In 2010 nam Hendrik Winkelmans een Gentse fietsenhandel over. Nog geen drie jaar later is de zaak uitgegroeid tot een keten van acht winkels verspreid over heel Vlaanderen, onder de naam Fiets!. Hij beklaagt zich maar één ding. "Ik had veel vroeger in actie moeten komen. Ik heb jarenlang nagedacht, op zoek naar dat ene killer idea waarmee ik de markt zou veroveren. Tot ik een brief geschreven heb naar een reeks fietsenwinkels. Ik kende niets van het fietsenambacht, maar was zelf een fietser. De brief is mijn beste bes...

In 2010 nam Hendrik Winkelmans een Gentse fietsenhandel over. Nog geen drie jaar later is de zaak uitgegroeid tot een keten van acht winkels verspreid over heel Vlaanderen, onder de naam Fiets!. Hij beklaagt zich maar één ding. "Ik had veel vroeger in actie moeten komen. Ik heb jarenlang nagedacht, op zoek naar dat ene killer idea waarmee ik de markt zou veroveren. Tot ik een brief geschreven heb naar een reeks fietsenwinkels. Ik kende niets van het fietsenambacht, maar was zelf een fietser. De brief is mijn beste beslissing geweest, die zette alles in gang. Dankzij de contacten met de fietsenhandelaars kregen mijn ideeën vorm. Dat mondde uit in een businessplan, waarmee ik financiering zocht en kreeg." Je kunt er niet vroeg genoeg mee beginnen, zegt Winkelmans. "Na afstuderen krijg je een gezin, een mooi salaris en een huis met hypotheek. Je stapt in een gouden kooi. Ik weet wat het is, ik heb er zelf in gezeten. Daarom, wacht niet te lang. Als je jong bent, heb je niks te riskeren, en kun je al eens goed op je bek gaan." En wat als je geen geld vindt? "Dan heb je ofwel geen goed verhaal, ofwel heb je onvoldoende gezocht naar financiering. In tegenstelling tot wat velen denken, is er geld. Over een degelijk businessplan willen de banken nog altijd praten. Gaat het bovendien om een overnamedossier, dan kun je een omzet en een rendement voorleggen. Kom je met een idee voor een start-up, dan klinkt het al gauw: eerst zien en dan geloven." Winkelmans kreeg een kredietwaarborg van PMV (Participatiemaatschappij Vlaanderen), een Vlaamse overheidsinstelling. Dat gaf voor de banken de doorslag. "Mensen klagen vaak over onze overheid, en ik ook. Maar die waarborgregeling is een uitstekende maatregel. Het krijgt de banken over de brug, en het vermijdt dat je je bedrijf moet afgeven aan een private-equityfonds, zoals in onze buurlanden." Na zijn rechtenstudies was Winkelmans even advocaat, en werkte dan zes jaar voor het consultancybedrijf McKinsey als adviseur gespecialiseerd in kleinhandel. Daarna ging hij drie jaar in de leer bij de projectontwikkelaar Bart Verhaeghe, de man achter het geplande en veelbesproken winkelcomplex Uplace in Vilvoorde. Zijn jarenlang opgebouwde kennis kon Winkelmans aan het werk zetten voor zijn eigen fietsenbedrijf. "Productkennis was er al. Ik voegde daar mijn bedrijfseconomische kennis aan toe. Ik weet hoe je een voorraad beheert, werkprocessen verbetert, een adequate dienstverlening opzet en een winkel in de markt zet. Je hebt er geen idee van hoeveel veelbelovende kmo's een flink stuk verder zouden geraken met een portie extra zakelijk inzicht."