Winter 1991. Simon Pierre Gilliot en Katia De Paepe zitten aan de keukentafel en praten over teddyberen en babyspeelgoed. Katia is zwanger en denkt eraan om haar job als key account manager bij BASF na de bevalling op te geven. Een klein bedrijfje dat pluchen beertjes verkoopt, dat zou een leuke halftijdse bezigheid zijn.
...

Winter 1991. Simon Pierre Gilliot en Katia De Paepe zitten aan de keukentafel en praten over teddyberen en babyspeelgoed. Katia is zwanger en denkt eraan om haar job als key account manager bij BASF na de bevalling op te geven. Een klein bedrijfje dat pluchen beertjes verkoopt, dat zou een leuke halftijdse bezigheid zijn. Het keukentafelidee wordt uitgewerkt en in januari 1992 wordt de BVBA Amtoys opgericht. "Onze ouders leverden een deel van het startkapitaal," zegt Gilliot. " Thierry Noesen van BASF steunde het idee en bood mijn vrouw de mogelijkheid om naar haar oude job terug te keren mocht het niets worden. Dat bleek niet nodig. Amtoys werd snel een bloeiende groothandel. Vanuit de wasplaats van het huis bouwde De Paepe - dochter van ex- Belgacom-man Jean De Paepe- op korte tijd een aardig klantenbestand. "We verkochten producten van Joual uit Duitsland en we commercialiseerden de knuffelversie van Loony Tunes," aldus Gilliot. "Drie jaar na de start vonden we dat we een strategische keuze moesten maken. Een groothandel in België, dat betekent veel werken met een klein groeiperspectief. We wilden verder gaan en zelf onze knuffels ontwerpen." De Paepe zette zich aan het tekenen. De modellen voor beertjes en andere knuffelbeesten kregen meteen ook een naam, Noukies. Een half jaar na de eerste tekening kwam er een container met Noukies aan uit China. Twee maanden later was hij verkocht. Succes leek gegarandeerd, maar eerst had het bedrijf extra geld nodig om de lange productietijd te kunnen overbruggen. Tussen de bestelling aan de productie-eenheid en de betaling door de klant verlopen gemiddeld vijf maanden. Met enige moeite konden Gilliot en De Paepe bij de Franstalige arm van de KBC een achtergestelde lening van 500.000 euro afdwingen. Amtoys heeft intussen 38 mensen in dienst. Daarvan zijn er zes voltijds aan de slag in de designafdeling, die wordt geleid door Katia De Paepe en huisstiliste Véronique Georges. Zij hebben de afgelopen drie jaar een hele familie van Noukies ontworpen. De koe Lola en de ezel Paco zijn de absolute verkoophits. Het bedrijf uit Merchtem boekte in 2001 een omzet van 11,7 miljoen euro (over anderhalf jaar). In 2002 kwam het uit op 10 miljoen, en voor 2003 rekent het op meer dan 14,7 miljoen. "We hebben vorig jaar via onze bestaande klanten een groei van 78 % gerealiseerd," aldus Gilliot. Op dit moment is Amtoys actief in 26 landen, waaronder de Verenigde Staten, Canada, Mexico en alle landen van de Europese Unie. In Duitsland en Frankrijk heeft het bedrijf dochterondernemingen, in de andere landen wordt gewerkt met commerciële agenten. "Wij halen 70 % van onze omzet uit het buitenland," zegt Gilliot. "En we zijn nog volop aan het uitbreiden. In Groot-Brittannië hebben we zopas nog een volwaardige sales-afdeling opgericht." Voor Carrefour en Jacadi maakt Amtoys ook private label-knuffels. Groei moet ook komen van een nieuwe strategische wending in het Amtoys-gamma. De merknaam Noukies is intussen bekend genoeg om hem ook via merchandising te gaan exploiteren, vindt Gilliot. Binnenkort zullen Paco, Lola en de anderen ook te zien zijn op borden en bekertjes, want er is onlangs een overeenkomst getekend met een producent van plastic eetgerei. "We willen het voorzichtig aanpakken. Een rage kunnen we missen als kiespijn. Denk maar aan de miljoenenstocks met Teletubbies die nooit werden verkocht." AMTOYSduizend euro06/200206/200112/1999 Omzet995711.7055713 Eigen vermogen950756418 Nettoresultaat voor belastingen490680307 Cashflow386566348 Solvabiliteit ( %) (1)0,220,220,13 Liquiditeit (*)1,401,651,12 Personeel342616 (1) De solvabiliteitsratio geeft aan in welke mate de bedrijfsactiviteiten worden gefinancierd met eigen middelen. (2) De liquiditeitsratio geeft aan in welke mate er voldoende vlottende activa aanwezig zijn om de kortetermijnschulden af te lossen. Een gezonde ratio ligt boven 1.Bron: Graydon.Wouter De Broeck"We hebben via onze bestaande klanten vorig jaar een groei van 78 % gerealiseerd."