Het was nu of nooit voor Guy Couder (59), een van de veteranen bij het Wemmelse IT-bedrijf Phi Data, gespecialiseerd in goederenidentificatie. Na een jarenlange carrière in het technologiebedrijf, opgericht in 1981 door Dirk Reubens en André Van der Auwera, nam hij eind vorig jaar het belang van Reubens over. Couder heeft 55 procent van de aandelen van het bedrijf in handen. André Van der Auwera, een zeventiger, blijft voorlopig aan boord met 45 procent van de aandelen.
...

Het was nu of nooit voor Guy Couder (59), een van de veteranen bij het Wemmelse IT-bedrijf Phi Data, gespecialiseerd in goederenidentificatie. Na een jarenlange carrière in het technologiebedrijf, opgericht in 1981 door Dirk Reubens en André Van der Auwera, nam hij eind vorig jaar het belang van Reubens over. Couder heeft 55 procent van de aandelen van het bedrijf in handen. André Van der Auwera, een zeventiger, blijft voorlopig aan boord met 45 procent van de aandelen. "Het was niet mijn doel Phi Data volledig te verwerven", zegt Couder, die een nieuwe schwung aan het bedrijf wil geven. "Ik ben hier begonnen als verkoper, maar de ondernemersambitie is er altijd geweest. Als je het bedrijf zelf in handen kunt nemen, kan je je eigen weg uitstippelen. Ik heb nog ambities voor Phi Data." Het technologiebedrijf Phi Data, waarbij Phi voor peripheral hardware integration staat, maakte naam in de industriële en logistieke wereld als specialist in automatische identificatie en lokalisatie. Wat ooit begon met de distributie van printers en scanners voor barcodes groeide uit tot een kennisbedrijf voor datacaptatie en -verwerking met technologieën als RFID ( radio-frequency identification), spraakherkenning, slimme brillen, RTLS ( real time locating systems), sensoren voor het industriële internet der dingen, enzovoort. Straks wordt werk gemaakt van blockchain en artificiële intelligentie in de supply chain. "We hebben 2000 klanten, de helft daarvan bestelt jaarlijks", weet Guy Couder. Bij de klanten zijn grote namen zoals Audi Brussels die het onderhoud van het rollend materieel - zo'n 3400 karretjes - opvolgt met RFID-technologie. Een technische dienstverlener zoals Fabricom zet RFID-tags in voor het beheer van 92.000 stuks gereedschap en materiaal in de magazijnen en op de werven. "Tot aan de sluiting van Renault in Vilvoorde twintig jaar geleden was de industrie goed voor 80 procent van onze omzet. We zagen de fabrieken wegtrekken en we hebben onze activiteiten gediversifeerd naar sectoren die meer lokaal verankerd zijn. Denk aan transport en logistiek, nuts- en energiebedrijven. Met de ziekenhuiswereld boorden we ook een nieuwe groeimarkt aan die minder cyclisch is", stelt Guy Couder. De mensen van Phi Data implementeerden projecten in een dertigtal ziekenhuizen en zorginstellingen voor de inventarisatie en de lokalisatie van medische apparatuur, rolstoelen en andere objecten. De temperatuur van de koelkasten met geneesmiddelen van het Jan Yperman Ziekenhuis in Ieper wordt gemonitord met RFID-chips van Phi Data. Nachtverplegers hebben RFID-tags om bij veiligheidsproblemen efficiënt te kunnen alarmeren. De technologie wordt ook meer en meer ingezet om verloren gelopen dementerende patiënten terug te vinden. Ook de Koninklijke Musea voor Schone Kunsten in België werken met RFID-technologie om de 3500 kunstwerken automatisch te inventariseren en te lokaliseren. Na Zetes, vorig jaar overgenomen door het Japanse Panasonic, is Phi Data een van de belangrijkste spelers op de Belgische identificatiemarkt. Voor het gebroken boekjaar 2017-2018 mikt Guy Couder op een omzet van 15 miljoen euro, of een groei van meer dan 10 procent, en een ebitda van ongeveer 700.000 euro. De industrie is nog goed voor 40 procent van de business, de rest is vrij evenwichtig verspreid over de andere sectoren. "De economie zit mee en de technologie die wij aanbieden is zeer begeerd. Identificatie is een groeimarkt. Dé uitdaging in onze markt is geschikte mensen vinden", ervaart Couder. Het IT-bedrijf heeft zo'n 40 mensen in dienst, vooral verkopers, technische mensen en ontwikkelaars. Phi Data heeft vacatures voor projectleiders, programmeurs, verkopers en technici. "We zijn volop aan het aanwerven. Daarin waren de oprichters iets terughoudender. Zij keken vooral naar de kern van de zaak en minder naar de lange termijn. Ik probeer meer aan waardecreatie in het bedrijf te doen, anders kan je niet groeien", legt Couder uit. De CEO heeft de ambitie over drie jaar 20 miljoen euro omzet en een bedrijfskasstroom van 1 miljoen euro te halen. "Dat kan organisch. De markt groeit globaal met 10 procent. Elk bedrijf dat vandaag in België produceert, opslaat en levert, kan onze oplossingen inzetten. De fabrieken en de magazijnen van de toekomst draaien op data, wij zorgen ervoor dat die data op de werkvloer realtime kunnen worden gecapteerd en verwerkt. Op die manier krijgen bedrijven hun complexe supply chain onder controle en kunnen ze ingrijpen wanneer het misgaat." Op iets langere termijn wil Guy Couder met Phi Data ook een consoliderende rol spelen in de sector. Hij zag de jongste vijf jaar de consolidatiegolf al bij de leveranciers van scanners, printers en mobiele toestellen versnellen. Giganten zoals Honeywell en Zebra namen de ene na de andere partij over. Bij de integratoren is alleen Zetes actief op een Europese schaal. Voor de rest wordt de markt bediend door lokale spelers zoals Phi Data. "Ik denk dat het belangrijk is dat we proberen Phi Data voldoende groot te maken. We hebben behoefte aan consolidatie om een sterker geheel te maken", zegt Couder. Om internationaal door te groeien naar een omzet van 25 tot 30 miljoen euro mikt hij op gerichte acquisities van kleine spelers in de buurlanden of partnerships met start-ups. "Ik voer gesprekken met mensen die de sector kennen en die willen opstarten of hun bedrijf willen verankeren in een groter geheel. Het is wel de bedoeling dat Phi Data de controle behoudt", verduidelijkt Couder. Hij kijkt uit naar een mogelijke investeerder die zijn internationale ambities kan ondersteunen en André Van der Auwera uitkoopt en mee in het bestuur stapt. "Ik denk aan industriële spelers wiens organisatie en platform we kunnen gebruiken om Europees actief te worden. Om 24 uur per dag en 7 dagen per week service te kunnen bieden bijvoorbeeld. Daarvoor zijn we te klein en zijn onze financiële middelen te beperkt. Phi Data heeft veel kennis in huis maar we kunnen die kennis onvoldoende en niet snel genoeg op de markt brengen", geeft Couder toe. "Phi Data is een ruwe diamant. Slijp en polijst die en hij verdubbelt in waarde", zegt Guy Couder. "Misschien is dat ook het eindstation voor mij. Het bedrijf op een bepaald niveau brengen en het dan overlaten aan een strategische investeerder die het voort kan internationaliseren. Ik kan dan nog enkele jaren meelopen in een overdrachtscenario."