Het vlaggenschip van Knokke-Heist is de mondaine wijk Het Zoute, wat eigenlijk een vastgoedproject van de Compagnie Het Zoute was. Die werd op 1 mei 1908 opgericht door twee neven: Raymond en Maurice Lippens. Ze waren afstammelingen van een geslacht met wortels in Moerbeke-Waas.
...

Het vlaggenschip van Knokke-Heist is de mondaine wijk Het Zoute, wat eigenlijk een vastgoedproject van de Compagnie Het Zoute was. Die werd op 1 mei 1908 opgericht door twee neven: Raymond en Maurice Lippens. Ze waren afstammelingen van een geslacht met wortels in Moerbeke-Waas. De Compagnie ontwikkelde in de polders Het Zoute rond attracties als de Vlindertuin en het natuurreservaat Het Zwin, dat tot 2006 ook eigendom van de Compagnie was. Die is ook de eigenaar van de Royal Zoute Golf Club en The Royal Zoute Tennis Club. Het Zoute is typisch door zijn villastijl en de kleine wandelpaden. De familie Lippens bezat bij de start van de Compagnie 1100 hectare in Knokke, sommige al sinds de achttiende eeuw. De portfolio werd mondjesmaat afgebouwd tegen steeds hogere prijzen. Dat kon alleen als Knokke zijn exclusieve reputatie behield. Daarin speelde wijlen burgemeester Leopold Lippens een meesterlijke rol. Zo lanceerde hij vijf jaar geleden het plan Horizon 8300, goed voor 1 miljard euro aan vastgoedprojecten. "Met het faciliteren van vastgoedprojecten willen we de kwaliteit van de stad optrekken en zorgen dat er nog meer schoon volk naar Knokke komt", vertelde hij toen aan Trends. "De privésector krijgt de vrijheid hier duurzaam te investeren. Als die projecten slagen en er geld wordt verdiend, is dat een win-winsituatie voor de overheid en de privésector." Enige megalomanie was de burgemeester niet vreemd. Ooit werd een 100 meter hoge woon- en hoteltoren met zicht op zee gepresenteerd voor de herontwikkeling van het Casino. Ondertussen is dat plan afgevoerd. Ook het prestigieuze Community House en de futuristische plannen voor het station van Heist gingen niet door. De plaatselijke politici stonden nooit afkerig van ambitieuze vastgoedplannen, ook niet in hun privé-activiteiten. Op de vergaderingen van het gemeentebestuur van Knokke-Heist moesten sommigen meer dan eens de zaal verlaten omdat ze betrokken waren bij het een of ander vastgoeddossier. Soms liep het uit de hand. In 2016 werden een gewezen directeur van de Compagnie en de gewezen gemeentesecretaris veroordeeld voor corruptie. De Compagnie zelf bleef buiten schot. Vastgoed is trouwens een zegen voor de stadskas. De tweedeverblijfsbelastingen zijn goed voor meer dan de helft van de gemeente-inkomsten. De vaste verblijvers betalen dan weer geen aanvullende personenbelasting. Voor hen is de stad een belastingparadijs. Toen Leopold Lippens in 1979 burgemeester werd, kostte een gemiddeld woonhuis in Knokke-Heist 48.488 euro, tegenover 35.377 euro in de rest van het land. Vandaag is dat in Knokke-Heist 455.000 euro, elders in het land 220.000 euro. Voor een villa betaalde je in 1979 in Knokke-Heist 170.276 euro, en 99.354 euro elders. Vandaag kost een villa in Knokke-Heist 1.017.500 euro, of drie keer meer dan in de rest van het land (315.000 euro). Villa's in Knokke werden sinds 1979 dus zes keer duurder, in de rest van het land drie keer. In 1979 kostten Knokse appartementen 57.519 euro, of meer dan drie keer meer dan in de rest van het land (17.721 euro). Vandaag kost een appartement in Knokke-Heist 430.000 euro en 205.000 euro elders. Die prijzen gelden voor het hele grondgebied van Knokke-Heist. Het Zoute laat een ander plaatje zien. Voor een nieuwbouwvilla is een prijs van 5 miljoen euro daar niet eens een uitzondering. Ghelamco verkocht verleden jaar op de Blanckaertlaan in Knokke-Zoute een villa met een vraagprijs van 15,5 miljoen euro. Bijna één op de twee luxewoningen van meer dan 1 miljoen euro wordt verkocht in Knokke-Heist. In de stad zijn meer dan honderd vastgoedmakelaars actief. Nieuwe spelers nemen de leidende rol van de Compagnie over. Ghelamco ontwikkelt er een tweede golfterrein. Verleden jaar ging ook de commercialisatie van het project Lake District van start. Na zes weken was meer dan een derde van de 162 eenheden verkocht. Samen met Ghelamco ontwikkelt Groep Versluys op de zeedijk One Carlton, het meest exclusieve gebouw aan de Vlaamse kust, naast vier andere projecten in de stad. "Knokke blijft aangenaam door de grote investeringen van het gemeentebestuur in nog meer groen en veiligheid", zegt CEO Bart Versluys. "De combinatie van mooie stranden, de mooie natuur en de fantastische fiets- en wandelpaden is uniek aan de kust. Daar wil men een prijs voor betalen." "Gekke prijzen trekken excentrieke mensen aan", aldus Peter Taffeiren, die lang actief was met POC op de Knokse vastgoedmarkt en nu alleen ontwikkelt. "Je koopt er niet alleen een verblijf, maar ook Knokke zelf. Rijke mensen willen er gezien worden en gaan van het ene exuberante feest naar het andere. Heel het jaar kun je er shoppen in topwinkels en zijn er grote evenementen, waar de burgemeester graag kwam. Iedereen wilde tot zijn intimi worden gerekend."