Voor kroonprins Mohammed bin Salman is geen nieuws goed nieuws. Sinds 2015, het jaar dat hij pijlsnel opklom tot de feitelijke heerser van het land, heeft hij aan zijn lange lijst van ingrepen een reputatie van wreedheid en onstuimigheid overgehouden. Zo waren er de rampzalige oorlog in Jemen, die nog altijd voortwoedt, de blokkade van Qatar, de bizarre ontvoering van de Libanese premier Saad Hariri en de moord op de journalist Jamal Khashoggi. In eigen land liet hij actievoerders opsluiten na twijfelachtige beschuldigingen, en troggelde hij prinsen en zakenme...

Voor kroonprins Mohammed bin Salman is geen nieuws goed nieuws. Sinds 2015, het jaar dat hij pijlsnel opklom tot de feitelijke heerser van het land, heeft hij aan zijn lange lijst van ingrepen een reputatie van wreedheid en onstuimigheid overgehouden. Zo waren er de rampzalige oorlog in Jemen, die nog altijd voortwoedt, de blokkade van Qatar, de bizarre ontvoering van de Libanese premier Saad Hariri en de moord op de journalist Jamal Khashoggi. In eigen land liet hij actievoerders opsluiten na twijfelachtige beschuldigingen, en troggelde hij prinsen en zakenmensen hun geld af. Dat hielp allemaal niet om de buitenlandse beleggers aan te trekken, die prins Mohammed nodig heeft om de Saudische economie minder afhankelijk te maken van olie. De buitenlandse directe investeringen krompen van 8,1 miljard dollar in 2015 naar 1,4 miljard in 2017. In 2021 kwam het land veel minder negatief in het nieuws, deels omdat Saudi-Arabië afstand nam van zijn contraproductieve buitenlandse beleid. In 2022 zet Saudi-Arabië de ontluikende dialoog met Iran voort. Beste vrienden zullen de oude vijanden niet worden, maar het kan het risico op een openlijk conflict verkleinen. De Saudi's zullen hun oude bondgenoot de Verenigde Staten almaar meer de rug toekeren. In augustus sloot de Saudische minister van Defensie een militair samenwerkingsakkoord met Rusland. Ook de banden met China zullen belangrijker worden. In eigen land zeggen de aanhangers van de kroonprins dat hij bij zijn troonsbestijging het symbool wordt van een generatiewissel in het land. Hij is geliefd in eigen land, maar om dat zo te houden, moet hij voor meer werkgelegenheid zorgen. De werkloosheidscijfers zijn met 11,3 procent hoog. Dat ligt deels aan de pandemie. In april zei hij in een televisie-interview dat de helft van de tewerkgestelde Saudi's "slechte baantjes" hebben die niet voldoende betalen. De economische hervorming van de kroonprins houdt tot nu in dat hij het gras laat groeien. Letterlijk. In mei kondigde hij een project aan om 10 miljard bomen te planten in de woestijn. We mogen in 2022 nog meer grootse plannen verwachten, maar ook tastbare pogingen om de succesvolle buurlanden te imiteren en naar de kroon te steken. Een voor de hand liggende aanpak is handel afsnoepen van de Verenigde Arabische Emiraten, de meest gediversifieerde economie van de Golf. Door de nieuwe invoerrechten die het land sinds juli heft op goederen uit de Emiraten, is de invoer naar Saudi-Arabië met 33 procent gedaald. In september heeft het koninkrijk twee Saudische staatszenders met hoofdkwartier in Dubai de opdracht gegeven hun werknemers naar Riaad te verhuizen. Saudische multinationals zullen onder druk worden gezet om dat ook te doen. De concurrentie zal in 2022 op de spits worden gedreven, maar er zou dan toch geen bloedvergieten aan te pas komen.