Aan gates op Amerikaanse luchthavens is het een vertrouwd beeld. In een kluwen drummende passagiers zoeken verantwoordelijken van een luchtvaartmaatschappij vrijwilligers die tegen een vergoeding - baar geld, vouchers voor andere vluchten, gratis overnachtingen... - aan de grond willen blijven. Reden van de koehandel: overboeking. En die komt bij sommige Amerikaanse verbindingen voor bij één vlucht op vier.
...

Aan gates op Amerikaanse luchthavens is het een vertrouwd beeld. In een kluwen drummende passagiers zoeken verantwoordelijken van een luchtvaartmaatschappij vrijwilligers die tegen een vergoeding - baar geld, vouchers voor andere vluchten, gratis overnachtingen... - aan de grond willen blijven. Reden van de koehandel: overboeking. En die komt bij sommige Amerikaanse verbindingen voor bij één vlucht op vier. Het verschijnsel heeft - volgens de carriers tenminste - te maken met zogenaamde no shows of het jargon voor passagiers die op het laatste moment niet komen opdagen. Anticiperend op die no shows, boeken luchtvaartmaatschappijen méér plaatsen dan er zetels beschikbaar zijn. En de ellende begint als iedereen tegen de verwachting in wél opduikt. Die plaag van de overboeking waait de jongste tijd over naar Europa en de Europese Commissie wil daar iets aan doen. Sinds 1991 bestaat er al een Europese verordening die financiële vergoedingen voorziet wanneer passagiers door overboeking aan de grond moeten blijven. Tot twee uur vertraging op vluchten van minder dan 3500 kilometer geeft recht op 3100 frank. Méér dan twee uur levert 6100 frank op. Voor overboekte vluchten verder dan 3500 kilometer gelden er respectievelijke tarieven van 6100 en 12.200 frank.Er bestaat nog een aparte regeling voor verbindingen naar de Verenigde Staten en Canada: 7400 en 14.800 frank voor respectievelijk minder en meer dan twee uur. Verder hebben passagiers recht op een vergoeding van fax- en telefoonkosten naar de plaats van bestemming en het voorzien - alleen als de verkoopsvoorwaarden van de vervoerder het stipuleren - van maaltijden en overnachtingen.De Commissie wil die bedragen optrekken met gemiddeld 25 procent. Bovendien moet het geld onmiddellijk op de luchthaven uitbetaald worden en passagiers mogen alleen na een schriftelijke instemming vergoed worden via vouchers of andere middelen. Ook wil de Commissie carriers ertoe verplichten bij vertragingen passagiers onmiddellijk in te lichten over hun rechten. Te vaak sturen zij klanten met een kluitje in het riet, of proberen hen met een gratis sandwich en een slappe koffie gewoon op de eerstvolgende vlucht te zetten.Bij vluchten uitgevoerd in code sharing - de uitbating van één verbinding door verschillende partners - wordt de maatschappij verantwoordelijk die de toegang tot het vliegtuig weigert. Het Commissievoorstel betreft zowel lijn- als chartervluchten en zou dit jaar door de ministerraad goedgekeurd moeten worden. MARK VRIJENS