Cruises zijn aan een opmars bezig in België. Volgens de sectororganisatie Cruise Lines International Asso- ciation (Clia) stapten in 2013 meer dan 70.000 landgenoten de loopbrug over. Dat is een kwart meer dan in 2012. Hoewel die groei te zien is in heel Europa, zijn ons land en Luxemburg de grootste stijgers. De helft van de passagiers kiest voor de Zuid-Europese wateren, een kwart voor het noorden en een kwart voor de Cariben. Ze tekenen in voor een reis tussen 100 en 1000 euro per dag en per persoon.
...

Cruises zijn aan een opmars bezig in België. Volgens de sectororganisatie Cruise Lines International Asso- ciation (Clia) stapten in 2013 meer dan 70.000 landgenoten de loopbrug over. Dat is een kwart meer dan in 2012. Hoewel die groei te zien is in heel Europa, zijn ons land en Luxemburg de grootste stijgers. De helft van de passagiers kiest voor de Zuid-Europese wateren, een kwart voor het noorden en een kwart voor de Cariben. Ze tekenen in voor een reis tussen 100 en 1000 euro per dag en per persoon. Dat de prijswaaier zo breed is, is een van de verklaringen van de toenemende populariteit van cruises. Vroeger was een cruise synoniem voor luxe en exclusiviteit -- met het bijbehorende prijskaartje --, maar door de schaalvergroting zijn de prijzen democratischer geworden. 65-plussers maken nog maar een derde van het aantal passagiers uit. Met een nadruk op beleving -- via wellness, sport en animatie -- zijn de schepen een bestemming op zich geworden. En de rederijen en de touroperators hebben nog andere middelen ingezet opdat een jonger publiek zich aan boord welkom zou voelen. Een kwart van de cruises onthaalt gezinnen met aangepaste activiteiten en infrastructuur, zoals familiekamers, een kinderzwembad en een babysitdienst. Neem de formule Fun & Sea bij Costa Cruises. Die voorziet voor de kinderen in verleidelijkheden als een roomijssoiree, een tafeltennistoernooi, een schattenjacht, grimesessies of verkleedfeestjes, terwijl de ouders aan het zwembad van hun cocktails nippen. Ze hoeven zich niet ongerust te maken over hun kroost: per leeftijdscategorie zijn er animatoren die de kinderen begeleiden. Voor kinderen tussen zes en acht is er de Mini-club, tot elf jaar de Maxi-club en de tieners hebben hun Teenclubs -- zelfs tot zeventien jaar. Belangrijk detail: de clubs zijn gratis. Ook daarbuiten is het cruiseleven kindvriendelijk gemaakt met speelzalen met een piratenschip, videospellen, een legoafdeling en excursies. Cruisen met het schip Costa Favolosa voor een zevendaagse reis vanuit het Italiaanse Savona, via Civitavecchia (Rome), Palermo (Sicilië), Palma de Mallorca, Ibiza en Barcelona, kan vanaf 839 euro voor volwassenen en 150 euro voor kinderen. Of neem het aanbod van Disney Cruise Line. Ook daar zijn er kinderclubs per leeftijdscategorie, maar typisch is de sprookjesachtige en filmische inrichting die eigen is aan Disney. Zo heeft de Goofy's Pool een groot tv-scherm en kunnen de reizigers pizza eten bij Pinocchio. Een rotatiesysteem garandeert dat ze altijd dezelfde ober hebben in telkens weer een ander restaurant. Het ene restaurant is opgezet rond Beauty and the Beast, een ander rond het tropische eiland Parrot Cay of je belandt in een filmset in Animator's Palate. Dineren met de Disney-figuren kan ook, en films en een musical zijn natuurlijk een must op deze schepen. Nachtelijk vuurwerk wordt er verweven met een Pirates of the Caribbean Deck-party. De prijs van een familiecruise is vergelijkbaar met die van Costa Cruises, maar de reizigers moeten wel eerst de oversteek naar de Verenigde Staten maken. Walt Disney Company kocht voor dit project een eiland in de Bahama's en doopte het Castaway Cay. Het werd omgebouwd tot een schipbreukelingeneiland, waar de schepen kunnen aanmeren. De groep had daar 25 miljoen dollar voor over, en ze plant nog een verbouwing om de capaciteit per aanmerend schip op te trekken van 2700 tot 4000 personen. De cruisesector mikt nog op een andere doelgroep: de singles. Azamara Club Cruises en Regent Seven Seas verminderden het supplement dat een single voor een tweepersoonskajuit moet betalen. MSC Cruises biedt af en toe reizen aan waarbij het dat supplement laat vallen. Het Amerikaanse Singlecruises is de koploper in die trend. De groep boekt bij verscheidene rederijen, laten daar singles per leeftijdscategorie op intekenen en matcht die klanten aan elkaar om het supplement uit te sparen. De singles delen dan een kajuit met een leeftijdsgenoot van hetzelfde geslacht, en leren medereizigers van het andere geslacht kennen in de single-eethoek, tijdens een speeddating. Ze krijgen ook de kans om groepsgenoten nog voor het inschepen te ontmoeten, zodat ze niet alleen aan boord hoeven te komen. Aantrekkelijk allemaal, al blijft het de vraag of je met ruwe selectiecriteria als '30 tot 40 jaar' en 'Europa' in een internationaal gezelschap de partner van je leven kunt vinden. In België brengt Cruisemarkt.be singles in contact met elkaar om een kajuit te delen. Bij de selectie wordt ook rekening gehouden met interesses en hobby's. Hier en daar worden op het internet pogingen ondernomen om eenoudergezinnen voor cruises aan te spreken. De website alleenstaandeouder-vakanties.nl heeft een aparte cruiseafdeling, met vooral vaarten op kleinere zeilschepen. Jonge reizigers willen graag bewegen en actief zijn. Ook daar spelen de cruises op in. Kooklessen volgen, kan bij Oceania Cruises, waar de reizigers pasta leren bereiden terwijl ze over de Middellandse Zee varen. Marktcruises biedt dan weer educatieve reizen aan, met academisch geschoolde sprekers aan boord en een verrassend grote bibliotheek op zijn schepen. De vakwebsite Cruise Critic kende voor 2013 de prijs voor de beste rederij van avontuurlijke cruises toe aan Lindblad Expeditions. Bij diens reizen in de uitzonderlijke landschappen van Patagonië, Galápagos en Antarctica zijn wat avontuur en educatie inbegrepen. Passagiers kunnen bijvoorbeeld deelnemen aan een landing per zodiac, om met een onderwatercamera en -microfoon het leven van de walvissen te ontdekken. Deze rederij heeft National Geografic als partner en verstrekt ook informatie over het milieu aan haar reizigers. Ze lokt gezinnen met kinderen niet met een aparte infrastructuur, maar met de boodschap dat een gezamenlijke natuurervaring een buitenkans is voor een gezin. GRETEL VAN DEN BROEKMet een nadruk op wellness, sport en animatie zijn de cruiseschepen een bestemming op zich geworden.