Tot vijf jaar geleden werkte ze op de marketingafdeling van General Biscuits, waar ze zich naast het secretariaatswerk ook met promotie bezighield. Zo kwam ze in contact met diverse leveranciers van reclamegadgets. Geen onaardige functie, maar niet meteen de uitdaging die ze zocht. In 1996 startte ze met Mieke Helst Promotions (MHP) een eenvrouwsbedrijfje dat r...

Tot vijf jaar geleden werkte ze op de marketingafdeling van General Biscuits, waar ze zich naast het secretariaatswerk ook met promotie bezighield. Zo kwam ze in contact met diverse leveranciers van reclamegadgets. Geen onaardige functie, maar niet meteen de uitdaging die ze zocht. In 1996 startte ze met Mieke Helst Promotions (MHP) een eenvrouwsbedrijfje dat reclame- en promotieartikelen voor bedrijven levert. T-shirts, petjes, balpennen, aanstekers, zelfs bretellen en barbecuetangen behoren tot het assortiment. Zoals het cliché dat wil, begon ook Helst met balpennen voor frituren en cafés. Ondertussen is MHP echter uitgegroeid tot een kwieke onderneming die zijn omzet ieder jaar gevoelig ziet stijgen. Dat is gedeeltelijk te danken aan enkele grote afnemers zoals Callebaut, Alken Maes, Flamingo en VT4. In tegenstelling tot de concurrentie in deze drukbezette niche, regelt Helst liefst alles zelf. Dat betekent dat de klant rechtstreeks bij haar de bestelling plaatst, ze de stukgoederen ophaalt in het magazijn, om die vervolgens ook zelf naar de drukkerij te brengen. "Het klinkt misschien amateuristisch," geeft ze toe. "Maar ik ben ervan overtuigd dat het persoonlijke contact met de klant en de kwaliteitscontrole die daarmee gepaard gaat ongetwijfeld mijn sterkste troeven zijn." Dat heeft uiteraard nog enkele andere consequenties. MHP hoeft nauwelijks structuurkosten te dragen, wat de prijzen aanzienlijk verscherpt. Het hele bedrijf bestaat immers uit een auto, een telefoon en een computer.Helst gaat daarom prat op de snelheid en de garanties waarmee ze haar orders levert. Ze investeerde bijna een volledig jaar aan de uitbouw van een netwerk van contactpersonen en leveranciers die de gadgets, die meestal uit China komen, in magazijnen stockeren.Ambitie om buiten de grenzen te expanderen, heeft MHP niet. Helst: "Grof geld verdienen is niet mijn belangrijkste motivatie. Zelf van A tot Z de touwtjes in handen hebben, blijft wat mij betreft onbetaalbaar."Dave Mestdach