Leedvermaak heeft Bernard Devos, ooit het zwarte schaap van Sofitex, niet over het faillissement van het bedrijf dat zijn vader Valère in 1928 uit de grond had gestampt. "Natrappen is onze stijl niet en eigenlijk ben ik hen dankbaar dat ze me in 1991 hebben uitgekocht," aldus Devos. "Het liet me toe met iets helemaal nieuws te beginnen. Maar voor de rest beschouw ik dit vooral als een drama."
...

Leedvermaak heeft Bernard Devos, ooit het zwarte schaap van Sofitex, niet over het faillissement van het bedrijf dat zijn vader Valère in 1928 uit de grond had gestampt. "Natrappen is onze stijl niet en eigenlijk ben ik hen dankbaar dat ze me in 1991 hebben uitgekocht," aldus Devos. "Het liet me toe met iets helemaal nieuws te beginnen. Maar voor de rest beschouw ik dit vooral als een drama." Intussen is het onmiskenbaar dat de textielbedrijven van Bernard Devos resultaat boeken, terwijl het ooit oppermachtig lijkende Sofitex van broer Benoit Devos vorige maand na een lange doodstrijd failliet werd verklaard. Het verhaal van de textielgroep Lys begon begin 1991, toen algemeen directeur Bernard Devos en commercieel directeur André Thienpondt voor Sofitex naar Azië trokken om allianties te smeden met Japanse chemiebedrijven. Bernard Devos: "Om te overleven en verder te groeien als volumeproducent was een alliantie met Japan aangewezen. Zij zouden 124 miljoen euro geven voor 50% in de groep, waarna wij zouden expanderen in Azië en onze omzet verdubbelen tot 500 miljoen euro. Groepen als Kanebo, Toray, Komatsu Seiren en Asahi Chemical Industry wilden toehappen." Maar toen de twee na hun reis in Waregem terugkwamen, bleek het anders te zullen lopen. Gróndig anders. André Thienpondt: "Die avond belde Bernard mij op om te zeggen dat hij buitengegooid werd. Ik kon het niet geloven." Bernard kreeg 14,87 miljoen euro voor zijn aandelen en werk en tekende een niet-concurrentiebeding met een looptijd van vijf jaar. Thienpondt: "Hij vroeg mij om te blijven, omdat ik volgens hem essentieel was voor het bedrijf. Al snel werd de toestand voor mij onhoudbaar. In april 1991 ben ik vertrokken, snel gevolgd door een resem collega's en klanten." Sofitex, toen nog Sofinal-Cotesa, zou de klap nooit te boven komen. "Aartsrivaal Concordia heeft die positie geleidelijk aan overgenomen," aldus Thienpondt. Bernard Devos bleef niet bij de pakken zitten en kocht in april 1991 uit de te koop staande familiale textielgroep Neirynck Industries de spinnerijen Lys Yarns in Zulte en Neirynck-Holvoet in Lendelede. Het waren verouderde, weinig commercieel gerunde en chaotisch georganiseerde ondernemingen die met een cash drain kampten. In 1992 kwam daar nog gordijnenproducent Ridobel uit Wortegem-Petegem bij, en in 1998 de ververij van het failliete Sowatex uit Herseaux. Devos domicilieerde zich in Monaco, Thienpondt bleef in Waregem en leidt sindsdien de groep. Elke maand rapporteert hij aan zijn vriend en partner Bernard Devos. Daarbij wordt alles zakelijk gecontroleerd via de Luxemburgse SA Linter, waarin Devos 85% heeft en Thienpondt de overige 15%. Linter bezit op zijn beurt 100% in de holding Lys NV. Momenteel geeft die groep werk aan ongeveer 350 mensen, en haalde ze in 2001 een omzet van 37,35 miljoen euro en een cashflow van 2,41 miljoen euro. De bedrijfsleider als prostituéTextiel is passie, vinden ze in Waregem. Soepelheid is het sleutelwoord voor Bernard Devos. "Het komt erop aan datgene te maken wat de mensen willen dragen. Het is ook een kwestie van leveringstermijnen. Toen we bij Lys Yarns kwamen, beliep de leveringstijd tot vijf weken. Maar te lange leveringstermijnen jagen klanten weg. Na de