "GENTSE VOORUITSTREVENDHEID.Wat er wel vorig jaar pas bij kwam, was een Europees laboratorium voor de chemische divisie van de Milliken-groep. De divisie staat vanuit Gent in voor technische ondersteuning en onderzoek op kunststoffen, onder meer op de grondstoffen voor een bedrijf als Tupperware. Er werd voor "veel meer dan 100 miljoen frank" geïnvesteerd in zeer gesofistikeerde apparatuur. "Het is enorm moeilijk geweest om Millikens chemisch labo naar Gent te halen, " aldus Boudewijn Snauwaert. Dat de Amerikanen toch voor België kozen, had naar verluidt veel te maken met de Gentse vooruitstrevendheid inzake kwaliteits-, veiligheids- en milieuzorg. De Amerikanen waren immers evenmin happig om in een bedrijf midden in de stad te investeren. De Gentenaars speelden ook de hoge koncentratie van chemische bedrijven en dus van (potentiële) Milliken-afnemers in de nabije omgeving als troef uit, omdat "je moet zijn waar de markt is".Het chemisch laboratorium kan een voorloper worden voor de bouw van een Europese chemische fabriek. Nu de technische ondersteuning in Gent gehuisvest is, stijgen de kansen aanzienlijk dat die fabriek in onze contreien een stek vindt. Op die manier smeedt Milliken Gent zijn zware inspanningen inzake kwaliteit en milieu om van een op het eerste gezicht konkurrentieel nadeel binnen de groep tot een ernstig voordeel.WILLEM DE BOCKBOUDEWIJN SNAUWAERT EN ARMAND BRAL (MILLIKEN) Het chemisch laboratorium in Gent kan de voorloper worden voor de bouw van een Europese chemische fabriek.