In de inkom steken de elektriciteitsdraden nog uit het plafond, in de vergaderzaal wordt de laatste hand gelegd aan de airconditioning. Maar de productieruimte in het gloednieuwe pand van de nv Belgian Electronic Sorting Technology, of Best, is volledig operationeel. "In 1996 hebben we met z'n drieën onze baan opgezegd. Een jaar lang hebben we gesleuteld aan onze machine. In 1997 dachten we vijf exemplaren te verkopen, het wer...

In de inkom steken de elektriciteitsdraden nog uit het plafond, in de vergaderzaal wordt de laatste hand gelegd aan de airconditioning. Maar de productieruimte in het gloednieuwe pand van de nv Belgian Electronic Sorting Technology, of Best, is volledig operationeel. "In 1996 hebben we met z'n drieën onze baan opgezegd. Een jaar lang hebben we gesleuteld aan onze machine. In 1997 dachten we vijf exemplaren te verkopen, het werden er twintig. Eind september dit jaar zitten we alweer aan dertig exemplaren," zeggen de zaakvoerders Marc Ruymen en Paul Berghmans tevreden. Samen met Bert Van der Auwera en Eddy de Reys leiden zij de naamloze vennootschap, waarvan de aandelen netjes verdeeld zijn tussen de vier. Het succesproduct van het viertal is een laserapparaat voor het sorteren van in hoofdzaak voeding. Best sleutelde aan een vernieuwende technologie, die het sorteren veel nauwkeuriger maakt. Vooral voor het netjes uitzoeken van verschillende soorten rozijnen, noten, diepvriesfruit en -groenten, worden de laserapparaten ingeschakeld. Het voedsel valt van een band en wordt in een fractie van een seconde door de laser gedetecteerd. Die kan bijvoorbeeld tot 6000 witte bonen per seconde onderscheiden. "Onze laserstralen selecteren op basis van de kleur en de structuur van het voedsel," zegt Bert Van der Auwera. "Met een camera is die detectie van de structuur, of de samenstelling van het materiaal, onmogelijk. Bovendien detecteren de lasers het product langs voren en langs achteren, op een afstand van een meter. Camera's bekijken het product van boven en van onderen, maar dat vervuilt sneller de lens. Door onze methode worden bottlenecks in de productie - voor het reinigen van de lens - vermeden." Best garandeert een zuivere scheiding van 99,9 procent. Vreemde voorwerpen tot een halve millimeter worden onderschept en verwijderd. Ook pindanoten, die door schimmel zijn aangetast, worden opgemerkt door het systeem. Klanten van Best zijn vooral de voedselverwerkers. Zij verkopen hun gesorteerd voedsel aan voedingsconglomeraten als Danone, Jacobs Suchard, Mars, Nestlé. Intussen werd het eerste laserapparaat verkocht in Turkije. Export is goed voor 97 procent van de omzet. Die omzet bedroeg in 1997 135 miljoen, en was eind september dit jaar al geklommen naar 170 miljoen. Best telt veertien werknemers.