overname zegden we dat we de leveringstermijn wilden terugbrengen tot vijf dagen. Bijna iedereen in de industrie lachte ons toen weg, maar we hebben die doelstelling gehaald. Daar ligt voor een groot deel ons succes. Bij ons is een klant geen koning maar keizer. Je moet hem koesteren en alles wat hij vraagt moet je doen om hem te behagen. Je moet je als het ware prostitueren." Maar ook in de interne keuken kiest Lys voor klare taal. "Toen we Lys Yarns overnamen, heb ik iedereen bij me geroepen en om raad gevraagd: hoe konden we de bedrijfsvoering verbeteren? Daar heb ik veel van opgestoken," zegt Thienpondt. "Toen we na twee maanden de directeur eruit gooiden en Alain Verbruggen in zijn plaats benoemden, beseften de mensen dat we het meenden. Sindsdien hebben we een echt team met een centrale planning, en een commerciële structuur als voorheen bij Sofinal. Ik heb graag mensen die met ons discussiëren. Sterke mensen, geen gatlikkers." Sinds de start begin 1991 werd in de groep ongeveer 12,4 miljoen euro geïnvesteerd, waarvan meer dan 3 miljoen in Lys Yarns. De investeringen zijn daar vooral naar de ververij gegaan, het paradepaardje van het bedrijf. "Wij kunnen hoeveelheden textiel verven die variëren van 1 tot 1200 kilogram. Vroeger was Lys Yarns een spinnerij met een kleine ververij, nu is het net andersom," aldus Thienpondt.90% van het spinnen wordt via loonwerk uitbesteed of aangekocht in de landen van het vroegere Joegoslavië, Turkije en Polen. De spinnerij wordt alleen nog gebruikt voor de productie van nieuwe series, of wanneer het uitzonderlijk snel moet gaan. Mee door de economische dip wordt de spinnerij getroffen door deeltijdse werkloosheid, al is twijfel over het voortbestaan van de afdeling volgens Thienpondt onterecht.Lys Yarns, dat 150 personeelsleden telt, maakt garens voor de breisector (65% van de omzet) en voor de productie van badmatten (20%). Daarnaast is het de grootste leverancier van garens aan de Belgische producenten van zetelovertrekken voor bussen (15%). Producenten die op hun beurt de Europese markt controleren. Van de omzet van Lys Yarns wordt ongeveer 50% in België verkocht. De belangrijkste buitenlandse markten zijn Denemarken (12%), Duitsland (10%), Nederland (8%) en Frankrijk (7%).2 artikelen, 15 miljoen omzetOngeveer even groot qua omzet als Lys Yarns is Neirynck-Holvoet, een wolspinnerij met 107 werknemers die aan de karpettenindustrie levert. Lys Yarns heeft ongeveer 150 klanten en 80 soorten garenkwaliteit, maar Neirynck-Holvoet werkt anders. Het beschikt over twee artikelen en zes klanten die instaan voor ongeveer 85% van de omzet. Die klanten liggen trouwens allemaal in een straal van twintig kilometer rond Lendelede, met namen als Osta Carpets, Ragolle, Balcaen, Prado, Bic en Lys Carpets. De enige Belgische karpettenproducenten die geen klant zijn, zijn Lano en Balta. Neirynck-Holvoet exporteert onder meer naar Duitsland, Tsjechië, Polen en Litouwen, met Halbmond in het vroegere Oost-Duitsland als belangrijkste klant. Devos investeerde bij Neirynck-Holvoet 6,2 miljoen euro, vooral in de spinnerij met drie nieuwe lijnen. Jaarlijks wordt ook 800 ton garen via loonwerk gemaakt in Turkije en Slovenië. Het bedrijf leek bij de overname vrij gezond maar dat was slechts schijn, oppert Thienpondt. "Er was een cashflow, maar die bleek speculatief als het gevolg van een aankoop van wol tegen zeer lage prijzen. Zodra we tegen normale prijzen moesten aankopen, kwamen de echte cijfers boven."Een derde belangrijk bedrijf uit de groep is Ridobel uit Wortegem-Petegem, de enige overgebleven Belgische gordijnenproducent. Het heeft 30 werknemers