Met 15 miljoen inwoners is Los Angeles, oftewel LA, niet alleen een gargantuesk en centrumloos conglomeraat van wijken, strips en boulevards, het is ook de cultureel invloedrijkste stad ter wereld. De 'stad der engelen' heeft immers haar rijkdom en reputatie nagenoeg volledig te danken aan de film-, televisie- en entertainmentindustrie.
...

Met 15 miljoen inwoners is Los Angeles, oftewel LA, niet alleen een gargantuesk en centrumloos conglomeraat van wijken, strips en boulevards, het is ook de cultureel invloedrijkste stad ter wereld. De 'stad der engelen' heeft immers haar rijkdom en reputatie nagenoeg volledig te danken aan de film-, televisie- en entertainmentindustrie. Ontelbaar zijn de films en de feuilletons die hun decor aan de stad ontleenden. Een bezoek aan LA leest dan ook als een bizarre wandeling door een vaag bekende omgeving. Of beter nog: als een bizarre rit, want LA is ondertussen zo groot dat voor een stadsverkenning een auto eigenlijk onmisbaar is. Ambitieuze wandelaars zijn bij deze gewaarschuwd: wie Santa Monica Boulevard - de stadssas die de kustlijn, over Beverly Hills en Hollywood, met Downtown LA verbindt - wil aflopen, heeft een uitje van bijna vijftien kilometer voor de boeg. Toeristen die niet op een dollar hoeven te letten, kiezen hun logies dus best strategisch. Twee suggesties? Beverly Hills, de wijk der sterren en mondaine miljonairs en het koele maar rustige zakencentrum Century City even verderop. Daar bevindt zich immers niet alleen een keur aan prestigieuze hotels, u vindt er ook heel wat chique boetieks, hippe nachtclubs en weidse winkelcentra. Wie kiest voor Beverly Hills kan zijn matten uitrollen in het beroemde luxeparadijs Regent Beverly Wilshire Hotel, een recent gerenoveerde oase van Europese, neoklassieke weelde. Dit vijfsterrenhotel beschikt niet alleen over een exquise cocktailbar en een continentaal georiënteerd klasserestaurant, vooral het fitnesscentrum en de subtropische, koloniaal knipogende HealthSpa doen u zo wegdromen naar 'Citizen Kane'-achtige grandeur. Wie echter kickt op smeuïge Hollywood-glamour en nostalgie kan beter een suite boeken in het legendarische Château Marmont. Legenda-risch omdat dit uit 1929 daterende showbizzkasteel lange tijd aan het oog van de paparazzi wist te ontsnappen en dienst deed als schuiloord voor verzopen vedetten als ClarkGable, WilliamHolden, JamesDean en MarilynMonroe. Bovendien is het hier dat JamesBelushi in 1982 een dodelijke cocktail van heroïne en cocaïne door zijn lijf joeg. Geen wonder dat de Marmont - inmiddels gerenoveerd en behoorlijk prijzig geworden - een cultstatus geniet. Kiest u voor Century City als uitvalsbasis, dan kunt u terecht in het Century Plaza Hotel dat eind jaren twintig werd gebouwd in de achtertuin van de Twentieth Century Fox-studios. Hier meer van dezelfde onaardse luxe, bekroond door een cocktailbar waar EltonJohn en RodStewart wel eens een nummertje komen croonen. De bijnaam van het hotel is 'The Western White House', vanwege de presidentiele suite waar Johnson, Nixon, Ford, Reagan, Bush senior en Clinton geregeld verbleven. Zodra uw koffers zijn uitgepakt, houdt niets u nog tegen om Tinseltown te verkennen. Vanuit beide wijken is het immers niet meer dan een kwartiertje tuffen naar de befaamde Hollywood Boulevard, een must voor elke toerist. Niet zozeer wegens de winkels - vooral souvenirshops en lingeriezaken waar strippers hun garderobe kopen - wel voor de