In alle Amerikaanse staten dragen scholen zijn naam. Honderdduizenden Amerikanen wonen in een straat of op een plein dat naar hem vernoemd is. Toch is Warren Harding, van 1921 tot zijn plotse overlijden in 1923 president van de Verenigde Staten, nog amper bekend. Nochtans was hij een van de belangrijkste bewoners van het Witte Huis. Zijn beleid stond aan de wieg van de roaring twenties. Na de Eerste Wereldoorlog en de verwoestende epidemie van de Spaanse griep stuurde de Republikein het econom...

In alle Amerikaanse staten dragen scholen zijn naam. Honderdduizenden Amerikanen wonen in een straat of op een plein dat naar hem vernoemd is. Toch is Warren Harding, van 1921 tot zijn plotse overlijden in 1923 president van de Verenigde Staten, nog amper bekend. Nochtans was hij een van de belangrijkste bewoners van het Witte Huis. Zijn beleid stond aan de wieg van de roaring twenties. Na de Eerste Wereldoorlog en de verwoestende epidemie van de Spaanse griep stuurde de Republikein het economische herstel. Bijna iedereen vond werk of kreeg opnieuw een dak boven het hoofd. De welvaart en dus het comfort namen toe. Mensen konden naar de bioscoop gaan, kochten een radio, koelkasten, grammofonen en auto's. Harding trok naar het nog altijd gesegregeerde Zuiden en pleitte voor gelijke rechten en tegen racisme. Maar het tijdperk van Harding was er ook een van corruptie. Ministers lieten zich omkopen en verduisterden overheidsgeld. Harding was zich lang van geen kwaad bewust.De in de VS wonende Nederlander Willem Meiners wil hem met een nieuwe biografie eerherstel bieden. Belangrijker dan de schandalen was dat Harding de economie uit het slop haalde. Hij was ook de eerste 'normale' president, want als krantenuitgever en journalist in Ohio kende hij het dagelijkse leven van de Amerikanen als geen ander. Harding was zeer geliefd. Toen hij op 2 augustus 1923 op 57-jarige leeftijd overleed aan hartfalen na een longontsteking, was het hele land in diepe rouw gedompeld. Meiners boek draagt de op het eerste gezicht wat vreemde titel De verliefde president. Hij verwijst naar de Hardings buitenechtelijke relaties. Hij had een kind bij Nan Britton, een secretaresse in Washington. Maar vooral zijn relatie met zijn buurvrouw Carrie Phillips had een grote impact op hem. Meiners reconstrueert het leven van Harding deels via de liefdesbrieven aan Phillips. Zo blijkt dat Harding al in 1916 president had kunnen worden. Maar Phillips verzette zich tegen zijn kandidatuur. Ze dreigde ermee de brieven publiek te maken. De Democraat Woodrow Wilson werd herverkozen. Het is misschien wat bij de haren getrokken, maar de chantage van Phillips had volgens Meiners een grote impact op de wereldgeschiedenis. Met Harding als president had Duitsland na de Eerste Wereldoorlog nooit zulke zware herstelbetalingen opgelegd gekregen. Dat had de opkomst van het nazisme bemoeilijkt.