Sinds een citytrip naar Parijs is Pascal Hochedé in de ban van hotelapps. "We konden via de app roomservice bestellen en vonden er alle informatie, zoals de ontbijturen en het wifi-wachtwoord. Dat wilde ik voor mijn eigen hotel in Knokke ook." Het enige probleem voor de hotelier was dat het gebruik van de Parijse app hem 18.000 euro zou kosten. Hij besloot het anders aan te pakken. "Aan de schoolpoort leerde ik de gameontwikkelaar Tim Van der Moer kennen", vertelt Hochedé. "Hij stelde me voor aan zijn Poolse partner. Niet veel later hadden we samen het bedrijf Horeca Club Sp.z.o.o., wat een Poolse vennootschapsvorm voor de nv is."

Drie jaar later heeft het trio 240.000 euro geïnvesteerd en is hun app Throdi klaar. Het Belgisch-Poolse bedrijf is nu volop op veroveringstocht. Het wil zo snel mogelijk zo veel mogelijk Belgische hotels aansluiten. Volgens Horeca Vlaanderen zijn er al hoteliers die de app graag aan hun klanten aanbieden. Francis Bosschem, de eigenaar van Hotel Louisa in Oostende en voorzitter van de kusthotels, wacht geïnteresseerd nog even af. "Mensen leven vandaag met hun smartphone", beseft Bosschem. "Mensen boeken een hotel almaar vaker online. Ze eisen een snelle service, gemakkelijke en eenvoudige bediening en een overzichtelijke bevestiging van hun boeking. De Booking.coms van deze wereld bieden dat al. Maar voor een hotelier is het ook interessant hetzelfde aan te bieden via zijn eigen website en met een eigen app."

Niet te duur

Zulke hotelapps lijken ons vooral interessant om automatisch gasten te informeren over de boeking, de restaurants, de stad waarin ze verblijven, activiteiten, de roomservice, legt Francis Bosschem uit: "Apps worden een belangrijk communicatiekanaal met en voor klanten. Op voorwaarde dat de prijs niet te hoog is voor de hotelier." Daar speelt Throdi nu net op in. "Een hotel betaalt 2,75 tot 5 euro per kamer per maand", zegt Hochedé. "Daarmee zijn we de goedkoopste app, maar we zijn ook de meest uitgebreide in ons segment. Gasten kunnen via de app hun boeking regelen, een koffie bestellen, de krant lezen, informatie over de regio raadplegen, hun kamerdeur openen, of zelfs een liedje aanvragen in de lounge van het hotel."

Expertise over de behoeften en eisen van een hotelier, haalt Hochedé uit zijn eigen leven. Samen met zijn echtgenote runt hij Hotel Les Arcades in Knokke-Heist, een hotel met dertien kamers dat al sinds 1932 overgaat van moeder op dochter. Zijn werk voor het hotel combineert hij nu met zijn app-bedrijf. "Nu het toeristische seizoen aan de kust voorbij is, kan ik de baan op", zegt de ondernemer. "Met hoteliers spreken, het product verkopen en onderhandelen over features die ze wensen." Tijdens die verkoopbezoeken moet Throdi opboksen tegen apps die zich internationaal al bewezen hebben. Want hoteliers hebben keuze te over.

Mews bijvoorbeeld lijkt het meest op Throdi. Het integreert veel diensten vanaf 6,99 euro per kamer per maand. Een andere concurrent is Handy Travel. Dat is geen app, maar een smartphone per kamer, die hotelgasten een rist services biedt en waarvoor de hotelier minimaal 1 dollar per kamer per dag betaalt. De derde concurrent is Hotelogix Mobile Hotel, een app die focust op het managen van een hotel. Met de smartphone stuur je vanaf 5,39 dollar per maand per kamer de poetsdienst aan, plaats je kamers op boekingsplatformen en checken gasten in en uit. De Nederlandse Gastgemak-app laat hoteliers zelf hun app opbouwen. Hij of zij vult zelf foto's, faciliteiten, activiteiten enzovoort in. Vanaf 17,5 euro per maand, tot 24 accommodaties. Conichi ten slotte regelt de reservatie, het in- en uitchecken, het betalen, de kamersleutel en meer in al meer dan 400 hotels. Leuk is dat het de receptie een foto van de gast bezorgt. De prijs is niet bekend.

Er zijn dus nogal wat kapers op de kust, al speelt de opgang van apps in het hotelwezen misschien ook in het voordeel van het kleine Throdi. Hoteliers beseffen dat ze nu op de digitale trein moeten springen. "De eerste maand na de lancering van Throdi in oktober hebben zeven hotels ingetekend, gaande van een hotel met tien kamers, tot een hotel met 265 kamers", telt Hochedé. "Als we tien hotels hebben tegen eind 2018, zijn we tevreden."

Opmerkelijk is dat Hochedé niet meteen winst nastreeft. "Ik zou het al fantastisch vinden als we onze kosten terugverdienen. Hochedé bekijkt het dag per dag. "We zien dat het de goede kant uitgaat. Op LinkedIn haalden we in korte tijd 20.000 kliks. Hoteliers contacteren me voor meer informatie en eind december spreek ik voor hoteliers in Knokke."

Vijf onmisbare functies voor een hotelapp

Wat vraagt een hotelier van een app? Die moet vooral vijf belangrijke functies vervullen.

1. Een goede hotelapp is aan te passen aan je hotel via een gebruiksvriendelijk systeem op de computer. Zo maakt de hotelier de app even persoonlijk als je onthaal.

2. Gasten bestellen gemakkelijker extra diensten, een drankje aan de bar, roomservice, een tafel in het restaurant, ... Dat kan de omzet opdrijven.

3. De hotelier wil de gasten via de app gemakkelijk kunnen informeren over het hotel, de services, geplande activiteiten, de plattegrond van de stad en evenementen in de buurt. Hun smartphone wordt een receptionist in hun broekzak.

4. Een app moet het handmatig opvolgen van administratie en logistieke zaken overbodig maken. Gedaan met wachten aan de balie om in of uit te checken, mails om de reservering te bevestigen, een sleutel voor de hotelkamer, de telefoon opnemen voor roomservice, een krant in de lobby, brochures en wandelkaarten.

5. Een performant systeem verzamelt data over de voorkeuren en de gewoonten van de klanten. Zo weet de hotelier snel welke activiteiten populair zijn, wanneer welke kamers het best schoongemaakt worden, op welke dagen hij extra obers in het restaurant moet hebben enzovoort.