Als fascinerend zinnebeeld van de vier elementen (de schaal als de aarde, het vlies als de lucht, het wit als het water en het eigeel als het vuur) vormt het ei in heel wat culturen van oudsher het symbool van vruchtbaarheid en leven. Meer dan vijfduizend jaar geleden al gaven de Perzen elkaar kippeneieren om de komst van de lente en het bijbehorende nieuwe leven te vieren. Ook de Romeinen kenden deze traditie. Bovendien vinden we het gebruik terug doorheen de hele geschiedenis van Europa, en dat zowel bij de edelen aan het hof als bij de boeren op het platteland.
...

Als fascinerend zinnebeeld van de vier elementen (de schaal als de aarde, het vlies als de lucht, het wit als het water en het eigeel als het vuur) vormt het ei in heel wat culturen van oudsher het symbool van vruchtbaarheid en leven. Meer dan vijfduizend jaar geleden al gaven de Perzen elkaar kippeneieren om de komst van de lente en het bijbehorende nieuwe leven te vieren. Ook de Romeinen kenden deze traditie. Bovendien vinden we het gebruik terug doorheen de hele geschiedenis van Europa, en dat zowel bij de edelen aan het hof als bij de boeren op het platteland. De christenen, die niet alleen hun gebouwen, maar ook heel wat van hun gebruiken stoelden op een heidense onderlaag, namen de gewoonte over. Na een vastenperiode, waarin de kerk zelfs het eten van eieren verbiedt, is het dan ook zaak de kippenhokken te legen. Zo ontstond het gebruik om eieren te beschilderen, te versieren en als geschenk te geven, als decoratieobject. Dat ook de haas hierbij als teken van vruchtbaarheid en nieuw leven wordt gebruikt, geeft eens te meer aan hoe sterk dierensymbolen wel kunnen zijn. Voor orthodoxe christenen is de paasviering ongetwijfeld het belangrijkste feest van het jaar. De Grieken kleuren dan hardgekookte eieren rood. Men loopt rond met eieren op zak en op 'grote zaterdag' (die bij de katholieken 'paaszaterdag' en bij de protestanten 'stille zaterdag' heet) tikt men de eieren tegen elkaar. Breekt het ei niet, dan is dit een teken van geluk en voorspoed voor de komende tijd. Wie enkele maanden geleden de kans had om de Fabergé-expo van Europalia Rusland te bezoeken, herinnert zich vast de wonderlijke kleine meesterwerken van deze toptentoonstelling. Zoals de traditie het wou, zocht ook tsaar Alexander III een vrolijk versierd ei om aan zijn echtgenote, tsarina Maria, te geven. Uiteraard stak de Russische leider niet zelf de handen uit de mouwen, maar gaf hij Carl Fabergé de opdracht een kostbaar ei te ontwerpen voor zijn gemalin. De rest is geschiedenis: elf jaar lang zou hofleverancier Fabergé voor de tsarina de meest sublieme creaties vervaardigen, die ook vandaag nog klein en groot in vervoering brengen. Ook in dit land van strikjes en bloemen in synthetische zijde, dat wemelt van de hazen en kuikens, komt het erop aan het grootste chocoladen ei te hebben en hierin is Godiva als geen ander beslagen. Sommigen mogen dan al denken dat de pralines van de Amerikaanse groep hun vroegere finesse niet meer halen, toch blijven de krokante 'palets' van het huis tot hun meest geslaagde creaties behoren. Ook het nougatine-ei (60 euro), het pronkstuk van de paascollectie is onmiskenbaar geslaagd. In de roze en groene, net niet kitscherige verpakking zit een enorm ei, gevuld met 38 chocoladecreaties: kleine gevulde eitjes, pralines en minifiguurtjes. Het is een verborgen schat die misschien eerder bestemd is voor zoetekauwen, echte chocoladeliefhebbers zullen hun hart eerder ophalen aan het ei zelf: nougatine-melkchocolade, overgoten met een laagje pure chocola in een perfecte combinatie tussen zoet en bitter, zacht en krokant. De ambachtelijke chocolatier Neuhaus, aan wie we de praline te danken hebben, spitst zich ook nu toe op zijn