Betaalbare luxe

De overtocht tussen Calais en Dover duurt anderhalf uur. Te kort om van zonnedek, buitenbar, drie lounges, twee restaurants, uitgebreide winkel, speelruimte en ontspanningsmogelijkheden te genieten. "We willen een nieuwe standaard in comfort, gemak en faciliteiten neerzetten op het Kanaal. Iedereen vindt zijn gading. Ook kunnen we alle passagiers een stoel bieden", zegt Chris Laming van P&O. Deze luxe is betaalbaar: de prijzen zijn nog nooit zo laag geweest door de hevige concurrentie. Heen en wee...

De overtocht tussen Calais en Dover duurt anderhalf uur. Te kort om van zonnedek, buitenbar, drie lounges, twee restaurants, uitgebreide winkel, speelruimte en ontspanningsmogelijkheden te genieten. "We willen een nieuwe standaard in comfort, gemak en faciliteiten neerzetten op het Kanaal. Iedereen vindt zijn gading. Ook kunnen we alle passagiers een stoel bieden", zegt Chris Laming van P&O. Deze luxe is betaalbaar: de prijzen zijn nog nooit zo laag geweest door de hevige concurrentie. Heen en weer met de auto en maximaal negen inzittenden kostte in 1999 ruim 400 euro, nu beginnen de prijzen bij 42 euro. Eind maart gooit olympisch loopkampioene Kelly Holmes officieel een fles champagne tegen de romp van de Spirit of Britain van rederij P&O. Het schip, dat sinds 21 januari vijf keer per etmaal over en weer vaart, heeft een capaciteit van 1750 passagiers. Op de drie voertuigdekken kan voor bijna vier kilometer voertuigen achter elkaar geparkeerd worden, of 1059 wagens en 180 vrachtwagens. In september krijgt het schip gezelschap van het even grote zusterschip Spirit of France. Beide werden gebouwd in Finland en moeten 25 tot 30 jaar meegaan. Een belangrijk doel bij de eerste plannen in 2007 was het bouwen van milieuvriendelijke schepen. Zo beperkt een nieuw type scheepsromp de weerstand van het schip in het ondiepe water van het Kanaal. P&O kan nu dubbel zoveel vracht vervoeren met evenveel brandstof en dezelfde werkingskosten als de veel kleinere voorgangers Pride of Calais en Pride of Dover. De havens van Calais en Dover moesten hun ligplaatsen verlengen voor de fors grotere nieuwkomers, die 213 meter lang en 31,4 meter breed zijn. De afmetingen van deze mastodonten lijken tegenstrijdig met de 50 procent overcapaciteit die er nu gemiddeld bestaat voor alle Kanaalvervoersmaatschappijen samen. "De overcapaciteit blijft bestaan, maar nu kunnen we de piekperiodes beter verwerken", zegt Chris Laming van P&O. "Vooral op dinsdag, woensdag en donderdag konden de wachttijden voor vrachtwagens oplopen." Vijf miljoen passagiers van de 7,5 miljoen die P&O jaarlijks vervoert, neemt de Dover-Calais-route. Zo'n 80 procent zijn Britse toeristen. Het aantal passagiers is in 2010 licht gestegen met 0,5 procent. Chris Laming verwacht dat na de crisis ook het vrachtvervoer zal toenemen. P&O investeert miljoenen euro's in het promoten van de nieuwe schepen. Er zijn onlinetickets te winnen en het hele project kon in tekst en beeld gevolgd worden via de blog van de rederij. Wanneer het tweede schip in gebruik wordt genomen, barst een grote advertentiecampagne los.HANS HERMANS