"Commercie zit mij in het bloed, vermoed ik," zegt Etienne Heirman (57 j.), chief executive officer van voedingsdistributiegroep Laurus België (supermarkten en buurtwinkels onder de logo's Spar, Battard en Central Cash) en sinds deze week voorzitter van de Belgische federatie van de distributie-ondernemingen, Fedis. "Mijn ouders hadden een groothandel en een eigen kruidenierszaak. Als kind hielp ik al mee in de winkel." Tijdens zijn ...

"Commercie zit mij in het bloed, vermoed ik," zegt Etienne Heirman (57 j.), chief executive officer van voedingsdistributiegroep Laurus België (supermarkten en buurtwinkels onder de logo's Spar, Battard en Central Cash) en sinds deze week voorzitter van de Belgische federatie van de distributie-ondernemingen, Fedis. "Mijn ouders hadden een groothandel en een eigen kruidenierszaak. Als kind hielp ik al mee in de winkel." Tijdens zijn studies handels- en consulaire wetenschappen aan Sint-Ignatius (Antwerpen) maakte hij zelfs een jaar rond zonder les te volgen, om thuis te kunnen inspringen voor vader, die een zware operatie moest ondergaan. Na nog een jaar aan de Vlerick School in Gent startte hij in 1968 zijn carrière bij Unilever. Drie jaar later stapte hij over naar Tabacofina- Vander Elst, waar hij het sigarenmerk Corps Diplomatique internationale bekendheid gaf. "Het leukste uit mijn hele loopbaan." Ook de integratie in de multinational Rothmans was erg boeiend, vindt Heirmans, die vijftien jaar in de tabak afrondde als gedelegeerd bestuurder van Vander Elst. In 1987 werd hij door Kuwait Petroleum weggehaald om de ombouw van Gulf- naar Q8-stations waar te maken, "en het marktaandeel van 4% tot 7,5% op te trekken, mét winst". In 1988 werd hij general managerBenelux bij olie- en margarineproducent Vandemoortele uit Izegem. "De integratie van de Nederlandse organisatie - waar veel werknemers waren opgestapt en de producten op de markt in de verdrukking waren geraakt - met de Belgische is de moeilijkste opdracht in mijn carrière geweest." Maar de herstructurering lukte, en de verliezen werden omgezet in recordwinsten. Dat was kennelijk het Nederlandse Unigro-De Boer, master-franchisehouder van de Spar supermarkt- en superette-formules voor Nederland en België, niet ontgaan. En Heirman stapte in 1994 over naar de distributiesector. Als managing director wist hij de Belgische Spar-activiteiten opnieuw winstgevend te maken. Nu is hij volop bezig met de integratie van de - vooral Waalse - ketens Central Cash en Battard, die in 1998, door de fusie van Unigro-De Boer met Vendex' food retail, bij de tot Laurus omgedoopte groep zijn beland. "Mensen uit hiërarchische hokjes weghalen en enthousiast laten samenwerken in projectgroepen: dát is wellicht mijn grootste managerskwaliteit," zegt Heirman. "Onder mijn voorganger Gui de Vaucleroy is Fedis sterk geprofessionaliseerd. Daar kan ik op bouwen om het imago van de sector te verbeteren, zodat meer jongeren zich aangetrokken voelen. Tweede taak: de representativiteit van Fedis vergroten, vooral bij zelfstandigen in de non-food. En ten derde: de leden - variërend van grote ketens tot kleine zelfstandigen - meer richten op wat hen bindt, dan op wat hen scheidt, zoals bijvoorbeeld de discussie rond de zondagsopening van winkels."