Ooit bezat Albert Michiels (57), de zoon van een confectiehandelaar, acht restaurants, verspreid over Brussel en New York. In Brussel waren zijn sfeervolle middenklasserestaurants in de jaren tachtig een groot succes. St. Jean des Prés, het Belgische themarestaurant van Albert Michiels in Manhattan, had ruim 1 miljoen euro investeringen gevergd en moest het kroonjuweel worden van zijn onderneming.
...

Ooit bezat Albert Michiels (57), de zoon van een confectiehandelaar, acht restaurants, verspreid over Brussel en New York. In Brussel waren zijn sfeervolle middenklasserestaurants in de jaren tachtig een groot succes. St. Jean des Prés, het Belgische themarestaurant van Albert Michiels in Manhattan, had ruim 1 miljoen euro investeringen gevergd en moest het kroonjuweel worden van zijn onderneming. Maar dat bleek een stap te ver. Een combinatie van mismanagement, slechte investeringen en al te vrije interpretaties van de personeelswetgeving zorgde ervoor dat Michiels in 1985 de boeken moest neerleggen. De totale schuld - vooral aan BTW en sociale zekerheid - beliep 3 miljoen euro. Vandaag maakt de man uit de Brusselse Hoogstraat zijn comeback. Hij hoefde daarvoor zelfs niet van nul te herbeginnen: met het Château de la Rocque, een veertiende-eeuws slot in het Henegouwse Arqennes dat aan de familie Michiels toebehoort, beschikte hij over een uitstekende locatie. In 1995 organiseerde Restauration Nouvelle in het kasteel zijn eerste seminaries, bedrijfsdiners en productpresentaties. "Door de locatie krijgt een evenement net dat ietsje meer," zegt Albert Michiels. "Vooral bedrijven die geregeld nieuwe producten voorstellen, zijn daarnaar op zoek." Restauration Nouvelle telt heel wat autoverdelers ( BMW Belgium, D'Ieteren) onder zijn klanten, maar ook farmaceutische ondernemingen en elektronicaproducenten zoals Sony en Siemens. De voorbije tien jaar heeft Restauration Nouvelle mondjesmaat geïnvesteerd in nieuwe locaties. Toch oogt het lijstje alweer indrukwekkend. Behalve van het Château de la Rocque, is het bedrijf ook eigenaar van het Kasteel van Ruisbroek, het Domaine des Bouleaux (Arqennes) en de Hoeve van Ramée (Geldenaken). Al die eigendommen werden aangekocht door de vastgoedmaatschappij van Michiels en worden verhuurd aan Restauration Nouvelle. Het bedrijf legde zich ook toe op museumrestaurants. In de Musea van het Brusselse Jubelpark en in het Muziekinstrumentenmuseum heeft Restauration Nouvelle een concessie die aan Albert Michiels tien jaar het exclusieve recht geeft om het restaurant uit te baten. Sinds april van dit jaar heeft de Brusselaar ook een overeenkomst om feesten te organiseren in de chique Orangerie van het Egmontpark, net achter het Hilton-hotel. "Nog geen drie maanden na de ondertekening is die locatie geopend," zegt Michiels. "Het zegt veel over onze veerkracht." Als bewijs van die veerkracht geldt ook de omzet, die de voorbije drie jaar met sprongen is vooruitgegaan. In 2001 boekte Restauration Nouvelle nog 4,1 miljoen euro omzet, in 2004 zal dat volgens Albert Michiels meer dan 8 miljoen euro zijn. Daagt daar opnieuw het spook van de ongecontroleerde groei? "Neen," zegt Albert Michiels gedecideerd. "We investeren alleen als zich een goede mogelijkheid voordoet om een nieuwe locatie uit te baten." Michiels weet dat de solvabiliteit met 3 % de achilleshiel vormt van zijn bedrijf. "De beperkte eigen middelen zijn voor een deel te verklaren door de aankopen van eigendommen en de renovatie van de gebouwen."Wouter De Broeck