Deze zomer gaat Weight Watchers opnieuw op zoek naar een nieuwe Nederlandstalige en Franstalige Healthy Life Ambassadrice voor België. De bijna 100.000 cursisten in België kunnen zich kandidaat stellen. Na een campagne op de sociale netwerken wordt hun aantal herleid tot tien finalistes per landsdeel, waarna een professionele jury in samenwerking met enkele damesbladen eind dit jaar een nieuwe ambassadrice kiest. De twee winnaars vervangen de Vlaamse Sara Borrey en de Waalse Véronique Van De Velde, die het afgelopen jaar hun verhaal vertelden in een opgemerkte televisiecampagne.
...

Deze zomer gaat Weight Watchers opnieuw op zoek naar een nieuwe Nederlandstalige en Franstalige Healthy Life Ambassadrice voor België. De bijna 100.000 cursisten in België kunnen zich kandidaat stellen. Na een campagne op de sociale netwerken wordt hun aantal herleid tot tien finalistes per landsdeel, waarna een professionele jury in samenwerking met enkele damesbladen eind dit jaar een nieuwe ambassadrice kiest. De twee winnaars vervangen de Vlaamse Sara Borrey en de Waalse Véronique Van De Velde, die het afgelopen jaar hun verhaal vertelden in een opgemerkte televisiecampagne. Hoewel de mond-tot-mondreclame - 'Wat zie je er goed uit, hoe heb je dat gedaan' - de belangrijkste marketingtool van Weight Watchers blijft, is het afslankmerk nu veel zichtbaarder dan vroeger. Dat heeft met de tijdgeest te maken - met je gezondheid bezig zijn staat goed -, maar ook met de toegenomen concurrentie in een sterk groeiende sector. Uit de gezondheidsenquêtes van het Wetenschappelijk Instituut Volksgezondheid blijkt dat overgewicht en zwaarlijvigheid stelselmatig toenemen. Uit de cijfers voor 2008 - de meest recente gegevens van het instituut - bleek dat 47 procent van de volwassen Belgen te zwaar is (zie tabel op de bladzijde hiernaast). Zowat een derde heeft overgewicht, dat wil zeggen een body mass index (BMI, de verhouding tussen gewicht en lengte) tussen 25 en 30. Veertien procent is zwaarlijvig of obees: hun BMI is hoger dan 30. Eind mei maakte kenniscentrum Eetexpert bekend dat maar liefst 25 zwaarlijvigen per dag zich vorig jaar lieten opereren om te vermageren. Het plaatsen van maagbanden haalt echter weinig uit als er geen gedragsverandering aan gekoppeld is. Overgewicht heeft een grote impact op het zelfbeeld en is een heel emotioneel onderwerp, waarvoor de klant een stevig budget veil heeft. De Weight Watchers-cursisten betalen 39,50 euro per maand om deel te nemen aan de groepsbijeenkomsten in 580 lokale (parochie)zaaltjes, waar 160 Weight Watchers-coaches groepjes van twintig tot dertig personen begeleiden. "Een deel van het succes van Weight Watchers is het delen van ervaringen", zegt Jeanine Lemmens, CEO van Weight Watchers Benelux en zelf ooit cursiste. "Zo is Weight Watchers ook ontstaan. De Amerikaanse Jean Nideth richtte in de jaren zestig een zelfhulpgroep op waar ze met haar vriendinnen over hun gewichtsproblemen kon praten." Het bedrijf heeft zich inmiddels ontwikkeld tot een multinational met een gediversifeerd aanbod. In de supermarkt vindt u meer dan honderd voedingsproducten met het Weight Watchers-label. Die producten worden aangepast aan de lokale markt en worden in hoofdzaak gekocht door mensen die geen klant zijn bij het dieetbedrijf. Daarnaast biedt Weight Watchers op cursusavonden producten aan die afslankers kunnen helpen met hun dieet: weegschalen, kookboeken of gezonde snacks. Het Amerikaanse bedrijf pakt op dit moment uit met heel wat nieuwigheden om de strijd aan te gaan met concurrenten zoals het Spaanse afslankbedrijf Naturhouse, op dit moment de snelst groeiende