Na de US Masters zat iedereen die in Groot-Brittannië iets met golf te maken heeft in zak en as. Natuurlijk stonden de Britten en masse achter de jonge Noord-Ier Rory McIlroy, die nog maar 21 jaar is. De laatste dag nam hij immers de afslag met vier slagen voorsprong op zijn naaste achtervolger. Maar Rory haalde het niet: hij speelde uit met een 80, tien slagen minder goed dan de Zuid-Afrikaanse winnaar Charl Schwartzel. Bij de turn zat McIlroy nog maar een slag boven de par, maar vanaf de tiende ...

Na de US Masters zat iedereen die in Groot-Brittannië iets met golf te maken heeft in zak en as. Natuurlijk stonden de Britten en masse achter de jonge Noord-Ier Rory McIlroy, die nog maar 21 jaar is. De laatste dag nam hij immers de afslag met vier slagen voorsprong op zijn naaste achtervolger. Maar Rory haalde het niet: hij speelde uit met een 80, tien slagen minder goed dan de Zuid-Afrikaanse winnaar Charl Schwartzel. Bij de turn zat McIlroy nog maar een slag boven de par, maar vanaf de tiende hole begon het serieus verkeerd te gaan. Na een slechte afslag belandde zijn bal ergens tussen twee huizen. "Huizen die nog nooit het televisiescherm hadden gehaald, we wisten niet eens dat ze er stonden", lacht McIlroy nu met het voorval. "Maar het was natuurlijk een heel positieve ervaring om 63 holes lang het klassement aan te voeren. Maar toen lukte het plots niet meer tijdens de putting, alsof ik al mijn balgevoel kwijt was. Ik zag de lijnen niet meer en vond ook de juiste snelheid niet meer. Als je dat tijdens de Masters overkomt, dan mag je het vergeten. Maar ik krijg nog wel nieuwe kansen om te tonen wat ik in mijn mars heb. Bovendien zal het voorval me mentaal sterker maken." McIlroy is de jongste in de top van de hiërarchie (negende speler in de wereld en vijfde in Europa) en werd al drie keer derde in een toptoernooi. Maar met zijn prestaties onderschrijft hij ook een van de ongeschreven wetten van de golfsport: de ene dag lukt alles, de volgende dag niets meer. "Zijn kracht is dat hij weet dat hij op een mooie dag een toptoernooi zal winnen", zegt de vroegere Engelse kampioen Nick Faldo. "Daarom speelt hij ook altijd zonder enige stress. Technisch brengt zijn manier van spelen hem nooit in de problemen. Natuurlijk heeft hij ups en downs, zoals iedere golfer, en dat was wat hem zondag op Augusta overkwam. Als hij een zwak puntje heeft, dan is het de putting. Voorlopig wil hij niets aan zijn spel veranderen, maar er komt een dag dat hij dat wel wil en zich op zijn techniek gaat concentreren. Ik maakte dat mee toen ik al zeventien maanden niet meer had gewonnen." Ontspannen is hij wel. De zondag van de US Masters kwam Rory McIlroy net na de middag aan, met zijn hoofd nog altijd bij de rugbywedstrijd met de Noord-Ieren die hij op televisie had gevolgd. Zijn agent, Chubby Chandler, lachte even en vroeg of hij die ochtend wel had gedoucht. Toen hij later die dag bij de achttiende hole kwam, had Charl Schwartzel het toernooi al gewonnen. Maar het publiek was gebleven om de jonge Noord-Ier op een applaus te vergasten. Om hem te danken voor een uitstekende prestatie, maar ook en vooral om hem te overtuigen om volgend jaar zeker terug te keren... JOHN BAETE