Tiger Woods is sinds februari niet meer aan de afslag van een toernooi gekomen. Maar deze week staat hij wel op de deelnemerslijst van de Hero World Challenge, een toernooi op invitatie dat op de Bahama's wordt georganiseerd en wordt gesponsord door de stichting van Woods. Het is de zoveelste comeback voor de vroegere nummer één van de wereld, die de voorbije drie jaar vier keer aan de rug is geopereerd. Niemand weet hoe Woods er ondertussen aan toe is, ...

Tiger Woods is sinds februari niet meer aan de afslag van een toernooi gekomen. Maar deze week staat hij wel op de deelnemerslijst van de Hero World Challenge, een toernooi op invitatie dat op de Bahama's wordt georganiseerd en wordt gesponsord door de stichting van Woods. Het is de zoveelste comeback voor de vroegere nummer één van de wereld, die de voorbije drie jaar vier keer aan de rug is geopereerd. Niemand weet hoe Woods er ondertussen aan toe is, maar er lopen veel geruchten. Zo zei de Australiër Jason Day onlangs: "Het is lang geleden dat hij zich nog zo goed heeft gevoeld." Voor Tiger Woods, die bijna 42 jaar is, waren de voorbije jaren geen pretje. De problemen begonnen in 2009, toen onthullingen over zijn buitenechtelijke liefdesleven tot een scheiding leidden. Daarna raakte hij op de sukkel met allerlei blessures. In mei kwam hij in het nieuws nadat de politie hem ergens in Florida slapend in zijn auto langs de weg had gevonden. Onderzoek wees uit dat Woods onder de antidepressiva zat. De vroegere sterspeler werd veroordeeld tot gemeenschapswerk. Vandaag staat Tiger Woods niet eens meer in de top duizend van de wereld, maar hij koestert nog altijd de ambitie om terug te keren en een nieuw hoofdstuk in zijn carrière te schrijven. Intimi beweren zelfs dat hij er nog altijd van droomt opnieuw het niveau te halen waarmee hij tussen 1997 en 2008 veertien grandslamtoernooien won. Uiteraard zijn de meeste waarnemers sceptisch. Niet alleen is Woods een stuk ouder, de golfsport is de voorbije jaren ook serieus veranderd. De nieuwe generatie, die wordt aangevoerd door Jordan Spieth, Justin Thomas en Jon Rahm, heeft de macht gegrepen en het spel naar een hoger niveau getild. Hier en daar wordt beweerd dat Woods alleen terugkeert om zijn sponsoringcontracten niet te verliezen, maar dat klopt niet. Woods is de rijkste sporter ter wereld. Hij speelde in zijn hoogdagen meer dan 1 miljard dollar bij elkaar - prijzengeld en sponsoring samen. Voor het geld hoeft hij het dus niet meer te doen. Veel plausibeler is dat Woods zijn carrière in schoonheid wil afronden. Het toernooi op de Bahama's is dan ook een test om te zien waar hij staat. Woods kijkt al verder: naar de Masters in april volgend jaar, op de Augusta National, zijn favoriete parcours. MIGUEL TASSO