Een jaar geleden begonnen Olivier De Clercq (23) en Nelson Dheedene (23) aan de uitwerking van het taxibedrijf dat almaar bekender wordt in België en daarbuiten. PickMeUp is een app waarmee je een taxi kan bestellen. De chauffeur ziet waar hij naartoe moet en de klant ziet hoelang de chauffeur nog onderweg is. Helemaal dezelfde werkmethode als Uber dus, maar dan met chauffeurs van bestaande taxibedrijven en geen particulieren. PickMeUp heeft om en bij de 500 chauffeurs in dienst over heel België en voor een ritje met de taxi betaalt u de wettelijk vastgelegde prijs van 2,10 euro per kilometer.

"In november 2014 hadden we onze eerste versie klaar, maar alles is pas echt begonnen op oudejaarsavond", zegt Olivier De Clercq. "Net daarvoor hadden we een persconferentie gehad in Gent en Antwerpen, die ons sterk in de aandacht had gebracht. Op oudejaarsavond hebben we gemerkt dat er echt vraag was naar ons product. De oproepen volgden elkaar snel op. We hadden tussen 18 en 6 uur gemiddeld één oproep per minuut. De chauffeurs konden nauwelijks volgen."

Eenvoud

Die nacht zijn Olivier De Clercq en Nelson Dheedene de hele tijd wakker gebleven om alle fouten uit het systeem te halen en te kijken wat beter kon. Toen de testperiode voorbij was en de app redelijk stabiel was, is het bedrijf een eerste kapitaalronde gestart. "Tussen februari en juni hebben we 500.000 euro en twee belangrijke investeerders aan boord gehaald", zegt De Clercq. "Zo heeft de Gentse kunstenaar Wim Delvoye ons gevonden dankzij een krantenartikel en zag een groot investeringsfonds uit Koeweit brood in ons. In het Midden-Oosten is er heel veel potentieel voor innovatie in de taxisector."

"Dankzij de kapitaalronde hebben we in juli onze diensten in Brussel kunnen lanceren. Nu willen we uitbreiden naar Amsterdam en Rijsel om in januari onze app uit te brengen in het Midden-Oosten", zegt De Clercq. De bvba werkt met zes vaste werknemers voor de dagelijkse werking en het onderhoud van de app, en drie freelancers die zich vooral bezighouden met pr en design.

PickMeUp onderscheidt zich naar eigen zeggen van andere taxi-apps door zijn eenvoud. "Heel veel taxi-apps redeneren vanuit het standpunt van de taxi. Vaak is het voor de klant heel moeilijk om een taxi te bestellen. Zo is het een heel gedoe om te betalen met een creditcard of loopt het zodanig fout dat er toch nog gebeld of ge-sms't moet worden", klinkt het. "Bij ons is dat niet het geval. Met één druk op de knop is de taxi onderweg." Wat onderscheidt PickMeUp nog meer van Uber? "Zij zijn Amerikaans en wij zijn Belgisch. Je merkt duidelijk dat Uber het moeilijk heeft zich aan te passen aan onze mentaliteit en onze wetten. Wij hebben dat probleem niet", vindt De Clercq.

Wetgeving

"Uber kan een grote concurrent zijn, maar dan enkel als het bedrijf zich aanpast aan onze wetgeving", valt Nelson Dheedene in. "Ze kiezen er nu voor dat niet te doen en dat moeten zij weten. Als Uber hier actief wil zijn, zal het zich aan de wetten moeten houden. Net zoals wij dat doen. Het kan niet dat zij in een strikt gereglementeerde taxisector zomaar alle regels aan hun laars lappen. Politici moeten dringend een duidelijk standpunt innemen, want op dit moment weet niemand wat er aan het gebeuren is. We voelen ons in Amsterdam en het Midden-Oosten meer ondersteund door de lokale overheden dan in eigen land. Dat kan toch niet. Waarom zouden we hier nog willen ondernemen? In innovatie staan wij even ver als Uber. Dan ligt de keuze voor een Belgisch bedrijf toch meer voor de hand. Hoe meer kapitalistische, buitenlandse ondernemingen in België worden toegelaten, hoe minder de drive voor jonge, Belgische ondernemers wordt. Als ze hier echt een soort Silicon Valley willen bouwen, zullen ze moeten beginnen na te denken over waar ze eigenlijk mee bezig zijn."

