Niet zo lang geleden probeerde de oprichter van een start-up in San Francisco een bijeenkomst te organiseren met een bezoeker uit Europa. Om een tijdstip voor de afspraak vast te leggen waren tientallen e-mails in beide richtingen nodig. De Europeaan arriveerde met een fles wijn voor Clara, de persoonlijke assistente van de oprichter, als dank voor het regelen van de problemen met de planning. Maar de assistente kon het cadeau niet aannemen. Clara is een softwaredienst die helpt bijeenkomsten te regelen via e-mail. Ze wordt aangedreven door krachtige artificiële intelligentie (AI) met een beetje menselijk toezicht. Ooit zal ze geen enkele menselijke bijstand meer nodig hebben.
...

Niet zo lang geleden probeerde de oprichter van een start-up in San Francisco een bijeenkomst te organiseren met een bezoeker uit Europa. Om een tijdstip voor de afspraak vast te leggen waren tientallen e-mails in beide richtingen nodig. De Europeaan arriveerde met een fles wijn voor Clara, de persoonlijke assistente van de oprichter, als dank voor het regelen van de problemen met de planning. Maar de assistente kon het cadeau niet aannemen. Clara is een softwaredienst die helpt bijeenkomsten te regelen via e-mail. Ze wordt aangedreven door krachtige artificiële intelligentie (AI) met een beetje menselijk toezicht. Ooit zal ze geen enkele menselijke bijstand meer nodig hebben. In januari is het tien jaar geleden dat Steve Jobs de iPhone van Apple onthulde en daarmee de smartphonerevolutie inluidde. Volgend jaar bereiken we een nieuwe mijlpaal in de wisselwerking tussen mensen en hun persoonlijke toestellen via AI. De zogenoemde softwaresecretaressen zijn al op de markt, maar ze worden zowel alledaagser als geavanceerder. Virtuele persoonlijke assistenten nemen twee vormen aan. Sommige diensten, zoals Clara en haar concurrent x.ai, voeren enkel specifieke taken uit, zoals vergaderingen beleggen via e-mail. Andere bieden een bredere service door informatie te geven, muziek te spelen en zaken te kopen voor hun meesters. De software leert zijn baas en zijn smaak zo goed kennen dat hij mettertijd doet wat een levende persoonlijke assistente ook kan. Er zijn verschillende redenen om aan te nemen dat 2017 een doorbraak brengt voor virtuele persoonlijke assistenten. Een daarvan is dat ze een prioriteit zijn voor elke groot technologiebedrijf, waaronder Amazon, Apple, Facebook, Google, Microsoft en Samsung, evenals een resem starters. Ze verankeren zich almaar meer in het leven van de consumenten. Na jaren van hype, maken bedrijven nu ook echt vooruitgang in artificiële intelligentie. Dat verbetert niet alleen de nauwkeurigheid van de virtuele assistenten, maar breidt ook hun vaardigheden uit tot meer dan eenvoudige taken, zoals zoeken naar restaurants in de buurt. De consumenten raken almaar meer vertrouwd met het gebruik van de virtuele assistenten. Dat zet de bedrijven nog meer aan die diensten snel te verbeteren. De telefoon wordt een van de vele toestellen die thuis rondslingeren en de noden van de consumenten lenigen, data inzamelen en taken uitvoeren. Echo van Amazon is een kleine luidspreker die het licht kan uitdoen en herinneringen meldt. Google ligt niet ver achter met Google Home. In plaats van te navigeren tussen tientallen apps, rekenen de gebruikers vooral op hun softwareassistenten als belangrijkste navigatie-instrument op hun telefoons. Dat betekent dat apps die geen commerciële relatie hebben met de onderneming die een virtuele assistent maakt, dreigen opzijgeschoven te worden. De opkomst van intelligente agenten treft vele sectoren. De klantendienst zal veranderen. Virtuele assistenten zullen het eentonige werk overnemen, zoals klagen bij de luchtvaartmaatschappij als bagage verloren gaat of de vlucht vertraging oploopt. De gezondheidszorg verandert ook: virtuele persoonlijke assistenten verzamelen informatie voor de dokters voor een consultatie of laten de patiënt weten waar ze geneesmiddelen kunnen krijgen. De grootste verandering in 2017 heeft met de handel te maken. Almaar meer mensen gaan gebruikmaken van intelligente agenten om diensten en producten aan te kopen. Ze zullen die assistenten gebruiken om vluchten en bioscooptickets te boeken, een Uber-rit te bestellen en boodschappen thuis te laten leveren. Niettemin moeten nog vele heikele vragen worden beantwoord. Mag de intelligente agent informatie over de agenda of de verblijfplaats van zijn gebruiker uitwisselen met een externe partij om bijvoorbeeld een auto te boeken? Er heerst al heel wat bezorgdheid over het spoor van gegevens dat mobiele toestellen nalaten en die ervoor kunnen zorgen dat de gebruikers worden getraceerd. Naarmate virtuele assistenten meer te weten komen over hun bazen, krijgt de vraag wie eigenaar is van welke data een grotere betekenis. Als een intelligente agent een vliegticket moet boeken of een hotelkamer moet reserveren, is hij dan verplicht het laagste tarief te kiezen of kan hij zaken doen met een bedrijf dat een commerciële relatie heeft met de onderneming die de virtuele assistent ontwierp? Een van de voordelen om een reële persoonlijke assistent te hebben, is dat het duidelijk is wie voor wie werkt. Als de software keuzes maakt die ingaan tegen de financiële belangen van de gebruiker, dan dreigt hij wantrouwen te wekken. Bijgevolg zullen de softwaresecretaressen het komende jaar waarschijnlijk tot controverse leiden omdat ze binnendringen in het persoonlijke leven en de woningen van mensen over de hele wereld. Misschien zijn ze slim genoeg om het te zien aankomen en strijken ze de plooien glad door een paar flessen wijn voor hun gebruikers te bestellen.De auteur is redactrice Amerikaanse technologie van The Economist. Alexandra SuichDe softwaresecretaressen zullen tot controverse leiden omdat ze binnendringen in het leven van mensen over de hele wereld.