Start

De honderdste verjaardag van het begin van de Eerste Wereldoorlog was de aanleiding om de Ronde van Frankrijk op 9 juli naar Ieper te halen. De start van de rit vlak bij de Grote Markt wordt gegeven op 9 juli om 13.45 uur, maar de publiciteitskaravaan is zo immens dat hij al om 11.45 uur vertrekt. Het duurt twee uur eer die karavaan is gepasseerd.
...

De honderdste verjaardag van het begin van de Eerste Wereldoorlog was de aanleiding om de Ronde van Frankrijk op 9 juli naar Ieper te halen. De start van de rit vlak bij de Grote Markt wordt gegeven op 9 juli om 13.45 uur, maar de publiciteitskaravaan is zo immens dat hij al om 11.45 uur vertrekt. Het duurt twee uur eer die karavaan is gepasseerd. De Tour doet wel vaker ons land aan. In 2012 startte 's werelds grootste ronde in Luik, en volgend jaar houdt hij halt in Antwerpen. Het Ieperse evenementenbureau Majestik haalde de aanbesteding van de stad Ieper binnen om de tourstart te organiseren. Stichtend zaakvoerder Koen Barbez gelooft dat het creatieve concept van zijn bedrijf de doorslag gaf. Op 30 maart, de dag dat Gent-Wevelgem Ieper aandeed, startte Majestik een honderddagencampagne. Het plaatste een tourkiosk op de Grote Markt, dat dienstdoet als informatiepunt voor de bewoners en bedrijven, maar ook als kleine evenementenhal voor bedrijfsevents en als tourshop. Majestik ontwikkelde vier thematische fietsroutes die verwijzen naar de vier truien van de klassementen in de Ronde. De witte route is een kort parcours voor kinderen (de beste jongere in de Tour draagt de witte trui), de gele route leidt naar zee, de bolletjesroute (beste klimmer) naar het Heuvelland en de groene route (beste sprinter) is vlak. Op 31 mei organiseerde Majestik een activiteit over de fiets, wat tegelijk ook gebeurde in de andere aankomst- en startplaatsen. Begin juni richtte een tourtocht, ontwikkeld door de Ieperse wielerprof Maxime Vantomme, zich op geoefende wielrenners met afstanden tot 100 kilometer. Uiteraard legde het evenementenbureau de link met de Eerste Wereldoorlog. De fietsroutes voeren door landschappen die door de Grote oorlog zijn getekend. Zo wordt het verhaal van Philippe Thys verteld, de Belgische drievoudige tourwinnaar die zijn carrière onderbroken zag door de oorlog, waarin hij meevocht. De vippakketten bevatten rondleidingen in het Flanders Fields Museum. Toch wilde Majestik niet alles ophangen aan de oorlog. "Ieperlingen zijn sceptisch. Ze vragen zich af wat er na 2018 moet gebeuren, als de herdenking voorbij is. We wilden daarom dat de tourstart niet enkel in het teken van de herdenking staat." Het rennersdorp en het tourdorp worden opgebouwd door ASO, de organisator van de Ronde van Frankrijk, dat daarvoor de hele Grote Markt, met de bekende Lakenhallen, opeiste. Majestik week daarom uit naar het Esplanadeplein voor zijn Sports Village, met drank- en eetstandjes, optredens en een groot scherm waar bezoekers op 9 juli naar de etappe en de halve finale van de Wereldbeker Voetbal kunnen kijken. 1250 gasten -- vooral van bedrijven uit Vlaanderen die hun belangrijkste klanten uitnodigen -- schreven zich in voor een van de drie vipformules (325, 175 en 100 euro zonder btw). Het totale aantal vips ligt nog hoger. De horecazaken op de Grote Markt sluiten op 9 juli voor het grote publiek en bieden hun locatie aan bedrijven aan. Barbez schat dat er in totaal zo'n 3500 vips zullen zijn. BENNY DEBRUYNE