"Vliegen zit in de familie," zegt William Wilford (56 j.), voorzitter van Noordzee Helikopters Vlaanderen ( NHV). "Behalve autokoetswerken bouwde mijn grootvader Gustaaf Wilford in zijn atelier in Schoten ook tweedekkers." En trots toont de Antwerpse trader een vergeelde foto van Gustaaf naast een ouderwetse kist.
...

"Vliegen zit in de familie," zegt William Wilford (56 j.), voorzitter van Noordzee Helikopters Vlaanderen ( NHV). "Behalve autokoetswerken bouwde mijn grootvader Gustaaf Wilford in zijn atelier in Schoten ook tweedekkers." En trots toont de Antwerpse trader een vergeelde foto van Gustaaf naast een ouderwetse kist. Nadat hij enkele jaren geleden werd ontslagen bij het Antwerps Teer & Asfaltbedrijf ( Atab) - in 1911 opgericht door Charles Wilford en Philippe Odeurs - stortte William Wilford zich op zijn oude passie: helikopters. Al zeven jaar neemt hij tijdens zakenreizen zelf de stuurknuppel in de hand: eerst die van de MD 520, daarna van de Agusta A109. Het Italiaanse pronkstuk - "op technisch vlak de beste keuze voor het Belgische leger," zo vertrouwt de piloot ons toe - staat in een loods op Petroleum-Zuid (Antwerpen). Helimo - de dochter van zijn handels- en beleggingsvennootschap Concordimo - ligt aan de d'Herbouvillekaai, vlak naast Atab. Vandaag is er al een kleine landingsbaan, maar Wilford droomt ervan op deze plaats een echte naad-en-spaak-helihaven ( hub andspoke) uit te bouwen: "Er zijn opportuniteiten genoeg. Geregeld speel ik chauffeur voor vrienden en kennissen. Deze bedrijfsleiders hebben het goed bekeken. Op 75 minuten tijd zijn ze in hartje Londen of Parijs. Ons toestel kan zes passagiers vervoeren. Dat drukt de prijs. Zo kost een retourtje Antwerpen-Amsterdam maar 10.000 frank. Geen enkele andere concurrent - ook niet de hogesnelheidstrein - doet minder tijd over een afstand van 200 à 400 km (inclusief in- en uitchecken). In het buitenland zijn er al heel wat reguliere helikopterverbindingen. Denk maar aan het traject tussen Nice en Monaco. Ook bij ons bestaat daarvoor een markt." Succesvolle traderIn 1965 start William Wilford zijn carrière bij het Antwerps Teer- en Asfaltbedrijf (vandaag Atab), de onderneming van zijn vader. Begonnen als dakbedekker klimt William Wilford via het lab en de toenmalige teerdistillatie op tot gedelegeerd bestuurder van de groep (zie Trends, 3 april 1995). Intussen gooit hij zich met succes in het kopen en verkopen van bedrijven. Zo legt hij in 1972 de basis voor een fusie met het toenmalige Cindu Key & Kramer uit Nederland. Tien jaar later brengt de zakenman Atab onder in Ruberoid, een Brits concern van bouwmaterialen. In die periode neemt hij ook Asphaltco uit Brussel over en stampt hij een internationale architectenwedstrijd voor het platte dak uit de grond: de Charles Wilfordprijs. William Wilford richt profit centers op en lanceert een hele reeks kwaliteitsproducten, zoals het Polygumgamma. De kmo Atab ontpopt zich tot de zogenaamde European Waterproofing Group. Die is midden de jaren tachtig goed voor 1700 personeelsleden, een geconsolideerde omzet van 7 miljard frank en een brutowinst van 400 miljoen frank. Uiteindelijk slaagt Wilford erin de controle te verwerven over de Nederlandse holding Cindu International (zie Trends, 30 mei 1991). Tussendoor saneert hij nog het bedrijf Van Laere uit Kruibeke, dat hij vervolgens doorverkoopt aan de Antwerpse investeringsmaatschappij Ackermans & van Haaren. Ook weet de lobbyist dankzij zijn