Dirk Vandeputte (52), de eigenaar en de CEO van de gelijknamige groep, zit er ontspannen bij in zijn kantoor in Boechout. Vandeputte, actief in de distributie van persoonlijke beschermingsmiddelen in België, Nederland en Frankrijk, is aan een sterk jaar bezig. De verkoop van veiligheidsschoenen, beschermkleding, handschoenen en andere veiligheidsproducten boomt op het ritme van de goed draaiende economie. Ook het opleidingsfiliaal Samurai@Work zit in de lift. "In 2016 realiseerden we al een behoorlijke groei van 5 à 6 procent. Dit jaar zullen we een groei met dubbele cijfers neerzetten in België. Dat is zeer lang geleden", zegt Vandeputte. Hij verwacht dit jaar met ongeveer 180 medewerkers een omzet te boeken van 73 miljoen euro.
...

Dirk Vandeputte (52), de eigenaar en de CEO van de gelijknamige groep, zit er ontspannen bij in zijn kantoor in Boechout. Vandeputte, actief in de distributie van persoonlijke beschermingsmiddelen in België, Nederland en Frankrijk, is aan een sterk jaar bezig. De verkoop van veiligheidsschoenen, beschermkleding, handschoenen en andere veiligheidsproducten boomt op het ritme van de goed draaiende economie. Ook het opleidingsfiliaal Samurai@Work zit in de lift. "In 2016 realiseerden we al een behoorlijke groei van 5 à 6 procent. Dit jaar zullen we een groei met dubbele cijfers neerzetten in België. Dat is zeer lang geleden", zegt Vandeputte. Hij verwacht dit jaar met ongeveer 180 medewerkers een omzet te boeken van 73 miljoen euro. Dirk Vandeputte ging na zijn studies toegepaste economische wetenschappen begin jaren negentig in het Antwerpse familiebedrijf aan de slag. De wortels van het bedrijf gaan terug tot in 1947 toen grootmoeder Vandeputte samen met haar vijf zonen een textielbedrijf begon. Ook de productie van handtassen behoorde tot de activiteiten van Vandeputte. Sinds de jaren vijftig focust het familiebedrijf op veiligheidskleding. "We zijn begonnen als een echt productiebedrijf. Alles wat we verkochten, maakten we zelf. Tot in 1996 werkten hier vijftig stiksters", vertelt Vandeputte. Die geschiedenis is voor de familiale topman belangrijk. "Wij zijn vandaag distributeur, maar we hebben nog altijd de knowhow van de fabrikant. We voeren onze eigen merken - GSA en Samurai - in, die we laten produceren door derden in Oost-Europa en het Verre Oosten." De logistiek gebeurt vanuit een semi-automatisch distributiecentrum van 14.000 vierkante meter in Puurs, er werken dertig mensen. Vandaag is Dirk Vandeputte samen met zijn neef Stefan eigenaar van de groep. Door de jaren heen hebben beide vennoten hun andere neven en nichten systematisch uitgekocht en de groep gestroomlijnd. Sinds 2008 is Dirk de CEO, neef Stefan is niet langer operationeel actief. "De economie trekt in alle sectoren aan en daar profiteren wij mee van", stelt Vandeputte. "De keerzijde van de medaille hebben we in 2009 gezien. Als de industrie krimpt, gaan wij mee naar beneden. In 2009 waren we 28 procent van onze omzet kwijt, terwijl we geen enkele klant waren verloren. Als de industrie minder werkt, verbruiken ze minder van onze producten. Een van onze grootste klanten, Arcelor, draaide nog een derde van zijn normale omzet." Als marktleider in België weet Vandeputte zijn marktaandeel voort uit te bouwen door bijkomende grote klanten binnen te halen. Het bedrijf levert vooral aan ondernemingen met meer dan vijftig werknemers. Grote namen zoals AB InBev, Katoen Natie, Lanxess, Monsanto en Umicore zijn klant. Zo levert Vandeputte voortaan de nieuwe werkkleding voor het Japanse chemische bedrijf Kaneka in Westerlo, goed voor 1600 stuks vlamvertragende kleding. Ook de overheidsmarkt met defensie, politie, brandweerkorpsen, Infrabel en de NMBS is belangrijk. "We groeien ook door meer diversificatie en meer diensten aan onze klanten aan te bieden. We onderhouden alle artikelen die we