Moeten Vlaamse biotechnologen hun geluk in de vetpotten van Californië zoeken? Het Vrijheidsbeeld markeert blijkbaar de veilige haven van de biotechnologie. Amper drie weken liggen tussen twee monsterdeals in de biotechnologie. Twee keer volledig raak en twee keer met Vlamingen en Amerikanen in de hoofdrol. Tibotec-Virco werd opgeslokt door het Amerikaanse Johnson & Johnson voor de ronde som van 360 miljoen euro. Even later sloot de Amerikaanse reus Monsanto een monsterdeal met Ceres. Monsanto geeft het Californische biotechbedrijf met Vlaamse wortels een kapitaalinjectie van 156 miljoen euro. In ruil krijgt het een minderheidsa...

Moeten Vlaamse biotechnologen hun geluk in de vetpotten van Californië zoeken? Het Vrijheidsbeeld markeert blijkbaar de veilige haven van de biotechnologie. Amper drie weken liggen tussen twee monsterdeals in de biotechnologie. Twee keer volledig raak en twee keer met Vlamingen en Amerikanen in de hoofdrol. Tibotec-Virco werd opgeslokt door het Amerikaanse Johnson & Johnson voor de ronde som van 360 miljoen euro. Even later sloot de Amerikaanse reus Monsanto een monsterdeal met Ceres. Monsanto geeft het Californische biotechbedrijf met Vlaamse wortels een kapitaalinjectie van 156 miljoen euro. In ruil krijgt het een minderheidsaandeel. Hoeveel dat juist is, blijft voorlopig nog geheim. Maar vermoedelijk bezit Monsanto een partje tussen 10% en 20%. Voorts betaalt de onderneming uit St. Louis voor de toegang tot een flard van de genenbibliotheek van Ceres. Het zou niet fair zijn te stellen dat de deal Ceres vandaag waardeert tussen 750 miljoen euro en 1,5 miljard euro. Maar iedereen is het erover eens dat het zijn vel duur verkoopt. En dat is de juiste houding. Het is een wet in de biotechnologie. Steeds meer grote slokoppen kruipen met elkaar in bed. Ze moeten vaststellen dat ze ondanks hun fusie voor echte innovatie nog altijd afhankelijk zijn van de kleine biotechbedrijven. Als je twee bedrijven zonder pijplijn samensmelt, krijg je... één groot bedrijf zonder pijplijn.En binnen dat mechanisme krijgen biotechbedrijven een steeds groter stukje van de koek. Vandaag is Ceres nog steeds een onafhankelijke onderneming. Al is die zelfstandigheid toch een stukje dunner geworden, PGS moest ze helemaal opgeven. Maar er bestaat ook een gevaar. Monsanto haalt de banden aan en holt zo een stukje van de onafhankelijkheid van Ceres uit. Het management is overtuigd dat er nog veel ruimte is om andere contracten te onderhandelen. De tijd zal Ceres leren hoeveel het partnership met Monsanto weegt aan de onderhandelingstafel. Tibotec weet wat de prijs kan zijn van een preferentieel partnership. Misschien was 360 miljoen euro wel te weinig voor een onderneming die twee blockbusters in de pijplijn heeft zitten. Het is zeker dat onderhandelen moeilijker wordt naarmate de betrokkenheid van één marktspeler groeit. Maar goed, dat spanningsveld bestaat en dat is de realiteit waarmee ook Vlaamse biotechnologen moeten leven. Onderzoek en wetenschap stond hier altijd op een hoog niveau, maar de vertaling naar stevige onderzoeksgedreven ondernemingen was voor Vlaanderen een probleem. Het aantal gespierde Vlaamse multinationals is te verwaarlozen. Voorlopig moeten we er ons bij neerleggen dat Amerikaanse reddingssloepen de beste oplossing zijn als het geld op is. Het grote aandeel van Vlamingen in de plantenbiotechnologie is intussen een feit. In de VS is Ceres de leider, in Europa CropDesign. En vergeten we niet dat - in termen van tewerkstelling - ook het vroegere PGS niet van de kaart is weggeveegd. PGS veranderde de jongste jaren enkele keren van eigenaar, maar nooit stelde de site in Gent meer onderzoekers tewerk. En vele voormalige PGS-mensen zitten nu verspreid over andere biotechbedrijven; waarvan Ceres en CropDesign de opvallendste zijn. Hun grootste concurrenten zijn misschien wel de interne afdelingen van de grote Duitse en Amerikaanse agrochemische bedrijven. Aan de andere kant zijn dat ook de noodzakelijke bondgenoten. Interesse van multinationals zorgt immers voor contracten en waardevolle deals. Die dualiteit is net de bestaansreden van de kleine biotechondernemingen. Roeland Byl [{ssquf}]