uitgebreid netwerk van relaties Petroleum-Zuid te redden van de ondergang als vestigingsplaats voor bedrijven. Vier jaar geledenontdekte men bij de zakenman kanker. William Wilford werd geopereerd en besloot het voortaan wat rustiger aan te doen. Maar daartoe werd hij ook een beetje gedwongen: de nieuwe lichting binnen Ruberoid maakte van enkele interne meningsverschillen gebruik om hem een voetje te lichten. Vorige zomer ontsloeg de Britse raad van bestuur Wilford als gedelegeerd bestuurder van Atab. Toch blijft hij als aandeelhouder - Concordimo bezit immers 2% van de aandelen - een vinger in de pap hebben.Vliegende startVandaag begint William Wilford - een entrepreneur in hart en nieren - weer van niets. Begin 1998 richtte hij samen met twee gewezen militairen van de luchtmacht - Jef De Kinder en Erik Van Hal - Noordzee Helikopters Vlaanderen (NHV) op (zie Trends, 2 juli 1998). Het bedrijf, dat gevestigd is op de luchthaven van Oostende - telt zo'n twintigtal medewerkers en heeft zijn kapitaal opengesteld voor het personeel. Als de verkiezingen geen roet in het eten gooien, neemt NHV een vliegende start. De administratie van minister van Openbare Werken Steve Stevaert (SP) heeft immers geadviseerd het contract voor het uitvoeren van de beloodsing op de Westerschelde toe te kennen aan het Vlaamse helikopterbedrijf. Het gaat om een contract van 1 miljard frank voor een periode van negen jaar. Hiermee zet de overheid een nieuwe stap op weg naar de verzelfstandiging van het loodswezen. Tot op heden loodsen kleine bootjes de zeeschepen de Vlaamse havens binnen. Maar bij barre weersomstandigheden zorgt dit geregeld voor problemen. Daarom pleiten de rederijen al lang voor een snellere en meer efficiënte oplossing: helikopters. Soms springt het Belgische leger te hulp met de Seaking-helikopters uit Koksijde. Wilford: "Maar deze toestellen zijn niet echt voor deze taak uitgerust. Onze Dauphin N3 van Aérospatiale/Dasa - kostprijs: 200 miljoen frank - is uitstekend geschikt voor die taken. Sinds september 1998 vliegen we voor de Antwerpse Scheepvaartvereniging. En vorig jaar beloodsten we enkele maanden in Rotterdam als onderaannemer van Schreiner Airways. Dit was zo'n succes dat het Nederlandse loodswezen ons mee in de volgende prijsaanvraag opnam." Intussen gooitWilford zich ook op de burgerluchtvaart. Het scheelde niet veel of de Antwerpse zakenman had samen met Joep van den Nieuwenhuyzen - ex- Begemann, nu gedelegeerd bestuurder van Rotterdam Droogdok Maatschappij ( RDM) - de helikoptertak van de Amerikaanse vliegtuigconstructeur Boeing-McDonnell Douglas overgenomen. Hoewel hij de contacten tussen beide partijen legde - van den Nieuwenhuyzen is een oude vriend, verre buurman en ex-partner in de overnamestrijd rond het Nederlandse bouwbedrijf Key & Kramer (dochter van Cindu-International) - hield Wilford in laatste instantie de boot af om de keuzevrijheid te behouden: "Met NHV en Helimo wil ik mij voortaan als onafhankelijke operator positioneren. Ik kan mij dus niet binden aan één helikoptermerk. Nu de wegen in West-Europa langzaam maar zeker dichtslibben, zit het luchtverkeer in de lift. Naast beloodsing starten we binnenkort met VIP-vervoer via shared ownership. Ook denken we aan medische vluchten in Vlaanderen, de zogenaamde Helicopter Emergency Medical Services. Ten slotte kunnen we onze diensten aan douane, politie en rijkswacht aanbieden. Om het met een boutade te zeggen: the sky is the limit." ERIC POMPEN