"Ik weet eigenlijk niet hoe je de pers te woord staat", zegt Rik Claesen wanneer hij Trends ontvangt. Waarna hij in een spraakwaterval vervalt om zijn concept PromoButler uit de doeken te doen. "Neen, ik ben geen geboren verkoper", klinkt het ontluisterend.
...

"Ik weet eigenlijk niet hoe je de pers te woord staat", zegt Rik Claesen wanneer hij Trends ontvangt. Waarna hij in een spraakwaterval vervalt om zijn concept PromoButler uit de doeken te doen. "Neen, ik ben geen geboren verkoper", klinkt het ontluisterend. Claesen vormt samen met Patrick Verboven de tandem van Netmedia, de organisatie achter PromoButler. Beiden hebben een IT-achtergrond. Hun bedrijf hielden ze in maart van vorig jaar boven de doopvont. Het idee klinkt even simpel als het op het eerste gezicht lijkt: 'reclame op maat van de consument'. Iedereen kent het euvel: je brievenbus puilt uit van de reclamefolders, waar je in het beste geval even naar kijkt als je op zoek bent naar iets. Om het ten slotte niet te vinden tussen die stapel papier. Omgekeerd betalen de ondernemingen zich blauw omdat ze zo breed mogelijk willen gaan, om toch zeker hun doelpubliek te bereiken, wat vaak niet lukt om allerlei redenen. Netmedia werkte daarom PromoButler uit. Via de website kan iedere handelaar of winkel(keten) zijn promoties en producten aanbieden. Vrij simpel, door de bekende folders in een elektronisch formaat aan te bieden. De consument kan gericht zoeken via trefwoorden, waarna een lijst verschijnt met de producten die aan zijn speurtocht beantwoorden. Hij kan ook zijn voorkeuren ingeven, waarna hij een op maat gemaakte promotiefolder in zijn elektronische brievenbus krijgt. Het is de bezoeker van de website die het initiatief in handen neemt, en zelf bepaalt welke producten hem interesseren en in welke regio hij zijn aankopen wenst te doen. Bij aanvang hadden Rik Claesen en Patrick Verboven af te rekenen met twee problemen, die nauw met elkaar verbonden waren. Hoe de medewerking verkrijgen van de handelszaken zonder dat ze bezoekers op de site konden voorleggen? En hoe bezoekers aantrekken als er geen of onvoldoende promotiemateriaal aangeboden wordt? Het duo ging de boer op en kon verschillende handelszaken overtuigen van het unieke concept. In ruil voor hun promotiemateriaal konden de handelszaken gratis op PromoButler. "De reacties waren overwegend positief", zegt Claesen. "Al was er wel vaak de vrees dat de site vooral zou worden gebruikt om aan prijsvergelijking te doen." Ook de bezoekers volgden, aanvankelijk aarzelend, maar vandaag is het gemiddelde zowat 6000 unieke bezoekers per dag (gemeten door CIM/Metriweb). Tijdens de eindejaarsdagen en het begin van de koopjesperiode werden zelfs pieken gemeten tot 11.000 bezoekers per dag. Zowat alle grote namen uit de retailwereld zitten op de site, met uitzondering van Colruyt en Delhaize. Maar dat is een kwestie van tijd volgens Claesen, die zegt dat de afspraken met die groepen gemaakt zijn. De lakmoesproef komt er nu aan. Was de site tot nog toe gratis voor de handelaars, dan wordt hij voortaan betalend. 2 euro per artikel, per maand. Maar het duo maakt zich sterk dat dit geen terugval hoeft te betekenen. Claesen: "Via de site verhogen we hun return on investment. De papieren folders zijn toch gemaakt, tegen een kleine bijdrage zorgen we ervoor dat hij online komt, en dat hij onder de ogen komt van heel gericht zoekende consumenten." Om break-even te draaien heeft Netmedia zo'n 10.000 euro per maand nodig. LRM, de Limburgse Reconversiemaatschappij, investeerde 225.000 euro in de start-up. Zodra de trein echt vertrokken is, denkt men eraan ook de aanpalende grensstreken - Nederland, Duitsland en Frankrijk - mee te pakken in de database. En in een volgend stadium kan hardop worden nagedacht om dit concept ook naar het buitenland te exporteren. (T) Door Lieven Desmet