Twintig jaar geleden kocht hij het wereldberoemde Château Pavie en zette hij daarmee heel Saint-Emilion op zijn kop. De 68-jarige Gérard Perse is een echte selfmademan. Als zoon van een verver trad hij in de voetsporen van zijn vader: hij startte een bedrijfje in schilderwerken. Enkele jaren later ging hij failliet. In 1976 nam hij een kruidenierswinkeltje over in een buitenwijk van Parijs. Zes jaar lang ging hij elke ochtend naar de vroegmarkt om groenten en fruit te kopen. Via een vriend kreeg hij de kans om onder franchise een supermarkt te beginnen voor Champion. Hij slaagde erin hoge winstcijfers voor te leggen, waardoor hij steeds meer winkels kon overnemen.

Met het verdiende geld kocht hij in 1993 Château Monbousquet in Saint-Emilion, vier jaar later Pavie Decesse, en in 1998 de mythische premier grand cru classé Château Pavie. Laatstgenoemde aankoop was de aanleiding om alles te verkopen wat hij bezat in Parijs en naar Saint-Emilion te verhuizen. "Al vele jaren was ik gepassioneerd door wijn, en vooral door die van Saint-Emilion. Ook het stadje en de streek trokken mij enorm aan. Toen ik de kans kreeg daar kasteeleigenaar te worden, heb ik niet geaarzeld."

Maar de wijnbouwers uit de streek zagen de rijke supermarkteigenaar niet graag komen. Hij werd afgeschilderd als een keiharde zakenman zonder liefde voor de streek, die er alleen op belust was wijnen tegen een zo hoog mogelijke prijs te verkopen. Gérard Perse spreekt dat met klem tegen: "Ik deed alles uit passie voor de streek en haar wijnen. Ik wilde het uiterste uit dit terroir halen en de best mogelijke wijnen maken. Ik heb zwaar geïnvesteerd, maar de inspanningen hebben geloond. Van Château Pavie heb ik opnieuw het vlaggenschip van de streek gemaakt. Daar heeft heel Saint-Emilion zijn voordeel mee gedaan."

Perse liet zich niet intimideren door de pogingen om zijn reputatie schade toe te brengen. In 2001 kocht hij het luxueuze Hostellerie de Plaisance, pal in het centrum van Saint-Emilion. Zes jaar geleden promoveerde zijn Château Pavie naar de hoogste categorie in Saint-Emilion: premier grand cru classé A, in het gezelschap van Angélus, Cheval Blanc en Ausone. Geen betere manier om te zeggen dat hij er was en van plan is te blijven.