Zelfs al houdt Uber zich aan de wet, het heeft toch een ander publiek dan PickMeUp, verzekeren de oprichters. "Bij ons gaat het om mensen die het al gewoon zijn taxi's te nemen, zoals zakenmensen. Ze willen er ook op kunnen vertrouwen dat hun chauffeur beter de weg kent dan een particulier die ergens rijdt waar hij nog nooit is geweest. Een bedrijf zoals het onze is volgens ons de toekomst van de taxisector", gaat De Clercq verder. "Innovatie is in deze sector te lang uitgebleven. Daar moest iets aan gedaan worden. Taxichauffeurs hebben lang het imago gehad onvriendelijk en ongeïnteresseerd te zijn. Wij bieden bijvoorbeeld een systeem aan waarmee de klant de chauffeur een score kan geven. Dat zal het imago snel verbeteren."

Deeleconomie

Dat bevestigt ook de expert in deeleconomie Angelo Meuleman. "Vroeger was de kwaliteit van een taxi onzeker of hadden mensen schrik om bedrogen te worden", zegt hij. "Met een systeem als Uber of PickMeUp is die kans veel kleiner omdat het nauwgezet wordt gemonitord en omdat klanten veel makkelijker klachten kunnen indienen."

"Langs de ene kant is het positief dat er meer freelancers zijn, omdat mensen op die manier hun talenten kunnen inzetten waar ze dat willen", vindt Meuleman. Maar er zijn ook nadelen verbonden aan de opkomst van de deeleconomie, vindt hij. "Tegelijkertijd worden freelancers vaak te veel aan hun lot overgelaten. Veel mensen kiezen er natuurlijk voor om in dat statuut te stappen, maar er zijn ook wel wat mensen die eigenlijk geen keuze hebben omdat ze anders niets verdienen. Heel veel traditionele taxichauffeurs verkassen naar Uber omdat hen dat voordeliger lijkt. Daardoor verliezen ze wel hun contract en heel wat sociale rechten."

Onzekerheid

Meuleman vindt dat de Belgische politiek een keuze moet maken. "De overheid moet Uber hier niet verbieden terwijl PickMeUp gewoon zijn gang mag gaan, maar er moet een duidelijk wettelijk kader worden geschapen. Dat is nog altijd niet gebeurd. De overheid moet er ook voor zorgen dat de ene speler de andere niet gewoon omverloopt. Zeker wanneer die ene speler zich niet eens aan de wetgeving houdt. Ik kan me heel goed voorstellen dat het voor een kleine start-up lastig is in die constante onzekerheid te leven. Ze hebben maar een klein budget en dus weinig marge om met verrassingen om te gaan. Daar heeft een groot bedrijf veel minder last van. Djump bijvoorbeeld, een Brusselse start-up die hetzelfde doet als PickMeUp, is twee jaar geleden begonnen, is uitgebreid naar Parijs en heeft nu besloten alles te verkopen aan een groter bedrijf omdat het de legale onzekerheid niet meer aankon. Politici moeten dus dringend hun verantwoordelijkheid in nemen."

Hoe ziet de toekomst voor PickMeUp eruit? "We willen nu vooral verder uitbreiden en onze vlag neerzetten in landen waar nog veel plaats is voor innovatie in de taxisector", zegt De Clercq. "Maar tegelijkertijd moeten we ons ook blijven verankeren in kleinere steden. Zo zijn we nu bezig met de uitrol van ons systeem in Kortrijk, Sint-Niklaas en Knokke, waar er een spontane vraag naar ons product is ontstaan. Uiteraard blijven we onze app verbeteren en nieuwe features toevoegen. Over drie jaar willen we graag 20 procent van de taximarkt in handen hebben."

Ruben Van Lent, fotografie Debby Termonia

"We voelen ons in Amsterdam en het Midden-Oosten meer ondersteund door de lokale overheden dan in eigen land" Nelson Dheedene

"Over drie jaar willen we graag 20 procent van de taximarkt in handen hebben" Olivier De Clercq