Ach, de vreugden van het gezin dat meer dan één computer rijk is. De kinderen monopoliseren de modemlijn. Pa sjokt met zijn floppy's naar de kamer van zoonlief en smeekt om zijn printer te mogen gebruiken. En mama's PowerPoint-presentaties worden te groot om op floppy's te passen.
...

Ach, de vreugden van het gezin dat meer dan één computer rijk is. De kinderen monopoliseren de modemlijn. Pa sjokt met zijn floppy's naar de kamer van zoonlief en smeekt om zijn printer te mogen gebruiken. En mama's PowerPoint-presentaties worden te groot om op floppy's te passen. De oplossing? Als het aan de computerindustrie ligt: het thuisnetwerk. Alle machines worden vrolijk op elkaar aangesloten en delen zusterlijk een printer, een modem en een heleboel bestanden.De techneuten onder ons hebben natuurlijk al zo'n thuisnetwerk. Macintoshes zijn al jaren voorzien van hard- en software voor netwerken. Windows heeft de software en netwerkkaarten voor pc's zijn heel goedkoop. Techneuten zijn echter bereid tot twee dingen die de meeste mensen doen steigeren: kabels door muren trekken en met software knoeien tot hij werkt. De pleitbezorgers van de thuisnetwerken proberen om de tekortkomingen van de software te minimaliseren. De grootste inspanning gaat naar het zoeken van oplossingen voor de bekabeling. De nieuwe thuisnetwerken maken dus gebruik van kabels die reeds in huis aanwezig zijn, of rusten uw computers uit met radiozendertjes.Een druppeltje...Jammer genoeg zijn draadloze verbindingen en systemen die bestaande leidingen gebruiken vrij traag. Een netwerk met een standaardkabelverbinding werkt tegen nominale snelheden van 10 tot 100 megabit per seconde of sneller. De meeste thuisnetwerken moeten het stellen met één zielige megabit. De traagste oplossing van allemaal is het gebruik van de elektriciteitsleidingen in huis als drager. Het Amerikaanse Intelogis PassPort-systeem haalt een nominale snelheid van 350 kilobit per seconde. Een tweede bestaande leidingnet dat bruikbaar is, is de telefoon. Begin februari zouden in de VS telefoonsystemen met een snelheid van 1 megabit per seconde op de markt moeten komen - onder andere de HomeFree die het belangrijke Diamond Multimedia Systems in zijn productgamma heeft opgenomen - tegen prijzen van amper 50 dollar (1750 frank) per machine. Tegen het midden van het jaar zou Epigram een systeem van 10 megabit lanceren. Of een straaltje...Maar waarom met kabels knoeien als het ook zonder kan? We hebben twee draadloze nieuwkomers getest: HomeFree Wireless (ook via Diamond Multimedia) en Symphony van Proxim. Voor ongeveer 200 dollar (7000 frank, HomeFree) en 300 dollar (10.500 frank, Symphony) koopt u twee draadloze netwerkkaarten waarmee u volgens de fabrikanten in een straal van 50 meter printers, bestanden en een modem kunt delen. Met extra kaarten kunt u tot tien (Symphony) of zestien (HomeFree) machines in een netwerk verbinden. Beide systemen werken met spread-spectrum radio in de 2.4 gigahertz frequentieband, die door muren dringt maar geen andere apparatuur stoort, met uitzondering van enkele zeldzame draadloze telefoons. HomeFree heeft een bruto transfersnelheid van 1 megabit per seconde, Symphony geeft een snelheid op van 1,6 megabit. Wachten op de sofaWij hebben de eenvoudigste configuratie geprobeerd: een radioverbinding tussen een laptop en een desktopcomputer met een modem die het Internet kon bellen. Symphony presteerde beduidend beter dan HomeFree, maar beide systemen deden ons beseffen waarom er een functie als "netwerkbeheerder" bestaat.De eigenlijke installatie is niet moeilijk - het lastigste was de desktop open krijgen om er een plug-and-play ISA-kaart in te monteren. De antenne van HomeFree is een zwart plastic stompje dat achteraan uit de computer komt. Die van Symphony is flexibeler, maar jammer genoeg ook opvallender. Allebei de kaarten werkten prima op onze machine, maar als de 16 IRQ-adressen van uw computer al in gebruik zijn, zult u waarschijnlijk een ander toestel moeten uitschakelen. Er zijn ook insteekkaarten voor laptops. Ondanks wat haperingen bij de installatie, maken beide radionetwerken het mogelijk een printer, bestanden en een modem te delen.Met Symphony konden we, knusjes op de sofa van de woonkamer, met een laptop de Internet-aansluiting van een desktopcomputer gebruiken die zich één verdieping hoger bevond, met twee muren ertussen. De webpagina's verschenen minder snel dan op de desktop, maar de snelheid was aanvaardbaar. De opvallend mindere prestatie van HomeFree op dezelfde afstand betekende wachttijden die ons deden snakken naar een oude 14,4 kilobits/seconde-modem.Met Symphony werkte de machine op afstand behoorlijk goed, zelfs wanneer iemand anders de desktop gebruikte. HomeFree had vaak problemen met de overdracht van bestanden en liet op de grote computer hele reeksen lege documentjes achter die zich niet wilden laten verwijderen. Beide systemen kunnen een modem van op afstand het Internet laten bellen, maar alleen met Symphony kan men de verbinding ook via het netwerk verbreken.Een gezin kan besparen op Internet- en telefoonkosten door een Internet-aansluiting te delen (er kunnen verscheidene computers tegelijk op aangesloten zijn). Helaas zegt Proxim dat zijn systeem een accessoire van 400 dollar, omgerekend 14.000 frank, nodig heeft om met een kabel- of DSL-modem te werken. Het probeert daar softwarematig een mouw aan te passen.Zoals altijd zijn er verrassingen. Als de computer waarop de Internet-lijn is aangesloten "inslaapt", kan de verbinding opeens uitvallen zonder foutmelding. De communicatie tussen de computer en de printer is evenmin volmaakt. Als u beneden probeert een printer te gebruiken die boven uitgeschakeld is of geen papier meer heeft, zult u waarschijnlijk de trap op moeten om te ontdekken wat er aan de hand is.Kortom, een thuisnetwerk kan handig zijn, maar denk toch even over alternatieven na: een printer bijkopen om zoon- of dochterlief tevreden te houden, of een extra telefoonlijn om te surfen.En dan is er de tred van de techniek. ShareWave, een jong bedrijf met een flink startkapitaal, maakt in de VS al promotie voor nieuwe draadloze oplossingen van 4 megabit. Een firma die Enikia heet, belooft tegen het jaar 2000 snelheden van 10 megabit via de elektriciteitsleidingen. Bovendien zijn er een hele reeks goedkope oplossingen via de telefoonlijn op komst. Kortom, deze markt evolueert zo snel dat u niets mist als u wacht. Forbes.Diamond Multimedia www.diamondmm.comProxim - www.proxim.comS.M.