Zeilen is in de allereerste plaats een manier van leven, zegt Isabelle Autissier, 's werelds meest bekende zeilster. "Het is een filosofie van het leven, een verhouding met de natuur, een erg speciale relatie met jezelf. En natuurlijk ook met de anderen, want de contacten die je met hen hebt, gaan erg diep en zijn bijzonder intens." Als kind droomde ze er al van om op het water te leven. "Maar een zeeman leeft altijd tijdelijk op het water, reist van de ene haven naar de andere, is op de oevers gefocust. Natuurlijk besef ik dat de mens niet gemaakt is om op het water te leven. Maar de golven van het water brengen je altijd ergens heen. Doe je aan wedstrijdzeilen, dan moet je zo vlug mogelijk over het water glijden. Ben je schipper van een vrachtschip, dan vaar je trager. En de allertraagste zeilboten, die vind je in het cruisevaren."
...

Zeilen is in de allereerste plaats een manier van leven, zegt Isabelle Autissier, 's werelds meest bekende zeilster. "Het is een filosofie van het leven, een verhouding met de natuur, een erg speciale relatie met jezelf. En natuurlijk ook met de anderen, want de contacten die je met hen hebt, gaan erg diep en zijn bijzonder intens." Als kind droomde ze er al van om op het water te leven. "Maar een zeeman leeft altijd tijdelijk op het water, reist van de ene haven naar de andere, is op de oevers gefocust. Natuurlijk besef ik dat de mens niet gemaakt is om op het water te leven. Maar de golven van het water brengen je altijd ergens heen. Doe je aan wedstrijdzeilen, dan moet je zo vlug mogelijk over het water glijden. Ben je schipper van een vrachtschip, dan vaar je trager. En de allertraagste zeilboten, die vind je in het cruisevaren."In cruises heeft Isabelle Autissier veel ervaring. Maar na de cruises koos ze, nu tien jaar geleden, voor het wedstrijdzeilen. Ze was de eerste vrouw die alleen rond de wereld zeilde. En die ervaring heeft haar veel geleerd. Sindsdien vecht ze niet meer 'tegen' de zee, maar 'met' de zee. Haar relatie met de natuur steunt op intelligentie. "Ik probeer mijn weg in de natuurlijke omgeving te zoeken, me in te passen in het systeem".Wedstrijdzeilenis zonder meer 'zwaarder' dan zeilen voor vakantiedoeleinden. Maar of je nu alleen of met bemanning zeilt, "je leert in beide gevallen ontzettend veel over jezelf. En je leert je te vermaken en de verveling te lijf te gaan". Wie met een team zeilt, moet bovendien rekening houden met de totale afwezigheid van privacy. "Alles wat je doet, doe je voor de ogen van de bemanning. En zelfs al is die crew nog zo vriendelijk om met de ogen weg te kijken, als je aan het douchen bent. Feit blijft dat er geen privacy is. Geen toilet, geen badkamer..." Tot pakweg 15 jaar geleden speelde de sekse trouwens een belangrijke rol. Het manoeuvreren van de zware zeilboten vergde veel fysieke inspanning. De verfijning van techniek en materialen heeft daarin verandering gebracht. Het is de intelligentie die nu de doorslag geeft. "Het verschil in seksen is niet meer relevant", aldus Isabelle Autissier.Van haar eerste zeilreis rond de wereld houdt Isabelle Autissier een sterk gevoel van voldoening over. "Hoewel het natuurlijk geen lachertje is. Op zo'n reis word je gewoon 10 jaar ouder, je verliest 10 kilo, en je hebt minstens een half jaar nodig om te recupereren. Maar het is een gezonde inspanning omdat het leven aan boord gezond is". En natuurlijk was de voldoening groot. Zij was er als eerste vrouw in geslaagd om die tocht af te leggen! En ze had het volbracht! Je zou je voor minder euforisch voelen...De verwezenlijkingvan haar kinderdroom maakte haar ook volwassen. De hele reis was tot in de puntjes georganiseerd. "Alles was voorbereid, de techniek werd aan geen enkel toeval overgelaten. Streng en strikt, dat waren de sleutelwoorden. En dat had ik in mijn dromen natuurlijk niet zo uitgestippeld", zegt Isabelle Autissier die tegelijk landbouwingenieur is, met specialisatie viskunde.Haar droom vergde ook twee stevige benen op de grond. En dat kan ook niet anders. Wie vandaag de dag een wereldreis met de zeilboot wil ondernemen, moet op de hoogte zijn van heel veel bijkomende disciplines. Een uitstekende kennis hebben van de meteorologie bijvoorbeeld. "Die kennis maakt de zeiltocht zeker niet minder avontuurlijk. Integendeel. Vroeger, toen de schippers zich tevreden moesten stellen met de kleur van het water en de vlucht van de vogels om het weer te voorspellen, konden ze nauwelijks ingrijpen. Ze