"Het hotelwezen loopt vooruit op de trends, als het die al niet in het leven roept", zegt Jean-Pol Piron, de stichter en directeur-generaal van Aquamass. De Brusselse onderneming, die in 1987 werd opgericht, begon in een sector die toen nog compleet nieuw was: balneotherapie en wellness. Ze kende al snel succes en breidde haar gamma navenant uit. In 2002 besloot Piron een beroep te doen op designers, omdat hij aanvoelde dat de badkamer haar intrede zou doen in de slaapkamer, net zoals de keuken zich opengesteld had naar de eetkamer.
...

"Het hotelwezen loopt vooruit op de trends, als het die al niet in het leven roept", zegt Jean-Pol Piron, de stichter en directeur-generaal van Aquamass. De Brusselse onderneming, die in 1987 werd opgericht, begon in een sector die toen nog compleet nieuw was: balneotherapie en wellness. Ze kende al snel succes en breidde haar gamma navenant uit. In 2002 besloot Piron een beroep te doen op designers, omdat hij aanvoelde dat de badkamer haar intrede zou doen in de slaapkamer, net zoals de keuken zich opengesteld had naar de eetkamer. "In die tijd ging ik door voor een zonderling", vertrouwt hij ons lachend toe. "In onze maatschappij, die gedrenkt is in een joods-christelijke opvoeding en cultuur, is de badkamer altijd wat verborgen gebleven en was naaktheid taboe. Maar de zeden zijn veranderd en we kiezen steeds meer prestigieuze, maar ook meer intieme hotels voor het nieuwe type van badkamer. Op die manier kan het clientèle van die etablissementen het concept uittesten en ermee experimenteren. Woningen worden ook kleiner door de hoge prijs per vierkante meter. Dat speelt in onze kaart." De oprichting van de divisie Aquamass Design, die zich richt op hotels, is een succes. Ze werkt vooral voor de export en vertegenwoordigt al 50 procent van de omzet. Brusselse badkamers vind je tegenwoordig overal ter wereld. "We zitten nu al in bijna 120 hotels en we werken voor het komende jaar aan een twaalftal projecten, waaronder een hotel met 220 kamers in Abu Dhabi", gaat Piron voort. "De sector kent opnieuw een opgang na een lauwe periode waarin de meeste investeringen uitgesteld of zelfs afgevoerd werden. Van juni 2008 tot december 2009 hebben we niet gewerkt. In 2010 heeft Aquamass een tiental projecten afgewerkt. Bij de particuliere voelen we weinig herstel. We zijn later in de crisis verzeild geraakt en we zullen er ook later weer uitkomen." Aquamass richt zich in grote lijnen tot drie types van hotels: de B&B's en de sfeerhotels met tien tot twaalf kamers, de boetiekhotels die een intiem, vaak origineel en luxueus kader aanbieden (met een veertigtal kamers), en de grote hotels met tweehonderd tot driehonderd kamers. "In de top is er niet veel verschil meer tussen de etablissementen", luidt de analyse van de baas van Aquamass. "In die tendens naar uniformering is de badkamer een plaats die nog gepersonaliseerd kan worden. Elk project dat we realiseren is maatwerk." En het ene project brengt het andere mee. Want in die sector, die erg gevoelig is voor trends, worden alle nieuwigheden met argusogen bekeken. Recente verwezenlijkingen van de Brusselse firma bevinden zich onder meer in het Buddha Bar Hotel in Praag en Parijs, het Intercontinental in Caïro en het Hi Hotel in Nice. Voor dat laatste werd het design van de badkuipen ge-creëerd door Matali Cresset, die daarvoor de grote prijs voor hotelbadkamers in de wacht sleepte op het salon Idéobain 2010 in Parijs. Sinds een tiental jaar en sinds de opstart van de designactiviteit werden de ontwerpen toevertrouwd aan bekende designers en ontwerpers zoals Michel Boucquillon, Xavier Lust, Guillaume Bardet en sinds kort ook Elvis Pompilio. Ook Jean-Pol Piron mag niet vergeten worden. Die is nog altijd even creatief en gedreven als in zijn aanvangs-jaren en tekent zelf voor een aantal modellen onder de naam Paolo Chipiron of Juan Pablo Tapas. De onderneming Mac Ray, beter bekend onder de naam Marie's Corner, ontwerpt en maakt al een twintigtal jaar stoelen, zetels en canapés en heeft eveneens succes in prestigehotels overal ter wereld. "We zijn een beetje bij toeval beginnen te leveren aan hotels", zegt Philippe Vanhemelen, de directeur-generaal van Marie's Corner. "Wij zijn niet naar die markt getrokken, zij is naar ons gekomen. Sommige hoteleigenaars wilden een andere stijl dan diegene die men in de meeste etablissementen aantreft. Sinds kort gaan de hotels op zoek naar nieuwe concepten, naar een stijl die meer verwijst naar de luxueuze, comfortabele en warme sfeer die men aantreft in de mooie privéwoningen. Onze modellen waren tot dan toe precies gericht op die huizen, waarvan de eigenaars nog altijd onze belangrijkste klanten zijn." Dankzij de hotels zet Marie's Corner jaar na jaar een gestage groei neer. Tegenwoordig is de sector goed voor 15 procent van het resultaat. "In 2009 groeide die markt met 50 procent", onderstreept de directeur-generaal. "We hebben in een honderdtal hotels gewerkt in alle grote steden van de wereld. Er gaat geen week voorbij of we worden benaderd voor een nieuw project, meer nog in het buitenland dan bij ons. We hebben zopas een project voor 235 kamers binnengehaald in Rusland en we hebben nog een tiental lopende projecten in portefeuille. Intussen blijven we waken over het ambachtelijke en de kwaliteit van onze productie." De firma uit Waver produceert haar eigen modellen en beschikt over een eigen stoffengamma (20 procent van de verkoop). Het design wordt verzorgd door de stichtster van de firma Laetitia Zichy-Low, en door Jacques Deneef. Eerstgenoemde werkt tegenwoordig vanuit de Verenigde Staten, waar ze zich twee jaar geleden met haar echtgenoot Alain Low vestigde met de bedoeling de Noord-Amerikaanse markt te prospecteren en te ontwikkelen. Net als Aquamass heeft Marie's Corner een twintigtal mensen in dienst. Onder hen een aantal design- en interieurspecialisten die rechtstreeks aan de projecten sleutelen of daarvoor samenwerken met architecten en decorateurs. "De mondreclame onder die laatsten is voor ons de beste reclame", merkt Philippe Vanhemelen op. "We nemen ook regelmatig deel aan beurzen voor de hotelsector." GUY VAN DEN NOORTGATE