en had in 2002 een goed jaar met een omzet van 3,8 miljoen euro, waarmee het de succesjaren 1994 en 1995 evenaarde. Het kende serieuze managementproblemen. Een in 1996 aangeworven directeur bleek uiteindelijk niet de juiste keuze. Zo daalde de omzet in 1999 tot 2,68 miljoen euro en was er sprake van een cash drain. Een nieuwe directie onder leiding van Patrick Devriendt zorgt sindsdien voor de ommezwaai. Ridobel breit gordijnstof en beschikt over enkele weeftoestellen voor het testen van nieuwe collecties. Voorts legt het zich vooral toe op trading en confectie - het afwerken van elders geweven gordijnstoffen. Het beschikt daarbij over een eigen designafdeling. Geweven gordijnstof wordt in loonwerk uitbesteed in de regio van Lyon. De ketens Heytens en Home Market zijn er klant, maar de cliënteel bestaat voornamelijk uit kleine winkels waar mensen hun gordijnstof kopen en op maat laten afwerken. Ongeveer 30% van de omzet is export, een percentage dat het bedrijf wil opvijzelen. Ridobel heeft een optie genomen op bedrijfsgronden in het nabijgelegen Oudenaarde. Momenteel zit het nog in de dorpskern van Wortegem-Petegem, en vreest het problemen met zijn milieuvergunning. Het buitenbeentje van de groep is het Aalsterse Electro Porta Installatie Techniek, dat in 2001 werd overgenomen van Willy Porta, een oom van Bernard Devos. Het maakt verdeelkasten en ontwerpt en plaatst elektriciteitsinstallaties voor winkelketens, universiteiten en bedrijven. Met 30 personeelsleden haalde het in 2001 een omzet van 1,93 miljoen euro en een nettoresultaat van 8665 euro. Een omzet die vorig jaar steeg tot 2,6 miljoen euro. Nooit meer SofitexMaar de groep Lys voelt sinds eind vorig jaar de economische neergang. International Textile Associated Companies, dat vrijetijdskledij en anoraks verkoopt, haalde vorig jaar een omzet van 0,2 miljoen euro. Sikra Istra Bernardi, een bedrijf dat hoogwaardige damesconfectie maakt voor Duitse en Italiaanse boetieks, haalde met 60 man een omzet van 400.000 euro en een ongeveer break-even nettoresultaat. Het bedrijf in Kroatië is een 50% partnerschap met de Duitser Gunther Schirmer, een zakenrelatie van Bernard Devos. Het voorbije jaar was voor de groep moeilijk, met een omzetdaling van 37,35 miljoen euro tot 31 miljoen (-17%), met een nettoresultaat dat op een break-even uitkomt. "De hele textielsector heeft vorig jaar klappen gekregen," bezweert André Thienpondt. "De cijfers die er de komende maanden staan aan te komen, zullen dan ook niet mooi zijn."Het plan van de groep om tegen eind 2004 verlost te zijn van haar langetermijnkredieten wordt dan ook verdaagd tot eind 2005. Lys wil zo onafhankelijk mogelijk zijn van de banken. Zo daalden de bankschulden sinds 1992 met meer dan 50% tot ongeveer 6,5 miljoen euro. Wel is de relatie met de banken genormaliseerd. Vorig jaar kwamen ze Bernard Devos zelfs vragen om Sofitex te redden, waarbij ze zich verontschuldigden voor hun vroegere houding. Devos: "Ik heb alleen discreet wat advies gegeven, maar er is verder geen haar op mijn hoofd dat eraan denkt om er delen van over te nemen. Die bladzijde is voor mij omgedraaid. En mijn groep wil ik bewust niet laten uitgroeien tot een nieuwe Sofitex. Wat mij betreft is een omzet van ongeveer 38 miljoen euro voldoende."Willy Van Damme [{ssquf}]"Zou het waarheid zijn te vertellen dat Bernard Devos en André Thienpondt seniel geworden zijn? Hebben zij drie oude dozen van bedrijven gekocht?"(Uit de bedrijfsfolder van Lys)"Iedereen verklaarde ons gek, maar we hebben de leveringstermijn teruggebracht van vijf weken naar vijf dagen. Daar ligt voor een groot deel ons succes."