Groeimarkt

In 2013 werden er wereldwijd 178.132 robots verkocht, een stijging van 12 procent in vergelijking met het jaar voordien en het hoogste aantal ooit. De trend naar meer robots op de productievloer kent volgens academici van Stanford University drie redenen: het opnieuw aantrekken van de automobielindustrie, de stijging van de loonkosten in China waardoor het minder aantrekkelijk wordt in het Verre Oosten te produceren en de technologische vooruitgang die ervoor zorgt dat robots steeds meer handelingen kunnen uitvoeren.
...

In 2013 werden er wereldwijd 178.132 robots verkocht, een stijging van 12 procent in vergelijking met het jaar voordien en het hoogste aantal ooit. De trend naar meer robots op de productievloer kent volgens academici van Stanford University drie redenen: het opnieuw aantrekken van de automobielindustrie, de stijging van de loonkosten in China waardoor het minder aantrekkelijk wordt in het Verre Oosten te produceren en de technologische vooruitgang die ervoor zorgt dat robots steeds meer handelingen kunnen uitvoeren. Naast de klassieke robots duiken ook collaboratieve robots op, waarbij interactie tussen mens en robot mogelijk wordt. In de Belgische bedrijfswereld is er veel interesse voor. Sirris, de onderzoekspoot van Agoria, merkt het aan de aanvragen die dagelijks binnenkomen om de Baxter-cobot te testen. Een unieke gelegenheid, want Sirris wist een van de eerste drie exemplaren op de Europese markt te bemachtigen. Pas eind 2015 zou de Baxter het CE-keurmerk halen. Baxter is een tweearmige cobot van de Amerikaanse producent Rethink Robotics. Hij valt op door zijn menselijke gezicht. Hij heeft zes gezichtsuitdrukkingen. "Dat moet de toenadering tussen mens en robot vergemakkelijken", zegt Walter Auwers, Advanced Manufacturing Program Manager bij Sirris. "Ook het leertraject om met de Baxter te kunnen werken, werd laagdrempelig gehouden en is te vergelijken met dat van een tablet of smartphone. De inzet van cobots maakt het mogelijk lager geschoolde mensen een plaats te blijven geven in ons productiesysteem." De cobot is niet ontworpen om de mens te vervangen, maar om hem te helpen bij zijn taken. Een werknemer neemt de cobot vast en doet de handeling voor. "Net omdat de cobot en de werknemer direct contact hebben, is een cobot niet van staal gemaakt, maar van plastic. Krijg je er toch een slag van, dan heb je hoogstens een blauwe plek. Het gevolg van het gebruik van licht constructiemateriaal is dat cobots enkel gewichten tot maximaal 10 kilogram kunnen optillen", vertelt Walter Auwers. Een klassieke robot vereist veel programmeringswerk en is vooral geënt op grote series, terwijl een cobot is ontwikkeld om meer automatisering te brengen in kleine productseries. "De Baxter kost met alle opties zo'n 25.000 euro. Een concurrerend toestel, zoals de Kuka iiwa heeft een prijskaartje van 90.000 euro, maar werkt veel nauwkeuriger. Ik vermoed dat de prijs op termijn nog zal dalen. Voor taken waar mensen weinig toegevoegde waarde brengen, zullen we de volgende jaren ongetwijfeld cobots zien opduiken Zo kunnen fabrikanten ondanks de hoge loonkosten toch de productie in België houden", besluit Walter Auwers. MAAIKE THOEN, FOTOGRAFIE KENZO DE BRUYN