verkopen. Een persluchtapparaat van een brandweerdienst moet worden onderhouden. Maskers moeten gereinigd en getest worden", legt Dirk Vandeputte uit. Opvallend is de ambitie tegen 2020 een miljoen mensen te beschermen. Vandaag zijn dat er 600.000 à 700.000, gerekend tegen een gemiddeld budget voor persoonlijke beschermingsmiddelen van 100 à 120 euro per man per jaar. "We vinden de doelstelling om een miljoen mensen te beschermen aantrekkelijker dan te zeggen dat we gaan voor een omzet van 100 tot 120 miljoen euro. Dat miljoen spreekt meer tot de verbeelding. Om die ambitie waar te maken hebben we zes werkgroepen opgestart die elk een domein uitspitten", verduidelijkt Dirk Vandeputte. Een derde van zijn medewerkers engageert zich in een van de werkgroepen (zie kader Ondernemerschap promoten). Zo wordt er gewerkt aan de ontwikkeling van nieuwe producten. Ook nieuwe distributiekanalen, zeg maar omnichannel, een manier om de klanten via verschillende kanalen te bereiken, is een veelbesproken onderwerp. Vandeputte plaatst nu bijvoorbeeld verkoopautomaten bij grote klanten. "Daar kunnen 700 artikelen in, zoals veiligheidshandschoenen. Voor onze klanten betekent dat een besparing: ze moeten minder bestelbonnen en facturen verwerken, ze hebben minder manueel magazijnwerk en door de transparantie daalt het verbruik. De gebruikers kunnen dag en nacht veilig werken met de juiste producten", zegt de CEO. Vandaag staan er al zo'n 35 verkoopautomaten bij klanten en er lopen nog een veertigtal offertes. Ook de webshop voort uitbouwen en de digitale transformatie behoren tot de prioriteiten. "Vooral kleinere bedrijven gebruiken de webshop. We halen daar vandaag 1,5 à 2 miljoen euro uit. Onze ambitie is ook in dat segment een behoorlijk stuk van de markt te nemen", schetst Dirk Vandeputte. Van de Amazons van deze wereld heeft Vandeputte geen schrik. "Die mikken op de kleine zelfstandige die producten koopt voor een of twee medewerkers. Dat segment van de markt bedienen we niet. Persoonlijke beschermingsmiddelen kun je niet alleen elektronisch verkopen, het lokale contact blijft in onze branche belangrijk. Ik zie klanten zoals Monsanto of Umicore morgen geen schoenen kopen bij e-tailers. Veiligheid is voor hen te belangrijk. Ze gaan op zoek naar advies en totaaloplossingen en kiezen voor de beste prijs-kwaliteitsverhouding." Voor de groei van de komende jaren kijkt Vandeputte ook naar het buitenland. Via acquisities is de groep al actief in Nederland en in Frankrijk. Op de Nederlandse markt, ook een mature markt die oog heeft voor kwalitatieve concepten, is Vandeputte de vierde speler. In Frankrijk, meer een prijsmarkt, heeft de familiale groep het moeilijker. "Daar zijn we een kleine speler, goed voor een omzet van 6 à 7 miljoen euro. Het is voor ons een rendabele markt, maar op de Belgische en Nederlandse doen we het beter", geeft Dirk Vandeputte toe. "Op dit ogenblik analyseren we de Duitse markt opnieuw. Ik sluit een overname daar niet uit. We testen nu ook in Scandinavië, een markt die kwalitatieve oplossingen vraagt. We gaan er naar een beurs en onderzoeken of we daar een distributie kunnen opzetten met ons gamma. We kijken ook naar de mijnbouw in West-Afrika. De internationale bedrijven die daar actief zijn, worden zich meer en meer bewust van de veiligheidsproblematiek, daar is behoefte aan gespecialiseerde beschermingsmiddelen en er zijn geen lokale spelers. Afrika is riskanter dan Duitsland, maar dat is ondernemen. Dat zijn de uitdagingen." Kurt De Cat, fotografie Kris Van Exel"Ik zie klanten zoals Monsanto of Umicore morgen geen schoenen kopen bij e-tailers. Veiligheid is voor hen te belangrijk" "Van de vier uur dat de raad van bestuur samenzat, was ik drie uur aan het woord. Daar heb je niet zoveel aan" "Afrika is riskanter dan Duitsland, maar dat is ondernemen. Dat zijn de uitdagingen"