handelsmerk: de typische gevulde chocoladebonbons. De hofleverancier biedt niet alleen zorgvuldig in zilverpapier verpakte chocolade-eitjes aan met een geraffineerd smakenpalet (4,2 euro/100 g), maar introduceert dit jaar ook een chocolade-ei gevuld met karamel. Leonidas kiest dit jaar dan weer voor kleine dierenfiguurtjes tegen een zeer democratische prijs die ideaal zijn voor een heerlijk partijtje chocolade zoeken in de tuin. Ver verwijderd van deze cultuur van overvloed, stelt de meester die de Belgische chocoladekunst met kleinere kunstwerkjes en lichtere vullingen een nieuwe wending gaf, een minimalistisch paasassortiment voor. In tegenstelling tot de gigantische eieren van bijvoorbeeld Godiva of Wittamer, maakt Pierre Marcolini slechts drie soorten eieren (van 12,50 euro tot 34 euro), waarvan de grootste niet meer dan 15 centimeter meet. De met chocoladeschilfers bedekte creaties in pure, witte of melkchocolade zijn gevuld met kleine eitjes (6 euro/100 g), die varianten zijn van acht populaire pralines van het huis: een flinterdun laagje chocola als omhulsel en geraffineerde, eigentijdse vullingen. Ook qua verpakking is hier geen sprake van aanstellerige roze of groene strikjes en lintjes: de matières-eieren van Marcolini worden aangeboden in zwarte doosjes met een verfijnd design. Zelfs op Pasen wordt er niet gek gedaan bij Marcolini. Nog eenvoudiger gaat het er dit seizoen aan toe bij de Luikse chocolatier Jean Galler, die zijn inspiratie vindt in de poëzie. Deze andere vaandeldrager van de nieuwe generatie Belgische chocolatiers, die zijn metier tot in de perfectie beheerst (zo is zijn melkchocolade helemaal niet te zoet, maar romig en met een heerlijk lange cacaonasmaak), stelt het Oranje Ei voor, een ware belevenis voor de zintuigen. Eerst worden de ogen en de tastzin geprikkeld door de glanzend oranje en volmaakt gladde schaal. Dan is het de beurt aan de neus, die het citrusaroma waarneemt zodra het doosje wordt geopend. Ook het gehoor wordt niet vergeten, want ooit zal het ei toch gebroken moeten worden als we onze tong willen strelen met de verfijnde smaak van melkchocolade en sinaasappel: een heerlijk frisse combinatie. Zoals de traditie het wil, verwijst Wittamer ook dit seizoen naar de actualiteit: het toverei (36 euro), met een schaal uit pure chocolade waarvan de twee helften gescheiden worden door een fijn lijntje witte chocolade, is een knipoog naar het Mozartjaar. In het doosje vinden we een aangename mix van eitjes in pure en witte chocolade uit Venezuela, Mexico en Ecuador. Ondanks de voortreffelijke kwaliteit blijven we toch wat op onze honger zitten: een eenvoudige combinatie van zwart en wit mist de magie die de naam toch doet vermoeden. Paradoxaal genoeg is de rest van de paascollectie vrolijk en uitbundig. Bijzonder knappe eieren met frambozenpulp, nougatine of net als studentenhaver bezet met rozijnen en noten. Bovendien kunnen de eieren gevuld worden zoals u dat zelf verkiest: met mini-eitjes (13,50 euro/250 g), vruchtensnoepjes, figuurtjes enzovoort. Aan creativiteit overigens geen gebrek bij Wittamer. Na de hoed van Elvis Pompilio en de pump van Vuitton biedt de befaamde patissier-chocolatier van de Brusselse Zavel sinds begin deze maand ook een met bladgoud afgewerkte kopie in pure chocolade aan van de beroemde armband die Hans Stern ontwierp voor Diane von Fürstenberg: 40 euro! Meer betaalbaar dus dan het origineel, dat onder meer de bevallige pols siert van Sharon Stone... Galler, tel. 04 367 22 11, www.galler.com Godiva, tel. 02 422 17 11, www.godiva.com Pierre Marcolini, tel. 02 216 82 15, www.marcolini.com Leonidas, tel. 02 522 19 57 , www.leonidas.be Neuhaus, tel. 02 568 22 11, www.neuhaus.be Wittamer, tel. 02 512 37 42, www.wittamer.com. Sandrine Mossiat