J an Cottignie is een gewezen bloemist, die in zijn vak zocht naar een nichemarkt. In 1990 gooide hij zich op het drogen van verse bloemen, onder meer voor de horeca. Maar aan de vooravond van de eeuwwissel vond hij het ei van Columbus. "Ik kocht diepvriesmachines aan, waarmee ik anderhalf jaar heb geëxperimenteerd. Nu kunnen wij als enigen de levensduur van bruidsboeketten met tien tot vijftien jaar verleng...

J an Cottignie is een gewezen bloemist, die in zijn vak zocht naar een nichemarkt. In 1990 gooide hij zich op het drogen van verse bloemen, onder meer voor de horeca. Maar aan de vooravond van de eeuwwissel vond hij het ei van Columbus. "Ik kocht diepvriesmachines aan, waarmee ik anderhalf jaar heb geëxperimenteerd. Nu kunnen wij als enigen de levensduur van bruidsboeketten met tien tot vijftien jaar verlengen." Op vrijdag en zaterdag rijden Cottignie en een aantal freelance medewerkers heel België af, om er op huwelijksfeesten de bruidsboeketjes op te halen. In het hoogseizoen doen ze vijftig tot zestig trouwfeesten per weekend. "We moeten die boeketten zo snel mogelijk in onze vriesdroogmachines krijgen," zegt Cottignie. Dezelfde nacht nog worden de tientallen bloemstukken verzameld en ondergedompeld in een temperatuur van dertig tot vijftig graden onder nul. Enkele weken later krijgen de tortelduifjes hun boeket weer als nieuw bij hen thuis besteld. Prijs: 250 euro. Bij Cottignie hangt al een muur vol met bedankkaartjes. Bekende Belgen als voetballer Eric Deflandre, diva Joyce De Troch en charmezanger Frank Gallant hebben hun boeketten ook bij hem laten vries- drogen. Freeze Dry Company, dat vijf mensen tewerkstelt en een omzet van 12 miljoen euro boekt, waagde enkele maanden geleden de sprong over de zuidergrens. In Frankrijk startte Cottignie een eigen BVBA en een winkel in Rijsel. Bruids- paartjes die in het Rijselse stadhuis hun oui-woord geven, kunnen er niet naast kijken. De Vlaamse winkel ligt net aan de overzijde van het stadhuis. Cottignie meent dat zijn machines altijd in het West-Vlaamse Lauwe zullen blijven, ook als zijn buitenlandse expansie toeneemt. "Logistiek is dat perfect te organiseren," zegt hij. En vindt hij het geen vreemd idee dat zijn bruidsboeketten langer meegaan dan veel moderne huwelijken? "Wie in een nieuw engagement zoals het huwelijk gelooft, gelooft ook in ons product," zegt hij verzekerd. "Te veel mensen doen jammer genoeg te weinig moeite voor elkaar."Karel CambienDe bruidsboeketten beginnen dezelfde nacht nog een tweede leven bij dertig tot vijftig graden onder nul.