iconische bioscopen. Zijn El Capitan, de Egyptian en het Chinese Theatre (met de gecementeerde handen van de stars) beslist een bezoekje waard, dan is het bekendste complex allicht het Kodak Theatre, de plek waar jaarlijks de oscarceremonie wordt georganiseerd. Het obligate toeristenplaatje van de Boulevard is echter de walk of fame, het langs beide zijden van de straat met gouden, stervormige plakkaten bekroonde voetpad. Hebt u het hier na een paar uurtjes wel gehad, dan keert u best een stukje terug richting Beverly Hills. Wat lager gelegen begint immers die andere legendarische laan: Sunset Boulevard. Was dit ooit de kronkelige heuvelweg naar de villa's van de sterren, dan is het tegenwoordig een drukke, kilome- terslange expresweg met enkele van de meest notoire clubs van LA. Hippe vogels troepen hier samen tot in de vroege uurtjes. Hun favoriete broedplaatsen? The Viper Room, de stijf van de rock-'n-roll staande nachtclub van Johnny Depp, de Shelter, de momenteel erg trendy pastabar waar ChrisRock en ChristianSlater graag aan de toog hangen, en The House of Blues, aan de buitenkant een krakkemikkig houten optrekje dat zo uit de katoenvelden van Mississippi lijkt geplukt, aan de binnenkant één van de heetste muziekclubs waar EricClapton en KeithRichards graag een stevige riff uit hun Fender-gitaren schudden. Is het nachtelijke geweld niet aan u besteed, dan leent LA zich evengoed tot een lekker diner. In Le Dome op Sunset Boulevard bijvoorbeeld, een chic Frans restaurant waar u met een beetje geluk coq au vin of kreeft kunt binnensmikkelen in het gezelschap van RichardGere. Nog een tip: het tegenwoordig erg populaire Japanse avant-garde sushirestaurant Matsuhisa, waar de gegrilde zeebaars gretig wordt opgepeuzeld door habitués als ClintEastwood of HughGrant. Daarnaast is LA ook een prima plek om uw garderobe aan te vullen. Zo zijn Rodeo Drive en Wilshire Boulevard dé hot shopspots van Beverly Hills, met niet alleen een resem exclusieve boetieks zoals Tiffany's, Cartier, Gucci en Chanel, maar ook met enkele megastores zoals Barney's, Niketown en Saks Fifth Avenue, de kledingwinkel waar WinonaRyder een tijdje geleden bij de kraag werd gevat na het jatten van 5000 dollar aan designerspullen. Wilt u echter ook eens shoppen in zo'n typisch Amerikaanse mall dan kunt u naar het trendy The Grove, ontworpen volgens de feng shui-principes en vooral geprezen voor de fijne antiekwinkels en eethuisjes, naar het Beverly Center, met zijn brede winkelpaden, dansende fonteinen en grote shops een waar consumentenparadijs, of naar Santa Monica Place, een mall ontworpen door toparchitect FrankGehry. Wie zijn bezoek aan LA cultureel correct wenst af te sluiten, rijdt vanuit Santa Monica best naar het Getty Center, dat als een monumentaal modernistische akropolis uitkijkt op de stad. Dit museum, ontworpen door architect RichardMeier, herbergt de grootste privé-kunstcollectie ter wereld en beschikt over meer fondsen dan het MOMA. Wel niet vergeten op voorhand te reserveren, want om pretparktoestanden te voorkomen worden de plaatsjes beperkt. Het moge duidelijk zijn: El Pueblo de Los Angeles heeft heel wat meer te bieden dan de hitsige drukte die u meteen na het landen op LAX overvalt. Kitschparadijs of niet, onze koffers staan nu alweer gepakt. Dave MestdachOntelbaar zijn de films die hun decor aan de stad ontleenden. Een bezoek aan LA leest dan ook als een bizarre wandeling door een vaag bekende omgeving.