De NMBS kan terugblikken op een jaar waarin het bedrijf beter presteerde dan in 2013. Zo is de stiptheid licht verbeterd, onder andere sinds het nieuwe vervoersplan. Maar ook het aantal reizigers is ondanks het vele slechte nieuws en zes treinstakingen gestegen tot 224,8 miljoen, 0,8 procent meer dan een jaar eerder.
...

De NMBS kan terugblikken op een jaar waarin het bedrijf beter presteerde dan in 2013. Zo is de stiptheid licht verbeterd, onder andere sinds het nieuwe vervoersplan. Maar ook het aantal reizigers is ondanks het vele slechte nieuws en zes treinstakingen gestegen tot 224,8 miljoen, 0,8 procent meer dan een jaar eerder. En dat alles leidt tot een verbetering van de operationele winstmarge. Toch stijgen de schulden van het bedrijf met 71 miljoen, onder andere door de intrestlasten. Die stijging is minder groot dan de jongste jaren toen de schuldgroei gemiddeld meer dan 200 miljoen bedroeg, maar het blijft een onhoudbare situatie. Dat beseft ook CEO Jo Cornu. "We moeten naar een financieel evenwicht, dat is nog niet het geval", zei de spoorbaas tijdens de persconferentie. Juichen is voorbarig. Want het toekomstbeeld oogt minder fraai. Vooral het vooruitzicht dat de komende jaren de overheidsdotatie geleidelijk vermindert, noopt het spoorbedrijf tot een forse reorganisatie. Maar in dat verband heeft Cornu wel een aantal suggesties voor de volgende beheersovereenkomst. Die wordt dit jaar normaal nog vastgelegd. Cornu vraagt om te sleutelen aan de infrastructuurvergoeding. Die bedraagt 7,9 euro per kilometer. Dat is meer dan in onze buurlanden. In Duitsland is dat 5,4 euro en in Nederland zelfs maar 1,7 euro. "Voor de regering is dat een broekzak-vestzakoperatie, maar voor NMBS bemoeilijkt die hoge rijpadvergoeding de situatie. Het lijkt mij daarom noodzakelijk de berekeningsformule te herzien", zegt Cornu. Mee bovenaan het verlanglijstje van de CEO staat dat de NMBS de vrijheid krijgt om een ander tarievenbeleid te voeren. "We worden al eens gemakkelijk met bpost vergeleken", argumenteert Cornu. "Wel, sinds 2004 zijn de gemiddelde tarieven bij bpost met 52,7 procent gestegen, terwijl de inflatie slechts met 20,6 procent steeg. Bij ons is dat heel wat minder. De lage tarieven zijn een van de belangrijkste problemen van de NMBS." Het aanbod per lijn ligt in België duidelijk lager dan in de meeste buurlanden (Frankrijk is een uitzondering). Vergeleken met Nederland rijden er in ons land per kilometer spoor bovendien twee keer minder treinen. Voeg daarbij de lagere inkomsten per reiziger en de hogere tarieven voor het gebruik van de infrastructuur, en het is duidelijk dat de Belgische spoorwegoperator moeilijk uit de rode cijfers kan geraken. De NMBS moet de komende jaren bovendien investeren in het veiligheidssysteem ETCS. Voorts dient de spoorwegmaatschappij zich voor te bereiden op de liberalisering van het reizigersvervoer. Nieuwe treinstellen horen daar bij. De NMBS hoopt tussen 2019 en 2030, 165.000 extra zitplaatsen te kunnen aanbieden.ROELAND BYL