In Buenos Aires, Santiago en Mexico City kun je er moeilijk naast kijken. Honderden maaltijdkoeriers op bromfietsen bepalen er het straatbeeld. Die evolutie heeft zich nog versterkt sinds maart 2020. In tegenstelling tot de gemiddelde Belg, die graag naar kookprogramma's kijkt en zijn eigen potje kookt, is de stedelijke middenklasse in Zuid-Amerika verzot op kant-en-klaarmaaltijden. Gaspard Hambückers-Jacqmain zag daar twee jaar terug een gat in de markt.
...

In Buenos Aires, Santiago en Mexico City kun je er moeilijk naast kijken. Honderden maaltijdkoeriers op bromfietsen bepalen er het straatbeeld. Die evolutie heeft zich nog versterkt sinds maart 2020. In tegenstelling tot de gemiddelde Belg, die graag naar kookprogramma's kijkt en zijn eigen potje kookt, is de stedelijke middenklasse in Zuid-Amerika verzot op kant-en-klaarmaaltijden. Gaspard Hambückers-Jacqmain zag daar twee jaar terug een gat in de markt. Hambückers werd in Ukkel geboren, maar trok al snel de wijde wereld in. Op zijn twintigste belandde hij bij de grote Argentijnse graantrader van Antwerpse origine, Bunge. Hambückers heeft daar een en ander opgestoken over hoe de Argentijnse markt functioneert en twee jaar geleden, vlak voor de pandemie, begon hij samen met een Franse en Argentijnse partner Kitchenita. Investeerders vonden het project blijkbaar interessant, want na een initiële kapitaalinjectie van 500.000 dollar konden de drie partners in het eerste kwartaal 3 miljoen dollar ophalen bij investeringsfondsen. We spreken de 27-jarige Brusselaar in het kantoor van Kitchenita, dat uitkijkt op een centrale keuken. "Wij vormen eigenlijk een portfolio van virtuele restaurants", vertelt Hambückers. "Als we zien dat in bepaalde buurt een zeker gastronomisch aanbod ontbreekt, gaan we daar een specifiek merk voor creëren. Zo hebben we de voorbije jaren al meer dan vijftig virtuele restaurants opgericht. Onze ambitie is het Netflix van de horeca te worden. We spelen in op de gaten in de culinaire markt." Hoe werkt dat dan? "We doen dat door data te schrapen", zegt Hambückers. "Kitchenita heeft via Amazon Web Services niet minder dan 17.000 bots die elke dag de platformen van deliverybedrijven als Rappi scannen. Bijvoorbeeld welke pizzarestaurants bovenaan de lijst staan, met welke menu's en met welke prijzen. Zo kennen de bots het aanbod op de platformen. Aan de vraagzijde kijken onze bots hoeveel recensies er worden achtergelaten. Wij hebben uitgerekend dat ongeveer 17 procent van de aankopen leidt tot een review ." "Als we het aantal reviews kennen, kunnen we een schatting maken van het aantal aankopen van een restaurant op het platform. Als we die data kruisen, komen we te weten dat in een bepaalde buurt bijvoorbeeld een markt voor een Mexicaans restaurant bestaat." Niet al die restaurants slaan aan. Sommige worden een succes, maar Kitchenita deed ook 35 virtuele restaurants weer dicht omdat ze niet genoeg verkochten. De kant-en-klaargerechten worden bereid in de keukens van Kitchenita, waarna ze ingepakt vertrekken via thuisleverkanalen als Rappi of Pedidos Ya, de Ubereats en Deliveroos van Argentinië. Omdat de eigen keuken te klein is voor de vraag, schakelt Kitchenita ongebruikte ruimte van bestaande restaurants in. "De keten van ambachtelijk bier en fastfood Antares verkoopt nu onze empanada's", zegt Hambückers. Zijn bedrijf is ook actief in Chili, Colombia en Mexico. "Binnenkort openen we een vestiging in Madrid," maakt hij zich sterk. "En als het aan mij ligt ook in Brussel."