Hoboken, New Jersey, vier uur 's nachts. Een bestuurder is zijn parkeerbewijs kwijt. Hij duwt vertwijfeld op de knop aan de autogarage. In een gebouw in de Israëlische woestijn - 9100 kilometer verder - verschijnt zijn vertwijfelde gezicht op een monitor van Unitronics die het parkeercomplex ontwierp en beheert. Ingenieur Tsvika Shochat vraagt details over de auto, detecteert hem, zorgt voor de betaling en plaatst via de computer het voertuig automatisch in de inkomhal. En dat zonder dat er een Amerikaan aan te pas komt. "Gelukkig dat er hier nogal wat Russen werken, want hun landgenoten moeten we meer dan eens helpen"...

Hoboken, New Jersey, vier uur 's nachts. Een bestuurder is zijn parkeerbewijs kwijt. Hij duwt vertwijfeld op de knop aan de autogarage. In een gebouw in de Israëlische woestijn - 9100 kilometer verder - verschijnt zijn vertwijfelde gezicht op een monitor van Unitronics die het parkeercomplex ontwierp en beheert. Ingenieur Tsvika Shochat vraagt details over de auto, detecteert hem, zorgt voor de betaling en plaatst via de computer het voertuig automatisch in de inkomhal. En dat zonder dat er een Amerikaan aan te pas komt. "Gelukkig dat er hier nogal wat Russen werken, want hun landgenoten moeten we meer dan eens helpen", lacht Shochat. "En in het Jiddisch kunnen we hen ook bedienen." Het is geen toeval dat het volautomatische Unitronics-complex meer lijkt op de stapelplaats van een magazijn dan op een normale garage. De auto's worden door de bestuurders op een rolband gereden. Net zoals palletten in een logistiek bedrijf worden ze gepickt door robotten die zich vasthechten aan de banden en op hun plaats in het complex gezet. Hittegevoelige camera's controleren, nadat de chauffeur het voertuig heeft achtergelaten, of er zich geen levende wezens in het voertuig bevinden. De bestuurder betaalt automatisch en als hij terugkomt wordt het proces in omgekeerde zin herhaald. Dat bespaart niet alleen tijd, maar ook ruimte omdat er geen rijstroken nodig zijn en geen ruimte om de deuren te openen. "Onze complexen zijn bij de plaatsing even duur als klassieke parkeergarages, zo'n 15.000 euro per parkeerplaats, maar gebruiken twee tot drie keer minder ruimte", zegt Eyal Saban, vicepresident van Unitronics. "Ze zijn dus een droom voor ontwikkelaars die op minder plaats evenveel geld kunnen verdienen. Het enige probleem is psychologisch, omdat chauffeurs een lichte afkeer hebben om hun auto af te leveren aan een robot. Maar het voordeel is dan weer dat ons systeem 100 procent krasvrij is. Wie doet ons dat na?" Dat de Unitronics-technologie veel veiliger is dan de manuele operatie van een magazijn, was ook de motivatie van Teva om er een beroep op te doen. In Jeruzalem verbouwde de wereldleider in generische geneesmiddelen zijn belangrijkste productieplaats met de hulp van Unitronics. "De minste fout in een geneesmiddel kan rampzalige gevolgen hebben", zegt Benny Klener, vicepresident van Teva. "En mensen maken nu eenmaal meer fouten dan computers. Net daarom bouwen we nabij Tel Aviv met de Unitronics-technologie een compleet nieuw magazijn, het grootste logistieke complex van heel Israël." Deze technologie - die onder het departement systeemoplossingen van Unitronics thuishoort - is een uitvloeisel van de Programmable Logic Controllers, die Unitronics bij de start in 1999 ontwikkelde. Heel wat Belgische investeerders stonden mee aan de wieg van de producent van deze elektronische microprocessoren, die grote machines besturen. Unitronics is immers genoteerd op Euronext. "Ik denk dat vier op de tien aandeelhouders Belgen zijn", zegt Shani. "Maar ik kom ze amper tegen. Elk jaar houden we trouw onze algemene vergadering in de buurt van de luchthaven van Zaventem. Het aantal aanwezigen? Zip."