moesten de weersomstandigheden ondergaan. Nu zijn er allerhande hulpmiddelen. Satellietfoto's, e-mail, Internet en computerapparatuur, je hebt het allemaal aan boord. Je kunt de situatie dus inschatten en analyseren. En je kunt reageren. Zelfs al zijn de meteorologische gegevens soms bijzonder ingewikkeld en neemt de bestudering ervan dagelijks enkele uren in beslag. Het loont de moeite."Zeilenis leerrijk. En dat zeer zeker niet alleen op zeiltechnisch gebied. Stel dat Isabelle Autissier in één of andere zee of oceaan gedropt zou worden. Dan zou ze na een dag zeilen, en met behulp van de lucht, de vogels, de vorm van de golven enzovoort, kunnen achterhalen in welk water ze zich bevindt. Beter nog: ze zou zelfs haar ligging - noorden of zuiden van de oceaan - weten te bepalen.Wedstrijdzeilen, dat betekent varen richting finish, zonder toeristische tussenstops. "Toen we van januari tot maart de Route de l'Or (New York - San Francisco) zeilden, kwamen we voorbij Kaap Hoorn. Het was valavond, een prachtig gezicht. Maar we mochten niet stilhouden. Dat is wedstrijdzeilen: zo vlug mogelijk richting finish." Zeilen is sport en spel. En dus voor een deel niet meteen 'nuttig'. "Dat kun je van voetbal ook zeggen. Of van schilderkunst. Toch heeft iedereen dat nodig", benadrukt Isabelle Autissier.Nochtans zitten er ook 'nuttige' aspecten aan de zeilsport. "Onze boten varen in erg moeilijke, extreme en veeleisende omstandigheden. Vandaar dat wij heel nauw samenwerken met producenten van erg uiteenlopende disciplines. Wij streven uiteindelijk allemaal naar de best mogelijke prestaties. Uit die samenwerking worden nieuwe materialen geboren, en verfijnde technieken. Of het nu over de boot zelf gaat, het zeil, de kleding, het schoeisel..." En hoe zit het met de motivatie? Wordt die voor een groot deel bepaald door het geld? "Mijn inkomen ligt niet hoger dan dat van een gemiddeld kaderlid. Men heeft me wel eens verteld dat een voetballer op een ochtend evenveel verdient als ik per maand. Neen, de motivatie, dat zijn de golven. De boot, het water, en ik."Op commercieelvlak kan Isabelle Autissier niet meezinderen met de wind. "Ik moet me bekend maken bij het publiek. Dat is goed voor de sport, en voor de sponsors uiteraard. Want het spreekt van zelf, voor mijn onderneming op het water heb ik geld nodig. Als het publiek me kent, zal de zeilwereld er wel bij varen".Net zoals de skippers Florence Arthaud, Pierre Follenfant, of Olivier Kersauson, draagt Isabelle Autissier daadwerkelijk bij tot de ontwikkeling van het TBS-schoeisel, met name de damesschoenen voor wedstrijd- en vrijetijdszeilen. Het Franse bedrijf - dat een stek heeft aan de oevers van de Loire, nabij Saumur - sponsort van zijn kant al meer dan 15 jaar wedstrijdboten. Dit jaar liet de Franse specialist zijn oog vallen op het Europees Circuit van Bénéteau 25. De finale van de wedstrijd zal in Nieuwpoort plaatsvinden. En dat is dankzij de inspanningen van Jean Englebert (Ship Shop), vertegenwoordiger van deze boten in België. Voor de vrijetijdskleding en accessoires heeft het Franse TBS, dat jaarlijks 700.000 paar schoenen en 1.000.000 kledingstukken op de markt brengt, beroep gedaan op zanger Antoine. Antoine heeft de lange haren en het gebloemde hemd al lange tijd ingeruild tegen cruisezeilschepen. Tijdens de opening van de TBS boetiek in het Brusselse Sheraton was hij aanwezig. Hij had er net zo'n 5500 mijl zeilen opzitten. In zijn catamaran, alleen, van Kaap de Goede Hoop tot Guyana. Dertig jaar geleden ontdekte Antoine de vreugde van het zeilen. Hij was toen vijfentwintig. "Ik begreep meteen dat het zeilen voor mij een vorm van vrijheid betekende. Bevrijding, zeg maar", legt Antoine uit. Twee derden tijd van het jaar verblijft hij op een boot. En dat wilde hij zo. Dus moest zijn boot geld opbrengen, want hij wilde er ver mee reizen en ervan leven. De zee bleef niet achterwege in zijn nieuwe liederen. Bovendien leidden zijn nieuwe ervaringen tot een reeks films en boeken. En met TBS werkt hij nu mee aan het ontwerp van boot- en stadsschoenen. "Ik heb totaal geen zin om zakjessoep te gaan promoten. Daar pas ik voor. Maar aan de zeilsport wil ik mij geven. Die kan niet genoeg bekend gemaakt worden. En ja, natuurlijk verdien ik er wat aan. Maar ik ben van erg nabij betrokken bij de ontwikkeling van het product".Internet Isabelle Autissier: http//www.autissier.comInternet Antoine: http//www. Club-internet.fr/antoine.islandsSERGE VANMAERCKE