Kerstomaatjes voor Saudi-Arabië, Franse truffels voor Libanon of Belgisch witloof voor Japan : als het om groenten met karakter gaat, heeft De Schouwer en Co in Steenokkerzeel voor elk wat wils, voor de hele wereld.
...

Kerstomaatjes voor Saudi-Arabië, Franse truffels voor Libanon of Belgisch witloof voor Japan : als het om groenten met karakter gaat, heeft De Schouwer en Co in Steenokkerzeel voor elk wat wils, voor de hele wereld.Het aloude Belgisch witloof is, na drie generaties, nog steeds het hoofdproduct van het exportbedrijf De Schouwer en Co, goed voor 60 % van de omzet. Maar de Steenokkerzeelse onderneming pakt alle groenten aan, zolang die maar een apart karakter hebben. "Grote hoeveelheden groenten kopen op de veiling en daarna exporteren kan iedereen," zegt zaakvoerster Griet De Schouwer. "Wij daarentegen werken met gespecialiseerde klanten, zoals hotels, restaurants, delicatessezaken en warenhuizen met een gespecialiseerd gamma groenten. Elke klant stelt aparte eisen inzake verpakking : zoveel stuks per kistje en dies meer. Dat is zeer tijds- en arbeidsintensief, veel bedrijven moeten daar niet van hebben. Bovendien vervoeren wij bijna alles per vliegtuig. Je krijgt pas redelijke luchtvrachttarieven bij zendingen vanaf 500 kilogram. Vaak bestellen klanten niet meer dan dit minimum, dat ze dan nog opvullen met een combinatie van gespecialiseerde producten : Italiaanse venkel, Franse artisjokken..." Dat alles drijft de prijs op. "In België kost een kilo witloof van goeie kwaliteit in dit seizoen 60 à 70 frank," zegt Griet De Schouwer. "In Tokio betaal je 100 frank per stuk. Witloof wordt in die landen als een echte delicatesse aangezien, zoals pralines bij ons." De Schouwer en Co haalt een omzet van 100 miljoen frank en heeft, behalve Griet en haar vader, twee vaste personeelsleden in dienst, aangevuld met enkele tijdelijke krachten. Het bedrijf werd in 1927 opgericht door de grootvader van Griet De Schouwer, die begin de jaren 50 werd opgevolgd door haar vader. De huidige zaakvoerster, die communicatie studeerde, een tijdje in een reclamebureau werkte en daarna naar eigen zeggen "met beide voeten op de grond kwam", nam in 1991 het stuur over. "Telkens hebben we markten opengetrokken," vertelt ze. "Mijn grootvader begon met witloofexport naar Frankrijk, Nederland en Duitsland, die in die tijd als verre markten golden. Mijn vader trok de Amerikaanse markt op en kreeg vijftien jaar geleden, heel moeizaam, de Japanse deur open."De vader van Griet De Schouwer breidde het afzetgebied dan verder uit naar het Midden-Oosten, Hongkong en Singapore. Momenteel bewerkt het bedrijf ook Argentinië, Venezuela en Brazilië. China staat hoog op het verlanglijstje."Alles gaat hier zo vers mogelijk weg," zegt Griet De Schouwer. "Ik koop niks als ik het niet nodig heb." Zijn witloof haalt De Schouwer en Co bij eigen traditionele telers (zie foto) in de driehoek Brussel-Leuven-Mechelen. "Zij kweken vooral grondwitloof. Op de veiling halen we witloof geteeld op hydrocultuur. Grondwitloof heeft een betere smaak en is ook langer houdbaar. Dat beginnen ze in België eindelijk te waarderen."GRIET DE SCHOUWER (DE SCHOUWER EN CO) Hier kost witloof 60 à 70 frank per kilogram, in Tokio 100 frank per stuk.