In 1956 richtte Bertil Hult, een jonge Zweedse ondernemer die talen had gestudeerd, een bedrijfje op met als hoofdactiviteit het importeren van Franse producten. Hij besloot om tijdens zijn zoektochten door Frankrijk landgenoten mee te nemen, niet alleen om ze het land te laten zien, maar ook om ze Frans te leren. Het was het begin van de EF talenschool.
...

In 1956 richtte Bertil Hult, een jonge Zweedse ondernemer die talen had gestudeerd, een bedrijfje op met als hoofdactiviteit het importeren van Franse producten. Hij besloot om tijdens zijn zoektochten door Frankrijk landgenoten mee te nemen, niet alleen om ze het land te laten zien, maar ook om ze Frans te leren. Het was het begin van de EF talenschool. In dat eerste jaar nam Hult zo'n 150 studenten mee. Veertig jaar later volgen - op jaarbasis - zo'n 200.000 studenten een taalcursus bij EF. En Hult is nog altijd de enige aandeelhouder. EF is nu aanwezig in 45 landen, heeft 65 kantoren en 30 scholen. Het bedrijf telt 2300 vaste medewerkers, in vakantieperiodes komen daar nog eens ongeveer 10.000 losse medewerkers bij."Die internationale aanwezigheid is een van onze belangrijkste troeven," zegt Marc De Waele, verantwoordelijke voor EF-taalreizen in België. "Je kunt bij ons altijd de taal leren in een plaats waar ze als moedertaal geldt. We vinden het belangrijk dat je wordt ondergedompeld in de taal en de cultuur. Bovendien kom je terecht in een internationale klas. Op die manier is het bijna uitgesloten dat je je eigen taal kunt spreken." De Belgische EF-afdeling, zeven man sterk, houdt zich louter bezig met marketing en verkoop. Het aanbod beperkt zich in ons land tot vijf formules. Het oudste product, EF-taalreizen, richt zich naar jongeren van 10 tot 18 jaar. "Les in de voormiddag en ontspanning in de namiddag," zegt De Waele. "Dat was ook een van de uitgangspunten van onze stichter: leren komt op de eerste plaats, maar het moet aangenaam blijven." Voor een ouder publiek zijn er de internationale talenscholen. Je kunt je hier het hele jaar door inschrijven, voor twee weken tot negen maanden. Voor een heel jaar inschrijven kan ook, dat heet dan Studiejaar in het buitenland. "Niet te verwarren met een studiejaar aan een buitenlandse school," aldus De Waele. "Je krijgt uitsluitend taalvakken." Een andere optie is het Multitalen-jaar. In een periode van negen maanden leer je dan op drie locaties drie talen. Het nieuwste product is de Corporate-formule, op maat gemaakte taalcursussen voor bedrijven. De Waele geeft het voorbeeld van een advocatenkantoor waarvan de partners een cursus juridisch Frans willen volgen. EF gaat dan op zoek naar een locatie, accommodatie en zorgt voor een docent. Er vinden geen cursussen plaats in België. De Waele: "We hebben ooit eens geprobeerd om een cursus Nederlands aan de Belgische kust te organiseren, maar de respons voor de cursus in Nederland was veel groter."