franchiseketen in België. Het speelt daarbij in op drie trends: voltijds werkende vrouwen willen een flexibeler aanbod, klanten willen persoonlijk advies krijgen en vooral jongeren kiezen voor onlineadvies. De eerste flagshipstore van Weight Watchers, die eind april openging in de Europese wijk van Brussel, brengt voor het eerst alle producten van Weight Watchers samen. In het minimalistische interieur vindt u zowel producten die in de supermarkten als op cursusavonden wordt verkocht. Er worden Weight Watchers-bijeenkomsten georganiseerd in een zaaltje achter in de winkel. Hoewel de winkel nog maar pas open is, vinden er al bijeenkomsten plaats in het Frans, Nederlands, Engels, Spaans en Italiaans. "Het is een nieuwe doelgroep die we aanspreken: werkende vrouwen die tijdens hun lunchpauze langskomen", zegt Jeanine Lemmens. "De komende twee jaar zullen er nog meer winkels opduiken in de grote Belgische steden", voorspelt Lemmens. Om het werkende vrouwen nog makkelijker te maken een cursus te volgen, pakt het bedrijf uit met het programma WeightWatchers@Work. Vanaf twintig deelnemers komt een coach twaalf weken lang een halfuurtje lesgeven. "In Amerika is dat heel normaal", zegt Lemmens, die veel verwacht van het nieuwe aanbod. "Bedrijven kunnen de bijeenkomsten als een voordeel in natura gratis aanbieden aan hun personeel. Er bestaat immers een verband tussen ziekteverzuim en overgewicht. We leiden nu nieuwe coaches op om klaar te zijn wanneer de vraag stijgt." RSZ Brussel, de RTBF, de senaat en het Europees Parlement maken al gebruik van het bedrijfsaanbod. Naast de zaal voor de groepsbijeenkomsten in de nieuwe winkel bevindt zich een kleine ruimte voor persoonlijke gesprekken tussen klant en coach. Dat is nieuw voor Weight Watchers. "We doen dat op vraag van de consument", zegt Lemmens. "Die wil meer individuele aandacht en een programma op maat. Mensen die 'stagneren' in de groepsbijeenkomsten, kunnen een blok van drie individuele sessies aankopen." Met de een-op-eencoaching dient Weight Watchers Naturhouse van antwoord. In elke Naturhouse-winkel geeft een diëtiste gratis advies aan de klanten. Het bedrijf verdient geld door voedingssupplementen en andere producten te verkopen die het diëten moeten helpen. "Het gaat niet om maaltijdvervangers", zegt Wim De Smedt, die voor België de masterfranchise beheert en vroeger regionaal directeur franchise bij Carrefour was. "Heel wat vrouwen die afvallen, hebben last van constipatie of hebben te veel vet in hun lichaam. Ze kunnen in onze winkels producten op basis van plantaardige extracten kopen die worden ontwikkeld door een nevenbedrijf van Naturhouse." Klanten van Naturhouse besteden gemiddeld 30 à 40 euro in de winkel. De Spaanse keten haalde in 2010 een totale omzet van 226 miljoen euro, 2,4 procent meer dan in 2009. De stijging kwam er door de expansie in het buitenland, waar de omzet steeg met 68 procent tot 84,3 miljoen. Op de Spaanse thuismarkt, die stevig door de crisis werd getroffen, daalde de omzet met 16 procent tot 142 miljoen. Naturhouse hoopt in 2011 de kaap van 2000 winkels te ronden. De eerste Belgische winkel opende in 2009 zijn deuren in Charleroi en op dit moment staat de teller op 22 Naturhouse-vestigingen. Het doel is zestig winkels. "Een Naturhouse-winkel kan na vier maanden rendabel zijn", zegt De Smedt, die zelf een Naturhouse-winkel opende in Ieper. Het concept is populair bij diëtistes die zelfstandig willen worden. Naast de huur- of aankoopprijs van het pand betaalt de franchisenemer initieel maximaal 35.000 euro, waarvan 8000 euro voor de voorraad supplementen. "In Frankrijk sturen scholen diëtisten