Als u dit leest, dan is de US Masters begonnen. Uiteraard op Augusta National GC in Georgia, want de Masters is het enige toernooi dat altijd op hetzelfde terrein wordt gespeeld. Een traditie sinds 1934 al. Het is ook vaak de spectaculairste en meest onvoorspelbare major van de vier. De golfsport beleefde er zijn grootste thrillers, en het is er altijd knokken voor de overwinning. Titelverdediger Phil Mickelson won er voor het eerst in 2004, toe...

Als u dit leest, dan is de US Masters begonnen. Uiteraard op Augusta National GC in Georgia, want de Masters is het enige toernooi dat altijd op hetzelfde terrein wordt gespeeld. Een traditie sinds 1934 al. Het is ook vaak de spectaculairste en meest onvoorspelbare major van de vier. De golfsport beleefde er zijn grootste thrillers, en het is er altijd knokken voor de overwinning. Titelverdediger Phil Mickelson won er voor het eerst in 2004, toen hij er al voor de twaalfde keer deelnam. De Amerikaan rekende er op de achttiende hole af met de Zuid-Afrikaan Ernie Els, met een birdie putt vanop bijna zes meter. De laatste dag had Els een kaart van 67 ingediend, maar toch liet hij zich nog bijbenen door Mickelson, die op de back nine een 31 (-5) sloeg. Vorig jaar veroverde de linkshandige Amerikaan zijn derde Green Jacket op Augusta National, zijn vierde overwinning in een major. En het was een memorabele finale: Mickelson zorgde ervoor dat iedereen de adem inhield: vier birdies op de laatste zeven en een gemiste eagle op de 13, een par 5, nadat hij een ijzer 6 van 190 meter doorheen een ruimte van amper een meter tussen twee dennen had geslagen. Maar er was ook en vooral het emotionele aspect: zijn echtgenote Amy, die een jaar tegen kanker had gestreden, was er om hem aan te moedigen. Het echtpaar kreeg na de wedstrijd een onvergetelijke ovatie. Ondertussen vragen vriend en tegenstander zich af hoe sterk de nieuwe held van de Amerikaanse golfsport straks voor de dag komt. Tiger Woods heeft immers een moeilijke periode achter zich. Big Phil (40 jaar) is zesde speler in de wereld en Woods (35 jaar) vijfde, maar Mickelson staat tegenwoordig beter te spelen. Terwijl hij vorige week sterk presteerde in de Houston Open, ging Woods gewoon even trainen op Augusta, waar het koud was (amper 5 graden) en regende. Ondertussen gaf Mickelson golfles, want hij brak zaterdag het record van het parcours in Houston met een indrukwekkende 63 (-9). Het was van de US Masters 2010 geleden dat hij nog een toernooi had gewonnen, en het was zijn beste kaart van de voorbije twee jaar in de Amerikaanse Tour. Mickelson is zowel technisch als mentaal in staat om zijn prestaties naar een hoger niveau te tillen als de wedstrijd dat vereist. Inderdaad: als een speler die helemaal klaar is om een toptoernooi te winnen... JOHN BAETE