Toen Christian Sprauer aan de slag was bij het Luxemburgse Alpha Trains, dat treinen leaset, moest hij dagelijks brandjes blussen. "Wanneer locomotieven stuk gingen, moest ik bestuurders bellen om te horen waar ze stonden, wat er hersteld moest worden, hoeveel kilometers het voertuig op de teller had. In het hoofdkantoor hadden we die informatie vaak niet", zegt Sprauer. Hij nam de pas afge...

Toen Christian Sprauer aan de slag was bij het Luxemburgse Alpha Trains, dat treinen leaset, moest hij dagelijks brandjes blussen. "Wanneer locomotieven stuk gingen, moest ik bestuurders bellen om te horen waar ze stonden, wat er hersteld moest worden, hoeveel kilometers het voertuig op de teller had. In het hoofdkantoor hadden we die informatie vaak niet", zegt Sprauer. Hij nam de pas afgestudeerde hardwarespecialist Charles-Henri Mousset in dienst om samen dat probleem op te lossen. "Door een gepatenteerde modem in de locomotief te plaatsen en de data uit te lezen, slaagde hij in zes weken tijd in iets wat fabrikanten tot dan niet konden." De twee verlieten in 2010 het bedrijf en lanceerden Railnova. Het potentieel van de technologie die ze ontwikkelden is gigantisch. In Europa alleen al rijden 100.000 locomotieven en personentreinen rond. "De eerste vier jaar waren afzien, want we hadden nooit voor meer dan dertig dagen cash. We konden geen geld ophalen omdat de banken wantrouwig waren. Ze zagen ons als een hardwareproducent, terwijl we in eerste instantie met softwareabonnementen werken." Toen druppelde het ene na het andere grote contract binnen. Het team groeide tot 55 mensen, van wie er twintig het jongste halfjaar zijn aangeworven. Zo'n 80 spoorwegbedrijven gebruiken de technologie van Railnova om meer zicht op hun locomotieven en personentreinen te krijgen. Op centrale dashboards zien ze wie waar stilstaat en wat de panne veroorzaakt heeft, zodat ze de bestuurder meteen kunnen adviseren. In het rijtje klanten staan de grootste Europese spoorwegbedrijven, van de NS in Nederland tot het Franse SNCF. Eén naam ontbreekt: de NMBS. "We merken dat men in België nog iets terughoudender staat tegenover innovatie en liever knutselt aan interne oplossingen. Tegelijk hebben we in een risicoaverse sector bewezen dat we langdurige partnerschappen kunnen aangaan. Met de NMBS hebben we nog geen gesprek kunnen voeren, maar zeg nooit nooit."