Vanaf oktober wordt het Hasseltse stadscentrum grondig genoveerd. Dan start de heraanleg van de Witte Nonnenstraat (kostprijs: 18 miljoen frank) tot een zogenaamde Museumstraat. De provincie ondersteunt ook de renovatie van het poortgebouw van het Begijnhof, die 30 miljoen frank zal kosten. De kostprijs van het buurtvernieuwingsproject, in april 1998 principieel goedgekeurd door de provincie, wordt geraamd op 800 miljoen frank, maar dat geld is er nog niet.
...

Vanaf oktober wordt het Hasseltse stadscentrum grondig genoveerd. Dan start de heraanleg van de Witte Nonnenstraat (kostprijs: 18 miljoen frank) tot een zogenaamde Museumstraat. De provincie ondersteunt ook de renovatie van het poortgebouw van het Begijnhof, die 30 miljoen frank zal kosten. De kostprijs van het buurtvernieuwingsproject, in april 1998 principieel goedgekeurd door de provincie, wordt geraamd op 800 miljoen frank, maar dat geld is er nog niet. De renovatieplannen van het Hasseltse Begijnhof werden verleden jaar aan het architectenbureau Scarpa uit het Italiaanse Treviso toevertrouwd. " Tobia Scarpa en zijn vrouw Afra beklemtonen het oorspronkelijke historische en religieuze karakter van het Begijnhof," licht geduputeerd bestuurder voor cultuur Sylvain Sleypen toe. "Dat hield in dat de vernietigde kerk opnieuw moest worden opgebouwd. Scarpa wenste het Begijnhof voor een groter publiek te ontsluiten. Het Begijnhof moest opnieuw aan de Hasselaren worden gegeven." De Italiaanse architect heeft uiteindelijk een ontwerp gemaakt, waarin hij de historische voorkant van de oorspronkelijke kerk vrijwel exact nabootst en daarachter een ultramodern auditorium optrekt. Het schelpvormig auditorium, dat aan maximum 600 mensen plaats biedt, steekt boven alle begijnhofgebouwen uit. Scarpa voorziet bovendien een opvallende nieuwe toegang tot het Begijnhof en het auditorium, terwijl de huidige ingang via het poortgebouw helemaal in het straatbeeld wordt geïntegreerd. De heropening van de Witte Nonnenstraat tussen het Begijnhof en de provinciale bibliotheek vervolledigt het plaatje. Sleypen: "De Witte Nonnenstraat wordt een soort museumstraat." De bibliotheek wordt aan die kant alvast een glazen huis, waarin leescafés en Internet-ruimtes worden ingericht. Vlakbij de huidige ingang van de bibliotheek komt een ondergrondse toegang tot het Begijnhof en auditorium. Bezoekers zullen door een galerij moeten lopen vooraleer ze in het Begijnhof uitkomen. Het Begijnhof wordt "een artistieke ontmoetingsplaats", hoopt Sleypen. "Vandaar dat de begijnhofhuizen als appartementen voor kunstenaars zullen worden ingericht." De renovatie verloopt in vier fasen. Na de vernieuwing van de Witte Nonnenstraat en het poortgebouw worden de begijnhofhuizen gebruiksvriendelijk gemaakt, wat 10 miljoen frank zal kosten. Pas in de laatste fase staan de bouw van het auditorium en de ondergrondse toegang - begroot op ruim 700 miljoen frank - op het programma. Tegen 2004 zou alles klaar moeten zijn.Het provinciebestuur trekt 103 miljoen frank uit om de renovatie van het Hasseltse Begijnhof te financieren. Wat de derde en de vierde fase betreft, is de financiering alesbehalve rond. Sleypen: "We rekenen op middelen uit het fonds voor monumentenzorg en Europese steun."