naar Naturhouse-winkels om stage te lopen. Dat willen wij ook bereiken." Dat de omzet van het beursgenoteerde Weight Watchers wereldwijd in het eerste kwartaal stevig steeg in vergelijking met 2010 (503 miljoen dollar in 2011 tegen 388 miljoen in 2010), is voor een groot deel te verklaren door het succes van het onlineaanbod. De internetinkomsten stegen met 66 procent en er waren 87 procent meer onlineabonnementen. Weight Watchers Benelux, gevestigd in Breda, mag geen omzetcijfers geven over de Beneluxmarkt van het bedrijf, maar de verhoudingen liggen als volgt. De meetings vertegenwoordigen 85 procent van de omzet, waarbij een tiende wordt gegenereerd door de verkoop van producten. Het onlineaanbod is al goed voor 10 procent en het aanbod voor bedrijven voor 5 procent. De royalty's op de producten in de supermarkt zijn niet verrekend, omdat ze rechtstreeks naar het Amerikaanse moederbedrijf gaan. "Met het onlineproduct spreken we jongeren aan die zelfstandig willen afslanken. Ze worden begeleid met trackinginstrumenten", aldus CEO Jeanine Lemmens. Voor het onlineadvies betaalt u na inschrijving 15 euro per maand. Ter vergelijking: de meetings kosten 11 euro per week of 39 euro per maand. Uit de cijfers van Weight Watchers wereldwijd blijkt het succes van het online-aanbod: 800.000 mensen volgen nu al het internetprogramma, terwijl er elke week 1,4 miljoen personen - 95 procent zijn vrouwen - naar een bijeenkomst gaan. Ook dat aantal stijgt overigens weer. In 2010 kwamen er 15 tot 20 procent cursisten bij, nadat Weight Watchers in het crisisjaar 2009 een tiende van zijn publiek was kwijtgeraakt. Het potentieel van onlineafslankadvies blijkt tevens uit de snelle expansie van de nieuwe dieetgoeroe, de Franse arts Pierre Dukan (zie kader op de bladzijde hiernaast). De marketing van Weight Watchers drijft sterk op innovatie. Het heeft een team dat wetenschappelijke congressen bezoekt, waarna wetenschappelijke inzichten worden verwerkt in nieuwe producten, zoals het nieuwe puntensysteem ProPoints. ProPoints koppelt punten aan voedingsproducten. De cursist bepaalt met de coach voor hoeveel punten hij per week mag eten, maar kiest zelf de producten. Het oude systeem telde calorieën en vetten, maar nu brengt het systeem ook eiwitten, koolhydraten en vezels in rekening. Cursisten die een BMI van minder dan 25 bereiken, mogen als beloning gratis naar de bijeenkomsten blijven komen. Afvallen is niet zo moeilijk, maar vervolgens het gewicht behouden wel. Weight Watchers lanceerde het ProPoints-systeem het voorbije jaar. Omdat authenticiteit centraal staat, komen er in de tv-spotjes en printreclame geen actrices in beeld, maar de winnaars van de Healthy Life Award, waar enkel Weight Watchers-cursisten aan deelnemen. Jeanine Lemmens: "Mensen willen succesverhalen horen: hoe heeft het gewichtsverlies je leven veranderd? Daarom is mond-tot-mondreclame voor ons het belangrijkst." Bij een doelpubliek dat vaak al ettelijke afvalpogingen achter de rug heeft en het gewicht als een jojo ziet stijgen en dalen, is de kans groot dat het afvallen niet in een keer lukt. Retentie is belangrijk. "Ons magazine sturen we naar elke cursist en drie keer per jaar naar iedereen die ooit lid was. Als een cursist zijn doel niet haalt, sturen we een kaartje om hem aan te moedigen. Onze coaches hebben een heel persoonlijke band met de cursisten en houden contact met hen." BENNY DEBRUYNEBijna de helft van de Belgische volwassenen heeft overgewicht en 14 procent is zwaarlijvig of obees. "Met het online-product spreken we jongeren aan die zelfstandig willen vermageren. Ze worden begeleid met trackingtools"