Het is een miezerige dag in Loppem, waar de hoofdzetel van Transport Gheeraert ligt. Maar de eigenaars van het familiebedrijf, de neven Peter en Stijn Gheeraert, stralen. De kleinzonen van de stichter namen het transportbedrijf van hun ouders in 2011 over. Na zes jaar hard werken werd Transport Gheeraert vorige maand als eerste West-Vlaamse vervoersonderneming bekroond met de titel Transporteur van het Jaar.
...

Het is een miezerige dag in Loppem, waar de hoofdzetel van Transport Gheeraert ligt. Maar de eigenaars van het familiebedrijf, de neven Peter en Stijn Gheeraert, stralen. De kleinzonen van de stichter namen het transportbedrijf van hun ouders in 2011 over. Na zes jaar hard werken werd Transport Gheeraert vorige maand als eerste West-Vlaamse vervoersonderneming bekroond met de titel Transporteur van het Jaar. De neven begonnen hun carrière in multinationals, maar kozen na een paar jaar toch voor het familiebedrijf. "Als schoolverlater wou ik eerst praktijkkennis opdoen bij andere bedrijven, opdat ik niet zomaar de structuren in het bedrijf van mijn vader zou kopiëren", zegt Stijn Gheeraert (38). Internationale ervaring kreeg hij als supply chain manager bij Maersk Logistics in Vietnam, bij Nike in Laakdal en bij Mattex in Dubai. Peter Gheeraert (40), een IT-ingenieur, verliet na vijf jaar het technologiebedrijf Siemens om in het familiebedrijf te stappen. "Ik heb hier eerst de IT op mij genomen, dan meegedraaid in de planning, de magazijnen, de werkplaats, hr. Het was toen al mijn bedoeling het bedrijf over te nemen. We wisten dat het een succesvol bedrijf was en we waren overtuigd dat we het nog beter konden maken." Met zijn technische achtergrond volgt Peter Gheeraert de IT, het aankoopbeleid, de garage en het personeelsbeleid op. Stijn Gheeraert is de commerciële man die ook de planning en de logistieke activiteiten aanstuurt. Het financieel beheer doen ze samen. Ze laten zich bijstaan door een driekoppige adviesraad, die een keer per kwartaal bijeenkomt. 2016 was een jaar van stevige groei voor de groep, dankzij de overname van Transport De Sauter uit Brugge. Door de overname stijgt de omzet van de groep met 20 procent naar 21 miljoen euro. Peter en Stijn Gheeraert sluiten nieuwe acquisities zeker niet uit. "We zijn in West-Vlaanderen al sterk verankerd en we hebben activiteiten in Oost-Vlaanderen. We kunnen uitbreiden richting Noord-Frankrijk bijvoorbeeld, dat hangt af van de projecten van onze klanten. Ook Sint-Niklaas en het Waasland zijn een optie", stelt Peter Gheeraert. De consolidatie in de transportsector is volop bezig. Ook Transport Gheeraert heeft verschillende dossiers in het vizier. "We zijn niet van plan elk jaar een bedrijf over te nemen", onderstreept Peter Gheeraert. "Maar als er kansen opduiken, laten we ze niet liggen." De grootste uitdaging is volgens Stijn Gheeraert het vinden van geschikt personeel. "Als zich vandaag tien vakbekwame chauffeurs aanbieden, kunnen ze alle tien na een positieve rijtest onmiddellijk starten bij ons." De groep heeft 160 mensen in dienst, van wie 130 chauffeurs. "We worstelen al om de natuurlijke uitstroom te compenseren, laat staan dat we gaan denken aan groei", zegt Peter Gheeraert. Terwijl ze in Loppem wel ambitieus zijn. "We hebben de gezonde ambitie met de huidige rendabiliteit het bedrijf in tien jaar te verdubbelen", stelt Stijn Gheeraert. Met een vloot van 105 vrachtwagens en 210 aanhangwagens biedt de groep een breed gamma transportdiensten aan: palletdistributie, groupage, tank- en containertransport, uitzonderlijk vervoer en leveringen met vrachtwagens met kraan of meeneemheftruck. "Dat is onze sterkte", bevestigt Peter Gheeraert. "We zoeken kleinere projecten waar we toegevoegde waarde kunnen bieden met onze lokale chauffeurs. 