Vier jaar geleden investeerde British Petroleum (BP) nog volop in de smeermiddelenfabriek van Gent. Gelukkig, want het zijn net die investeringen die de Oil Plant Gent vandaag nog een reden van voortbestaan geven. Bij Oil Plant Gent moet de productiecapaciteit met 60% naar beneden; het management wil het aantal werknemers nagenoeg halveren. Zo'n 45 jobs verdwijnen.
...

Vier jaar geleden investeerde British Petroleum (BP) nog volop in de smeermiddelenfabriek van Gent. Gelukkig, want het zijn net die investeringen die de Oil Plant Gent vandaag nog een reden van voortbestaan geven. Bij Oil Plant Gent moet de productiecapaciteit met 60% naar beneden; het management wil het aantal werknemers nagenoeg halveren. Zo'n 45 jobs verdwijnen. Het sleutelmoment voor de crisis waarin de Gentse smeermiddelenfabriek zich nu bevindt, is februari 1996. Toen besloten BP en het Amerikaanse Mobil hun krachten in Europa te bundelen in een joint venture. Binnen dit samenwerkingsverband kreeg BP de controle over de brandstofactiviteiten, terwijl Mobil de afdeling smeermiddelen ging exploiteren. Hierdoor werkt de fabriek in Gent sedert enkele jaren onder de vlag van Mobil. Van bij de start van de joint venture was een rationalisering van de smeermiddelenproductie voorzien. Bijna drie jaar later is het zover. Het streefdoel van de herstructurering ligt op een bezuiniging van 190 miljoen frank per jaar. "De rationalisering is onvermijdelijk," vertelt plant manager Jan Legerstee. "Auto's worden milieuvriendelijker en verbruiken minder olie. Net als onze concurrenten moeten wij herstructureren." Intern onderzoek bij Mobil wees uit dat in een straal van goed 200 kilometer, drie vestigingen dezelfde smeermiddelen produceren. Naast de Oil Plant Gent zijn dat de Mobil-fabrieken in het Franse Gravenchon en in Pernis (Rotterdam). De Gentse vestiging is door de langere aanvoerroute van grondstoffen de duurste van de drie. Afkalving van de capaciteit is het gevolg. Gravenchon zal de productie van autosmeerolie voor zijn rekening nemen en Pernis neemt de aanmaak van bulksmeermiddelen over. Voor speciale en duurdere oliën daarentegen is de Gentse productiesite het best uitgerust. Het opleidingsniveau van de werknemers is hoog en de installaties zijn dankzij de recente investeringen modern en flexibel. "Daarom willen we alle speciale processen naar Gent halen. Het productievolume daalt wel, maar het aantal verschillende producten stijgt," aldus Legerstee.De Oil Plant Gent zal zich volledig toespitsen op smeermiddelen voor textiel en metaalbewerking. Daarvoor investeert de fabriek in een nieuw koelsysteem en een aanpassing van de pijpleidingen om productvermenging te voorkomen. De investeringen dienen volgens Legerstee niet als pleister op de wonde: "We denken op lange termijn de kosten per eenheid te kunnen drukken door alle gespecialiseerde processen van dure producten te centraliseren in Gent."