De spelregels in de wereld van de microcomputers zijn veranderd. Tot voor kort convergeerden alle pc's naar één enkel model, georchestreerd door Windows 95 van Microsoft en de Pentium-processor van Intel. De machines verschilden eigenlijk alleen nog in vermogen van elkaar. Intern bestonden ze uit een combinatie van elektronische kaarten van verschillende leveranciers, allemaal met hun eigen taak (schermbesturing, geluid, modem...) en allemaal communicerend over een standaard moederbord. Maar die "gemiddelde pc", die zo'n 50.000 tot 60.000 frank kost, zal weldra dood zijn.
...

De spelregels in de wereld van de microcomputers zijn veranderd. Tot voor kort convergeerden alle pc's naar één enkel model, georchestreerd door Windows 95 van Microsoft en de Pentium-processor van Intel. De machines verschilden eigenlijk alleen nog in vermogen van elkaar. Intern bestonden ze uit een combinatie van elektronische kaarten van verschillende leveranciers, allemaal met hun eigen taak (schermbesturing, geluid, modem...) en allemaal communicerend over een standaard moederbord. Maar die "gemiddelde pc", die zo'n 50.000 tot 60.000 frank kost, zal weldra dood zijn. ÉÉN CHIP."Het is nu mogelijk om alle functies van een gezinscomputer op één enkele chip te installeren. Dat kost stukken minder," zegt Philippe Van Der Mersh, gedelegeerd bestuurder van Kaiser, dat met het merk Stein de grootste Belgische fabrikant van pc's is. Zijn bedrijf is bijna klaar met het testen van een microprocessor die dit integratieprincipe toepast: de MediaGX van Cyrix ( National Semiconductor), een chip voor de particuliere markt die even krachtig is als (en compatibel met) de Intel Pentium. Ook machtige constructeurs als Compaq hebben belangstelling voor deze markt. Eén van de grootste winkelketens van ons land zou de nieuwe machines eind deze maand moeten aanbieden. Prijs: ongeveer 25.000 frank voor een pc van 200 Mhz met cd-romspeler en scherm. "Het zou mij niet verbazen dat de prijs tegen het einde van het jaar tot 19.000 frank daalt," zegt de stichter van Kaiser. "Eerst zal de processor alleen video en geluid verwerken. Einde 1998 komt er een snellere versie met modemfuncties." Ook in België zou er een markt moeten bestaan voor erg compacte pc's met een behuizing die op een Canal+-decoder lijkt; machines die via de televisie toegang geven tot het Internet en die cd-roms kunnen lezen. Dergelijke computers zullen hun weg vinden naar gebruikers die geen belangstelling hebben voor de traditionele toepassingen, zoals rekenbladen of tekstverwerkers.BEDRIJFSSYSTEMEN.Aan het andere uiterste van de markt vertrouwen steeds meer bedrijven het zware werk toe aan pc-servers, die gegevens aan een groot aantal gebruikers doorspelen en even krachtig als betrouwbaar zijn. Dergelijke machines kosten honderdduizenden franken en vervangen de minicomputers van vroeger. Hun onderdelen zijn identiek aan die van de gewone kantoor-pc's, maar hun organisatie en samenstelling zijn steeds vaker specifiek ontwikkeld voor hun taak. Een gewone pc heeft één processor, een pc-server koppelt verscheidene chips aan elkaar door middel van clustering (trosvorming). Dat maakt het mogelijk de taken te verdelen en pieken in het gebruik op te vangen. Intel wil einde 1999 een chip van die nieuwe generatie, gericht op zeer specifieke toepassingen, op de markt brengen. Zijn codenaam: Merced. Tussen die bedrijfsservers en de all in-pc voor de particulier, ligt een heel gamma van microcomputers, allemaal verwant aan de gewone kantoorcomputer die gebruikt worden voor toepassingen als boekhouding, voorraadbeheer of de programma's van de Office-suite. WINDOWS TE DUUR.De fragmentering dwingt Microsoft om zijn plannen te veranderen. De prijs van zijn besturingsprogramma's (het Windows-gamma), die geen enkele pc kan missen, wekt ongenoegen. "De computers veranderen, maar Windows 95 blijft 85 dollar (3145 frank) kosten," merkt Philippe Van Der Mersh op. "Bij een pc van 25.000 frank zal het besturingsprogramma meer dan 10% van de factuur vertegenwoordigen. Dat is een probleem. Windows 95 is trouwens te zwaar voor de nieuwe computers. Net als de andere constructeurs hopen wij dat Microsoft een lichtere versie tegen een lichtere prijs zal aanbieden." Het bedrijf van Bill Gates probeert trouwens niet langer de markt in de richting van een eenvormig Windows-programma ( Windows New Technology - NT) te sturen. Het richt zich nu op versies die aangepast zijn aan de verschillende deelmarkten. Centraal staat Windows 95, dat dit jaar wordt opgevolgd door Windows 98. Onderaan de ladder wordt Windows CE ontwikkeld, dat oorspronkelijk bedoeld was voor zakcomputers (organisers), bovenaan troont Windows NT, het professionele besturingsprogramma, waarvan een nieuwe versie in de maak is (5.0). Microsoft moet nu proberen een mate van eenheid tussen de verschillende programma's te bewaren. De verbrokkeling van de pc-markt zal de identiteit van het systeem veranderen. Ze zal echter geen invloed hebben op het koortsachtige ritme waarmee steeds sterkere processors en grotere geheugens verschijnen. De lagere prijs opent een nieuwe weg. "Al jaren raden de computertijdschriften aan de krachtigst mogelijke computer te kopen, om te voorkomen dat hij te vlug voorbijgestreefd is," schrijft het Amerikaanse Byte. "Vandaag is die raad achterhaald. De computers verouderen gewoon te snel." Het nieuwe advies: minder uitgeven en vaker vervangen. RVA