35 procent van onze omzet komt van transport van bouwmaterialen." Zo vervoert Transport Gheeraert isolatiemateriaal voor Recticel, afwateringssystemen voor Wavin en glas vanuit de AGC-fabriek in Zeebrugge. "Een grote werf was de Ghelamco Arena in Gent. Onze chauffeurs moeten kunnen communiceren met de werfleider en met een kraan kunnen werken. Dat vergt opleiding en begeleiding", legt Peter Gheeraert uit. "We zijn in tien jaar geëvolueerd van een internationaal transportbedrijf dat veel lange afstanden reed, naar een nichespeler die transporten uitvoert in een straal van 300 kilometer", stelt Peter Gheeraert. "Iedereen kan met een volle vrachtwagen naar het zuiden van Spanje rijden. Je kunt daar geen toegevoegde waarde mee leveren, de goedkoopste wint." Daarom besteden de West-Vlamingen die ritten uit en concentreren zich op complexere activiteiten, zoals logistiek en stadsdistributie, en investeren in IT. De neven geloven in samenwerking en partnerships in de logistieke wereld. Zo maakt Transport Gheeraert deel uit van het internationale palletdistributienetwerk Astre, dat 161 transport-kmo's uit veertig landen groepeert. Het Europese netwerk beschikt over elf centrale hubs vanwaar dagelijks 36.000 palletten verstuurd worden. De planning van die transporten is geautomatiseerd. "Wij staan vanuit Loppem en Zwijnaarde in voor het ophalen en leveren van palletten in Oost- en West-Vlaanderen. We zetten daar dagelijks twintig vrachtwagens voor in", vertelt Stijn Gheeraert. "Met Astre combineren we het netwerk van een multinational met de flexibiliteit van een kmo." Het familiebedrijf heeft een samenwerking met bpost-dochter CityDepot voor de uitbouw van een stadsdistributiesysteem in Brugge. "Het is de bedoeling dat transporteurs die een paar palletten moeten leveren in de stad, die goederen bij ons afzetten in Loppem. Wij verzamelen die vrachten en doen elke dag met drie distributiewagens leveringen in de stad. De transporteurs winnen tijd en de stad heeft minder last van vrachtverkeer, dat is de bedoeling", schetst Stijn Gheeraert. Het project zit nog in een opstartfase. Gheeraert gelooft in dit soort activiteiten, al moeten de volumes nog stevig groeien. De strengere regelgeving die sinds kort in Brugge van kracht is, kan het project een boost geven. Vrachtwagens van meer dan 12 ton mogen de stad niet meer in en lichtere trucks moeten leveren tussen 6 en 11 uur 's morgens of tussen 19 en 21 uur 's avonds. "Het grootste probleem is dat elke stad haar regels heeft. Wij pleiten voor Europese wetgeving, die varieert volgens de grootte van de stad. Dan kunnen wij daar onze voertuigen en onze planning aan aanpassen", stelt Peter Gheeraert. De verdere groei van het transportbedrijf moet van de logistieke activiteiten komen. Gheeraert beschikt over 30.000 vierkante meter magazijnruimte in Brugge, Loppem, Zedelgem en Zwijnaarde. Als Transport Gheeraert nu kijkt naar een overnamedossier zijn de ligging en het logistieke vastgoed cruciaal. "Vroeger waren we een transporteur met magazijnen. Nu evolueren we naar een aanbieder van logistieke concepten met transportdiensten. We zijn een sterke logistieke poot aan het uitbouwen", stelt Peter Gheeraert. De neven willen nog dit jaar de logistieke capaciteit in Zwijnaarde verdubbelen. Sinds 2013 huurt Transport Gheeraert daar 5000 vierkante meter. "Het magazijn barst uit zijn voegen. Het is hoog tijd dat we uitbreiden", zegt Stijn Gheeraert. Alle opties worden bekeken. "Van overnames, over het huren van een locatie tot en met de aankoop van gronden en de bouw van een automatisch magazijn van 10.000 vierkante meter. Het gaat om een investering van 5 à 6 miljoen euro." Afhankelijk van de locatie bestudeert Transport Gheeraert ook de mogelijkheid om vanuit Zwijnaarde de stad Gent te bevoorraden via het water. "We verschuiven onze focus meer en meer van de lange afstand over de weg naar de laatste kilometer. Als dat multimodaal kan, doen we dat", besluit Stijn Gheeraert. Kurt De Cat, fotografie Emy Elleboog"We verschuiven onze focus meer en meer van de lange afstand over de weg naar de laatste kilometer" - Stijn Gheeraert