Terwijl voorzitter Bill Gates op de jaarvergadering van Microsoft moest worden beschermd tegen al te enthousiaste aandeelhouders, tekende chief financial officer Greg Maffei vorige week op de campus in Redmond een "somber" beeld van de evolutie van zijn bedrijf. "Analisten hebben voor het lopende boekjaar een groei in de hoge 10 of lage 20 ( nvdr - procent) voorspeld en we hebben er niet naar staan schreeuwen," antwoordde Maffei op een vraag naar de vooruitzichten voor Microsoft. In zijn jongste boekjaar steeg de omzet van de softwaregigant 28%. Groei is cruciaal voor Microsoft, omwille van de beurskoers, maar ook omwille van zijn personeelsbeleid. Redmond betaalt zijn personeel maar middelmatige lonen en bonuss...

Terwijl voorzitter Bill Gates op de jaarvergadering van Microsoft moest worden beschermd tegen al te enthousiaste aandeelhouders, tekende chief financial officer Greg Maffei vorige week op de campus in Redmond een "somber" beeld van de evolutie van zijn bedrijf. "Analisten hebben voor het lopende boekjaar een groei in de hoge 10 of lage 20 ( nvdr - procent) voorspeld en we hebben er niet naar staan schreeuwen," antwoordde Maffei op een vraag naar de vooruitzichten voor Microsoft. In zijn jongste boekjaar steeg de omzet van de softwaregigant 28%. Groei is cruciaal voor Microsoft, omwille van de beurskoers, maar ook omwille van zijn personeelsbeleid. Redmond betaalt zijn personeel maar middelmatige lonen en bonussen. "Een heleboel mensen accepteerden een loonsverlaging toen ze voor Microsoft kwamen werken," zei Greg Maffei. Microsoft maakt het verschil meer dan goed door het verstrekken van opties op zijn aandelen. De prijs waaraan die opties kunnen worden uitgeoefend, is de beursprijs op het moment van uitgifte en de opties hebben dus alleen waarde als de koers stijgt. Die koersstijging is gebaseerd op de winstverwachtingen en de omzet is daarvoor zeer belangrijk: de kost om extra eenheden van een Microsoft-softwareproduct te leveren blijft aldoor dalen, terwijl de vaste kosten om de producten te maken aldoor stijgen. "Hoe meer volume je maakt, hoe beter je het doet," concludeert Greg Maffei.Microsoft heeft enkele troeven voor 1999: er komt een "Office 2000"-opvolger voor Office 97, die veel meer op groepswerk zal zijn gericht, de verkoop van SQL Server 7.0 zal op snelheid komen en Windows NT 5.0 zal worden uitgebracht.Maar er zijn evoluties die roet in het eten kunnen gooien. De pc-verkopen blijven sterk, maar de trend naar steeds goedkopere pc's verhoogt de druk op Microsoft om de prijs van zijn Windows-besturingssysteem te verlagen, terwijl er bij deze pc's ook minder en goedkopere software wordt gekocht. Er zijn al meer dan 10 miljoen exemplaren van Windows 98 geleverd, maar of bestaande gebruikers vlot gaan upgraden is maar de vraag. In kantoortoepassingen heeft Microsoft met zijn Office-bundel nu bijna 90% marktaandeel, zodat daar verzadiging dreigt. En het groeiritme van zijn Windows NT-besturingssysteem voor grotere computers, dat op 60% à 70% lag, daalt naar 30%. Reken daarbij nog de crisis in Zuidoost-Azië en Japan, het jaar 2000-probleem en het effect van de concurrentie, en het is niet zeker dat het plaatje voor Microsoft zo extreem rozig blijft als het in het verleden is geweest, aldus Maffei.Als de koers daalt, heeft Microsoft een serieus probleem. Mike Murray, de vice-president voor human resources, geeft toe dat Microsoft op dat moment de vaste elementen in zijn loonpakket zal moeten herzien. "We hebben daar modellen voor," erkent hij. "We zeggen al vijf jaar aan onze werknemers dat de aandelen niet op die manier kunnen blijven stijgen." De daling van het aandeel kan dan een vicieuze cirkel ontketenen: meer loonkosten, minder goed personeel, minder winst, nog lagere beurskoers, enzovoort - het omgekeerde van wat nu gebeurt.Greg Maffei en Mike Murray spraken voor een 60-tal journalisten van Europese publicaties, waaronder Trends. "De consumentenbusiness heeft de neiging minder winstgevend te zijn dan de Office-business," vertelde Microsoft-president Steve Ballmer hen, twee dagen voor bekend werd dat Pete Higgins, verantwoordelijk voor de "consumentenbusiness", voor onbepaalde tijd met vakantie was vertrokken om, zoals hij aan de pers verklaarde, tijd te besteden aan zijn familie, aan golfen en vissen. In de wandelgangen bij Microsoft werd die mededeling vertaald als een ontslag (zie ook blz. 112). Steve Ballmer zelf neemt voorlopig over. Uit de kwartaalrapportering aan de Securities and Exchange Commission, vorige week, blijkt dat Microsoft 316 miljoen dollar omzette in zijn Interactive Media-segment, wat omschreven wordt als "een lichte daling" tegenover een jaar voordien.