Toen Philémon Wachtelaer van ARCHI+I het drie jaar geleden wat kalmer aan wilde doen, besloot hij zijn Brusselse architectenkantoor te fuseren met BURO II uit Roeselare. "Hij is nu 63, dus deze beslissing was logisch", zegt Hendrik Vermoortel (60), die BURO II uitbouwde. "Toen we allerhande juridische en financiële constructies uitwerkten, startte ook bij mij een bewustwordingsproces. Ik dacht 'verdorie, ik ben niet zo heel veel jonger als Philémon'. Dus besloot ik om ook aan mijn eigen opvolging te werken, veel vroeger dan gepland. Zo heb ik meer de handen vrij om mijn kasteel in Vladslo eindelijk als ontmoeting...

Toen Philémon Wachtelaer van ARCHI+I het drie jaar geleden wat kalmer aan wilde doen, besloot hij zijn Brusselse architectenkantoor te fuseren met BURO II uit Roeselare. "Hij is nu 63, dus deze beslissing was logisch", zegt Hendrik Vermoortel (60), die BURO II uitbouwde. "Toen we allerhande juridische en financiële constructies uitwerkten, startte ook bij mij een bewustwordingsproces. Ik dacht 'verdorie, ik ben niet zo heel veel jonger als Philémon'. Dus besloot ik om ook aan mijn eigen opvolging te werken, veel vroeger dan gepland. Zo heb ik meer de handen vrij om mijn kasteel in Vladslo eindelijk als ontmoetingscentrum uit de grond te stampen." De twee stichters nemen wat afstand, terwijl vier architecten op de voorgrond treden. CEO Rita Agneessens wordt de hoofdverantwoordelijke voor vastgoed- en stedenbouwkundige projecten. Tom Vandorpe is designmanager. De zoon van Hendrik Vermoortel, Pieterjan, legt zich toe op de internationale projecten. Hij bouwde ervaring op met een 315 miljoen euro kostend conferentiecentrum in Guangzhou in China. Dat sleepte een wereldarchitectuurprijs in de wacht op het prestigieuze festival in Barcelona in 2008. Geert Blervacq, de enige uit de stal ARCHI+I, neemt de coördinatie van het gefuseerde bedrijf voor zijn rekening. Geleidelijk stijgt hun aandeel tot elk een kwart. Beide kantoren hebben totaal andere wortels. BURO II is opgetrokken uit de West-Vlaamse klei. Het drijft sinds 1978 mee op de economische golven van de provincie met opdrachtgevers als Unilin, Furnibo, Pieters Visbedrijf, Structo, Helbig en IVIO. Het tekent momenteel voort aan het casino van Knokke. BURO II, dat ook een kantoor heeft in Brussel en Gent, heeft een sterke poot stadsplanning. ARCHI+I werkt sinds 1983 vanuit Brussel, vooral op grootstedelijke projecten. Het architectenbureau, eerder bekend in Franstalig België, tekende onder meer mee aan het vernieuwde Reyerscomplex, het Flageygebouw en de KBC-zetel in de hoofdstad. De 140 medewerkers van het gefuseerde architectenkantoor tekenen voor 12 miljoen omzet (waarvan 9,7 miljoen via BUROII). Het behoort tot de top drie van de autonome kantoren in België. De vernieuwing is meer dan een machtswissel. "De kwaliteit moet naar omhoog door beide best practices als norm te hanteren", zegt Vermoortel. "Zo zijn onze Brusselse collega's cracks in de efficiënte, strakke organisatie van hun bedrijf en de economische optimalisatie. Het veronderstelt wel dat een dossier ook een heel beslissingsproces door moet voor het definitief wordt. West-Vlamingen zijn wat directer en voelen zich vooral in hun sas als ontwerpers. Ze laten de dingen op zich afkomen in het perspectief van nieuwe vragen van de klant of wijzigingen op het terrein." De nieuwe combinatie blijkt te werken. Vorig jaar herstelde de omzet met 17 procent, na de klap in 2009 (-20 procent). "De meeste internationale projecten staan on hold, maar in West-Vlaanderen hebben we zelf niets van de crisis gevoeld. Ik leg deze week op de Mipim-vastgoedbeurs overal mijn oor te luisteren, want ik voel dat de privémarkt weer in beweging komt." HANS BROCKMANS