T wintig jaar geleden won Jack Nicklaus in Augusta zijn laat- ste major. Hij was toen 46. De altijd opgewekte Fred Couples herinnerde er de aanwezigen nog eens aan, toen hij in de recentste editie van Augusta derde werd. "Ik ben ook 46, maar ik heb de Masters niet gewonnen." Couples won in zijn carrière inderdaad maar één major. Meer bepaald de Masters van 1992. Maar hij is wel zeer geliefd bij iedereen die van de golfsport houdt, en niet het minst bij de meesten van zijn collega's. En dat is toch wel uitzonderlijk.
...

T wintig jaar geleden won Jack Nicklaus in Augusta zijn laat- ste major. Hij was toen 46. De altijd opgewekte Fred Couples herinnerde er de aanwezigen nog eens aan, toen hij in de recentste editie van Augusta derde werd. "Ik ben ook 46, maar ik heb de Masters niet gewonnen." Couples won in zijn carrière inderdaad maar één major. Meer bepaald de Masters van 1992. Maar hij is wel zeer geliefd bij iedereen die van de golfsport houdt, en niet het minst bij de meesten van zijn collega's. En dat is toch wel uitzonderlijk. Waarom Fred Couples een bijzondere speler is? De technici zijn onder de indruk van zijn swing, de vloeiendste en meest natuurlijke van het circuit. De dames vinden hem de elegantste. En de journalisten waarderen hem omdat hij altijd goedgemutst is. Voor de collega's tegen wie hij het opneemt, is hij dan weer een toonbeeld van fair play. En hoewel hij een dagje ouder wordt, blijft Fred scoren. Hij is slanker en leniger dan ooit en slaat nog altijd even ver. Jammer dat zijn putting verre van perfect is. Dat is trouwens de reden waarom zijn prestaties nooit het niveau van zijn charisma evenaarden. Als Couples in de Verenigde Staten deelneemt aan een toernooi, dan is de sfeer er altijd veel aangenamer. En de televisiezenders weten dat ze leuke kijkcijfers halen als hij van de partij is. Waarnemers melden zelfs dat ze niet verrast zouden zijn mocht hij er in september opnieuw bij zijn voor de Ryder Cup, in Ierland. Maar Couples heeft natuurlijk ook zijn minder leuke kantjes. Deborah, zijn eerste echtgenote, was zeven jaar ouder toen hij haar op de Universiteit van Houston ontmoette. In 1993 scheidden ze, en in 2001 maakte ze een eind aan haar leven. Ze was een flamboyante vrouw, een beetje té naar de zin van Fred, speelde in films en beoefende polo. Maar ze was ook betrokken in drie ernstige auto-ongevallen waar ze grote fysieke handicaps aan overhield, waarna ze weggleed in een depressie. In 1995 verloofde Fred zich met Tawnya Dodd, maar ze zouden nooit trouwen. Vandaag is Couples aan het scheiden van ene Thais Bren. Fred sukkelt ook met een tere rug, die hem evenwel niet belet om nog harder te trainen dan twintig jaar geleden. Alleen die putting komt maar niet in orde. "Tijdens de Masters was mijn swing die van iemand die nog een heel eind van de 46 verwijderd was, maar ik putte als iemand van 66," zegt hij zelf. In het toptoernooi waren er maar drie spelers die meer putts lieten optekenen dan Couples, onder wie de Spanjaard Sergio Garcia. De Engelsman Ian Poulter komt graag voor het voetlicht. Een Ferrari, een opvallend kapsel en heel flashy kleding. In januari, tijdens het toernooi van Abu Dhabi, liep hij op de golfbaan in een shirt van voetbalclub Arsenal. De toernooidirecteur zei hem dat de publiciteit (O2) op zijn shirt niet echt doortastend was en dat hij het truitje maar beter in de kleedkamer kon laten. John Baete